waar de slangen zijn

In een fragmentarisch tien hectare grasland in Coronado, een heuvelachtige exurb ten noordoosten van de Costa Ricaanse hoofdstad San José, een onkruid paarden paddock en gegolfd metaal stal staan grenzend aan een gebouw van ongerepte laboratoria en klimaat gecontroleerde habitats. Door een deur is een necropolis van dode slangen bewaard in glazen potten gerangschikt helter-skelter op een toonbank, die doet denken aan een macabere Victoriaanse kast van rariteiten. Via een ander is een steriel uitziende witte kamer vol zoemende wetenschappelijke instrumenten.

Voorbeeld miniatuurweergave voor video 'Abonneren op Smithsonian magazine voor slechts $12'Subscribe to Smithsonian magazine now for just $12

Abonneren op Smithsonian magazine voor slechts $12

Dit artikel is een selectie uit het November nummer van het Smithsonian magazine

Kopen

Een verscheidenheid van slangen op een plank
Een verscheidenheid aan slangen die bewaard wordt in het Instituto Clodomiro Picado, in Costa Rica, een wereldleider in gif tegengif productie. (Myles Karp)

het Instituto Clodomiro Picado, genoemd naar de vader van de Costa Ricaanse herpetologie, is een van ‘ s werelds toonaangevende producenten van slangen tegengif, en de enige in Midden-Amerika. De behoefte aan tegengif is veel dringender dan iemand die in een ontwikkelde natie leeft die gezegend is met een gematigd klimaat. Wereldwijd doden giftige slangenbeten elk jaar ongeveer 100.000 mensen, voornamelijk in Zuid-Azië, Zuidoost-Azië en Sub-Saharisch Afrika. In de armere streken van deze regio’ s is de lokale capaciteit voor de productie tegengif beperkt of onbestaande; het ISP heeft ingegrepen om de lacunes op te vullen. Naast het voldoen aan de behoeften van het eigen land, heeft het Instituut levensreddende tegengif geleverd of ontwikkeld voor slachtoffers op vier continenten, elke behandeling aangepast om te beschermen tegen soorten die nog steeds dodelijke bedreigingen vormen, van de West-Afrikaanse tapijtadder tot de Papoea taipan.ooit waren slangenbeten dood in Costa Rica gebruikelijk, zoals Picado zelf beschreef in zijn boek Venomous Snakes of Costa Rica uit 1931. Hij rapporteerde 13 in slechts een maand—een sterftecijfer, gezien de bevolking van ongeveer 500.000, hoger dan het huidige wereldwijde sterftecijfer door longkanker. Grotendeels door de tegengif van het ICP zijn de dood van slangenbeten in Costa Rica vandaag de dag verwaarloosbaar, meestal één of twee per jaar bij een huidige bevolking van ongeveer vijf miljoen—ongeveer hetzelfde sterftecijfer per hoofd van de bevolking als ongevallen met grasmaaiers in de Verenigde Staten.Costa Rica, dat bekend staat om zijn overvloed aan tropische wilde dieren, is een plek waar het loont om op te passen. Het is de thuisbasis van 23 soorten giftige slangen, waaronder de Midden—Amerikaanse bushmaster—een van ‘ s werelds grootste adders, die tot 11 voet groeit-en de bocaracá, waarvan de inheemse naam betekent “duivel die de dood brengt als hij bijt.”Maar niemand is meer gevreesd dan Bothrops asper—de terciopelo, ook bekend als de fer-de-lance. Over een gebied dat zich uitstrekt van Mexico tot het noorden van Peru, is de terciopelo gevreesd voor zijn hardnekkig defensief temperament: in situaties die andere adders zouden doen vluchten, slaat hij toe. En als de terciopelo bijt, injecteert hij een opmerkelijk volume GIF, ongeveer tien keer zoveel als een koperkop.

een terciopeloslang
een van de meest gevreesde slangen die Midden-en Zuid-Amerika bewonen is de terciopelo, of fer-de-lance, een giftige kuil Adder tot acht voet lang. (Alex Hyde)

voor de getroffenen is het resultaat hels. Terciopelo GIF vernietigt het vlees op de injectieplaats, wat ernstige zwelling, weefseldood en ondraaglijke pijn veroorzaakt. Terwijl het door het lichaam reist, veroorzaakt het interne bloedingen en, in ernstige gevallen, orgaanfalen en de dood. Bloed kan sijpelen uit de neus en mond, onder andere openingen, die Maya ‘ s in vergelijking met zweten bloed. Picado beschreef de late stadia van zo ‘ n slangenbeet op deze manier: “als we de ellendeling iets vragen, ziet hij ons misschien nog met mistige ogen, maar we krijgen geen antwoord, en misschien waarschuwt een laatste zweet van rode parels of een mondvol Zwart bloed ons voor de triomf van de dood.”

