Een nieuwe wending op Nature / Nuture

in vergelijking met andere primaten geven mensen relatief weinig borstvoeding, maar het duurt ongewoon lang voordat ze volwassen worden. Een orang-oetan zal zijn jongen zeven tot acht jaar zogen, een chimpansee ongeveer vijf jaar; een menselijke moeder zogt meestal de hare voor slechts twee jaar. Dit zorgt voor kortere intervallen tussen zwangerschappen. Toch blijven menselijke kinderen lang na het spenen voedzaam (en anderszins) afhankelijk van de ouders. Dit unieke levenspatroon kan het resultaat zijn van een evolutionair compromis tussen de concurrerende belangen van moeders, wiens “fitness” wordt gemeten aan het aantal overlevende kinderen dat ze baren, en nakomelingen, wiens doel het maximaliseren van de toegang tot moederlijke hulpbronnen is terwijl ze zich aanpassen aan een complexe sociale wereld.

In eerder werk onderzocht professor in de organismische en evolutionaire biologie David Haig de rol van ingeprente genen—genen die zich anders gedragen naargelang ze door de moeder of de vader worden geërfd—bij het bemiddelen van de overdracht van voedingsstoffen tussen moeder en foetus. Zijn onderzoek heeft hem ertoe gebracht om zwangerschap te beschrijven als een precair uitgebalanceerd touwtrekken dat mis kan gaan, bijvoorbeeld als de genen van het ouderlijk geslacht die de groei van de placenta controleren, de genen van het moederdier beginnen te overtroeven om de stroom van middelen naar de foetus te matigen om de toekomstige reproductieve geschiktheid van de moeder te verzekeren (zie “Prenatale competitie”, September-oktober 2006, pagina 18).

Recent bewijs suggereert dat dezelfde selectieve krachten in het genoom van het kind na de geboorte werken. “Ik voorspel dat vaderlijke genen van het kind intensere zogende eisen aan de moeder zullen bevorderen, en dus langere geboorteintervallen,” legt Haig uit, terwijl maternale genen het tegenovergestelde zullen doen. Als om wat voor reden dan ook de ingeprente genen van één ouder onder-uitgedrukt of over-uitgedrukt in de nakomelingen zijn, stelt hij dat onregelmatigheden in het voedingsgedrag van het kind en het groeipatroon waarschijnlijk zullen resulteren.

om zijn hypothese te onderzoeken, heeft Haig gekeken naar verschillende zeldzame kinderziekten die licht kunnen werpen op het genetische conflict dat ten grondslag ligt aan de ouder-Nakomelingen relatie. Bijvoorbeeld, kinderen met Prader-Willi syndroom-veroorzaakt door de schrapping van een vaderlijke variant van een gen geassocieerd met sterke zogen—hebben weinig of geen zogende reflex en moeten vaak gedwongen worden gevoed om voldoende voedingsstoffen te verkrijgen in de vroege kindertijd. Tempelsyndroom en het syndroom van Silver-Russell zijn op dezelfde manier verbonden met chromosomale afwijkingen die moederlijke boven vaderlijke genuitdrukking begunstigen; de kinderen met deze ziekten hebben ook lage eetlust, slechte zuigen, en vertraagde groei. Omgekeerd, Beckwith-Wiedemann syndroom, veroorzaakt door de overexpressie van het vaderlijke IGF2 gen (of de inactivering van de maternale kopie van het cdkn1c gen), leidt tot grote zuigelingen met oversized tongen en monden.

De concurrerende effecten van ingeprente genen blijven de eetlust van een kind en de mate van rijping na de kindertijd beïnvloeden, meent Haig. Hoewel kinderen met het Prader-Willi-syndroom het leven beginnen als slechte feeders, worden ze in de vroege kindertijd vraatzuchtige eters die vatbaar zijn voor obesitas. “De genen van de vader bevorderen intens zogen, maar ze remmen ook het verlangen van de nakomelingen naar alternatieve voedingsmiddelen,” legt hij uit. “Als je deze vaderlijke genen wegneemt, zoals bij het Prader-Willi syndroom, heb je kinderen