* * *

“ben je bang?”vroeg de ICP snake handler Greivin Corrales, met een vleugje bezorgdheid en een beetje amusement. Ik stond in een kleine kamer met een zes-voet-lange terciopelo, ongeremd op de vloer, slechts een paar meter van me vandaan. Corrales had me zien gespannen toen hij verwijderde de slang uit een emmer met een haak; ik had gehoord van de reputatie van de terciopelo ‘ s. Corrales’ collega Danilo Chacón verwees naar het exemplaar als een bicho grande, met behulp van een onvertaalbare term die ergens tussen beest en beest valt. De slang toonde het karakteristieke schaalpatroon van diamant en driehoeken in licht-en donkerbruin, en de Trilaterale kop die de gemeenschappelijke naam fer-de-lance, of lancekop inspireert. Hoewel de slang zeer opvallend was op de terrazzo tegels, zouden de markeringen naadloos samengaan met Costa Rica ’s bosbodem, waardoor het maar al te gemakkelijk was om op zo’ n bicho te stappen.

het ICP heeft het proces van antigifproductie onder de knie, en ik was gekomen om de fundamentele eerste stap te bekijken: de extractie van gif uit een levende slang, soms “melken” genoemd.”

De emmer waaruit de slang was getrokken was vol kooldioxide gas, dat tijdelijk verdooft de slang, waardoor het proces minder stressvol voor zowel dier en handler. Chacón, de meer ervaren handler, is pas onlangs begonnen met het gebruik van koolstofdioxide na bijna 30 jaar werken met ongedekte terciopelos. “Ik denk dat het over het niet krijgen van overmoedig,” zei Corrales. “Als je te zelfverzekerd bent, ben je de lul.”Zelfs als ze af en toe met ongedekte slangen omgaan, gebruiken de technici blote handen. “Je moet de beweging voelen,” zei hij. “Met handschoenen voel je het dier niet, je hebt geen controle.”

de handler bukte zich en pakte de groggy terciopelo op, Chacón greep de kop, Corrales tilde de staart en het midden op. Ze leidden de slang met zijn hoofd naar een mechanisme, bekroond met een trechter, bedekt met een laag dunne, doordringende film, die de slang instinctief beet. GIF druppelde uit de hoektanden, door de trechter en in een beker. In zijn pure vorm is adderengif stroperig en goudkleurig en lijkt het op een lichte honing.

het verzamelen van gif van een slang
een uitdaging om een tegengif tegen slangengif te produceren is dat je eerst het gif moet produceren. Boven, in het serpentarium van het Instituto Clodomiro Picado, Danilo Chacón en Greivin Corrales hanteren een levende terciopelo, Bothrops asper, na verdoving met kooldioxide gas. De mannen dragen geen bijtbestendige handschoenen omdat ze de slang willen voelen bewegen. Boven rechts, wanneer ze de hoektanden plaatsen door een film gespannen over een verzamelbuis, lozen de gifklieren van het reptiel, onder zijn ogen, het honingkleurige gif door kanalen, uit de hoektanden en, helemaal rechts, in een beker. Kleine hoeveelheden van dergelijke GIF zal herhaaldelijk worden geïnjecteerd in een paard gedurende enkele maanden, en het paard immuunsysteem zal antilichamen genereren tegen het gif dat zal dienen als de basis van een antigif behandeling. Links openen Chacón en Corrales de mond van de slang om zijn tong en grote hoektanden te onthullen. (Myles Karp)

tegengif werden voor het eerst ontwikkeld aan het einde van de 19e eeuw door de Franse arts en immunoloog Albert Calmette. Calmette, een partner van Louis Pasteur, werd gestationeerd in Saigon om pokken en rabiësvaccins te produceren en te verspreiden onder de lokale bevolking. Gealarmeerd door een golf van dodelijke cobrabeten in het gebied, Calmette—die later bekend werd als uitvinder van het tuberculosevaccin—paste de principes van immunisatie en vaccinatie toe op slangengif. Hij injecteerde seriële doses in kleine zoogdieren om hun lichaam te dwingen antilichamen te herkennen en geleidelijk te ontwikkelen als een immuunreactie op de gifstoffen in het GIF. In 1895 begon hij met het produceren van de eerste tegengif door paarden te enteren met Aziatisch cobra-gif, het bloed van de paarden te trekken, de GIF-resistente antilichamen te scheiden en ze te mengen in een vloeistof die in een slangenbeetslachtoffer kon worden geïnjecteerd.

een personeelslid controleert de temperatuur van een paard
een personeelslid van het Instituut controleert de temperatuur van een paard dat betrokken is bij de aanmaak van antilichamen tegen slangengif waaraan het is blootgesteld. Technici verzamelen het bloed van het paard en scheiden het antilichaamrijke plasma af, dat gezuiverd, gesteriliseerd en verpakt wordt als een tegengif. Het Instituut produceert jaarlijks ongeveer 100.000 flesjes antigif voor de behandeling van mensen in Midden-en Zuid-Amerika en sub-Saharisch Afrika. (Het Instituto Clodomiro Picado)

vandaag produceert het ICP op vrijwel dezelfde manier tegengif, maar met meer geavanceerde processen die een zuiverder product mogelijk maken. “Onze tegengif is in feite een oplossing van paardenantilichamen die specifiek zijn tegen bepaalde giftige stoffen,” zei José María Gutiérrez, voormalig directeur van het ISP en emeritus professor aan de Universiteit van Costa Rica, die toezicht houdt op het Instituut. De ongeveer 110 paarden van de ICP leven voornamelijk op een boerderij in het nabijgelegen nevelwoud en worden naar de stallen gebracht om periodiek deel te nemen aan de productie tegengif. Gif wordt geïnjecteerd in het lichaam van een paard in kleine hoeveelheden elke tien dagen gedurende twee of drie maanden in eerste instantie, dan eens per twee maanden-genoeg voor het immuunsysteem om te leren herkennen en maken antilichaam afweer tegen het GIF na verloop van tijd, maar niet genoeg om het paard te schaden. Daarna wordt bloed uit het paard gehaald in een hoeveelheid die is “als het doneren van bloed bij een bloedbank,” volgens Gutiérrez. “We hebben de paarden onder strenge veterinaire controle.”

zodra het bloed is neergedaald, wordt het antilichaambevattende plasma gescheiden, gezuiverd, gefilterd, gesteriliseerd en gemengd tot een neutrale vloeistof. De tegengif wordt naar ziekenhuizen, klinieken en primaire gezondheidsposten gestuurd, waar ze worden verdund met zoutoplossing en intraveneus worden toegediend aan slangenbeetslachtoffers.

Clodomiro Picado, zijn boek en Albert Calmette
Top, Clodomiro Picado, die werd grootgebracht in Costa Rica en studeerde in Frankrijk, was een zoöloog, botanicus en auteur van een 1931 boek, links, over giftige slangen. Hij werkte in een tijd dat slangenbeten een belangrijke doodsoorzaak waren in Costa Rica. Helemaal links, Albert Calmette, CA. 1920, een Franse arts gevierd voor zijn bijdrage aan het tuberculosevaccin, produceerde het eerste slangenbeet tegengif in 1895, nadat hij giftige slangen had bestudeerd in Saigon voor het Pasteur Instituut. (Het Instituto Clodomiro Picado (2); © Institut Pasteur – Musée Pasteur)

antigif bestrijdt GIF precies op moleculair niveau, zoals een lock and key. Omdat giftige stoffen chemisch variëren tussen soorten, moet een tegengif om te beschermen tegen een specifieke slangenbeet worden bereid met gif van die slang, of van een slang die zeer vergelijkbaar gif heeft. Om een tegengif te produceren dat beschermt tegen meerdere soorten, een “polyvalent” genoemd, moeten verschillende vergiften strategisch worden gecombineerd in de productie. “Die specificiteit maakt Anti-vergiften soort van moeilijk te produceren,” zei Gutiérrez. “In tegenstelling, tetanus antitoxine is hetzelfde over de hele wereld, omdat tetanus toxine is een enkele toxine.”

het ICP onderhoudt een diverse collectie levende slangen, meestal gevangen en geschonken door Costa Ricaanse boeren en landeigenaren, sommige gekweekt in gevangenschap. Hieruit hebben de ISP-technici een indrukwekkende voorraad gewonnen vergiften opgebouwd, aangevuld met incidentele invoer van exotische vergiften.”Venom, more venom, and more venom there,” zei Serpentarium coördinator Aarón Gómez, die een vriezer opende in een laboratoriumruimte en tientallen monsters blootlegde. Na extractie worden de meeste vergiften onmiddellijk uitgedroogd voor conservering. Hij schroef de bovenkant van een plastic container ter grootte van een kruidenpotje los en onthulde inhoud die leek op geel gemalen mosterdpoeder. “Dat is terciopelo venom,” zei hij. “We hebben 1,5 kilo,” zei hij met opgeheven wenkbrauwen. Dat is genoeg om 24 miljoen muizen te doden of waarschijnlijk duizenden mensen.

de slangen die ‘ s werelds meest krachtige vergiften produceren, leven in woestijnen, tropische bossen en warme zeeën. Velen vormen een ernstige bedreiging voor mensen, maar anderen worden zelden aangetroffen. Onder de kaart, leer ongeveer tien van de meest dodelijke slangen, gerangschikt in dalende volgorde van gif potentie. —Uit onderzoek van Katherine R. Williams

kaart van de wereld en laten zien slangen locaties
(Eritrea Dorcely)

Enhydrina schistosa

Geen
(Alamy)

Dodelijke dosis gif*: van 0,6 microgram
Gif rendement**: 79 milligram
Common name(s): Snavel zeeslang, haakneus zeeslang, Valakadyn zeeslang

Deze zeer agressieve soort doodt meer mensen dan welke andere zeeslang dan ook. Het GIF is zo krachtig dat één dier genoeg kan dragen om maar liefst 22 mensen te doden.

*geschatte hoeveelheid gif, in microgram, om 50% van de laboratoriummuizen in een monster te doden, indien elke muis 30 gram woog. Een microgram is 0,001 milligram, ongeveer de massa van een enkel deeltje bakpoeder.

**maximale hoeveelheid gif, gedroogd, in milligram, in één keer geproduceerd door een volwassen slang.

het succes van de ICP in het onderhouden en fokken van slangen die anders slecht in gevangenschap zijn, heeft ervoor gezorgd dat de verzameling werkbare hoeveelheden zeer zeldzame giftige stoffen bevat. Bijvoorbeeld, een innovatieve techniek met een dieet van tilapia filets ondersteunt ongeveer 80 koraalslangen in het serpentarium, een zeldzame hoeveelheid. “De meeste andere producenten produceren geen koraal tegengif,” zei Gómez. “Maar omdat we de slangen hebben, kunnen we het GIF produceren, zodat we het tegengif kunnen produceren.”Een krachtig neurotoxine, koraalslangengif is ongeveer vier keer zo dodelijk als terciopelogif. In poedervorm is het zuiver wit.

* * *

Het staat buiten kijf dat historische factoren zoals toegankelijke gezondheidszorg, de migratie van het platteland naar stedelijke gebieden en zelfs een daling van de blootsvoeden bijdroegen aan de afname van slangensterfte in Costa Rica. Maar zonder de tegengif van de ICP zouden beten nog steeds een groot risico met zich meebrengen. Traditionele remedies die populair waren voor de proliferatie van antigif—zoals het drinken van een elixer van tabaksblad of het wrijven van een bot op de beet—waren geen partij voor slangengif.

een patiënt die antigif kreeg
in een Artsen Zonder Grenzen kliniek in Abdurafi, Ethiopië, kreeg een 24-jarige landarbeider antigif nadat een slang haar in haar slaap op het voorhoofd beet. (MSF)

andere landen kunnen dergelijke vooruitgang echter niet claimen. India alleen al lijdt aan bijna 50.000 giftige slangenbeten per jaar, voornamelijk door de zaagbek, de Indiase cobra, Russell ‘ s adder en de gewone krait. Nigeria ‘ s slangenbeten sterftecijfer is gemeld bij 60 doden per 100.000 mensen—meer dan vijf keer het sterftecijfer door auto-ongevallen in de Verenigde Staten.

een fles antilichamen.
een combinatiebehandeling van slangenbeten geproduceerd door het Costa Ricaanse instituut bestaat uit antilichamen tegen drie giftige slangen die in Sub-Saharisch Afrika leven. (Susanne Doettling / MSF)

“we willen de in Costa Rica gegenereerde kennis en expertise uitbreiden om bij te dragen aan het oplossen van dit probleem in andere regio’ s en landen,” zei Gutiérrez, die ook lid is van de Raad van bestuur van het Global Snakebite Initiative, een non-profit die pleit voor meer erkenning en begrip van de sterfte van slangenbeten wereldwijd, vooral in verarmde regio ‘ s. Sinds de bijna-uitroeiing van de dood van slangenbeten in Costa Rica heeft het ICP getracht de stofzuigers op te vullen in deze verre plaatsen waar de tegengif ontoereikend, ontoegankelijk of onbestaande waren.

zelfs de Verenigde Staten, met hun geavanceerde medische wetenschap en robuuste farmaceutische industrie, hebben af en toe te kampen gehad met een tekort aan middelen. Ondanks de exorbitante prijzen waarvoor het product in de VS kan worden verkochtde relatieve zeldzaamheid van giftige beten en het esoterische, arbeidsintensieve productieproces hebben de antigifproductie daar tot een niche-industrie gemaakt. Slechts twee entiteiten in de Verenigde Staten produceren momenteel slangen tegengif voor menselijk gebruik: Pfizer (tegen koraalslangengif) en Boston Scientific (tegen Pit vipers zoals ratelslangen).

Een Clark coral snake
Clark ‘ s coral snake, inheems in regenwouden in delen van Costa Rica, Panama en Colombia, is nachtactief en heeft weinig last van mensen. ICP-wetenschappers hebben het GIF gedecodeerd en drie giftige verbindingen gevonden. (Alamy)

dat laat labs zoals het ICP die aan het aanbod van tegengif voldoen waar de vraag het grootst is. Het ISP, opgericht in 1970, begon de drugs in de jaren negentig gestaag in te leveren aan andere Midden-Amerikaanse landen. Om nieuwe tegengif te ontwikkelen voor regio ‘ s in nood, begon het in de vroege jaren 2000 met het importeren van buitenlandse giftige stoffen waarmee het zijn eigen paarden kon inenten; het Instituut importeert geen levende slangen vanwege ecologische en veiligheidsoverwegingen.sinds tien jaar verspreidt het instituut een nieuw ontwikkeld antigif naar Nigeria, dat bescherming biedt tegen de giftige stoffen van de West-Afrikaanse tapijtslang, de bladerdeeg en de mantelslang. Beten van deze dodelijke slangen werden in het verleden meestal behandeld met een polyvalent antigif vervaardigd door Sanofi-Pasteur, maar de Franse farmaceutische reus, onder verwijzing naar een gebrek aan winst, stopte de productie in 2014, waardoor een gevaarlijke kloof in de markt. Het tegengif van het ISP wordt nu gebruikt in andere landen in de regio, van Burkina Faso tot de Centraal-Afrikaanse Republiek. “Artsen Zonder Grenzen gebruiken nu ons tegengif op hun stations in Afrika”, zegt Gutiérrez.

een wimperslang
genoemd naar de ongewone schubben die uit zijn kop steken, is de wimperslang een giftige Boomslang die gevonden wordt van Zuid-Mexico tot Venezuela. (Het Instituto Clodomiro Picado)

“het Instituto Clodomiro Picado doet deze productie al vele, vele jaren, en ze hebben het ingetoetst,” zei Steve Mackessy, een biochemicus van de Universiteit van Noord-Colorado, die heeft samengewerkt met het Instituut. “Ze produceren een betaalbaar product dat heel, heel goed werkt. Dat toepassen op een situatie waarin je anti-vergiften hebt die ofwel helemaal niet beschikbaar waren, ofwel van slechte kwaliteit waren, of slechte effectiviteit omdat ze meestal tegen andere soorten zijn ontworpen, dat is een uitkomst voor die landen.in Midden-Amerika, Zuid-Amerika, Afrika en het Caribisch gebied zijn naar schatting 250.000 mensen behandeld met de tegengif van ISP. Het instituut heeft onlangs nieuwe producten ontwikkeld voor Azië, met name Papoea—Nieuw—Guinea-de thuisbasis van de uiterst giftige taipan-en Sri Lanka, waar geïmporteerde Indiase tegengif die daar worden gebruikt, zijn beschreven als grotendeels ineffectief.

een bushmasterslang.de grootste giftige slang in de nieuwe wereld is de bushmaster—hier, de Midden-Amerikaanse soort, die tot 3 meter kan groeien. Zijn inch lange tanden injecteren prooi met overvloedig GIF. (Het Instituto Clodomiro Picado)

tegengif mag dan geen lucratieve activiteit zijn, maar Gutiérrez benadrukt dat de toegang tot dergelijke essentiële geneesmiddelen eerder moet worden beschouwd als een mensenrecht dan als een handelswaar. “Dit is een filosofische kwestie hier,” zei hij. “Ieder mens die lijdt aan slangenbeten zou het recht moeten hebben om een tegengif te ontvangen.”

* * *

Clodomiro Picado zelf—wiens imposante buste een bord siert buiten de ingang van de ICP—was niet genereus in zijn inschatting van het karakter van slangen. “Hij die sterft slachtoffer van slangen vecht niet, zijn dood won niet door verovering, maar door diefstal,” schreef hij. “Om deze reden zijn de slang, samen met gif en de dolk, tekenen van verraad en verraad.”Gutiérrez is meer gemeten, wijst erop dat slangen zowel goden als demonen zijn geweest in mythologieën over de hele wereld: “Ze zijn fascinerend, maar ze kunnen je doden.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.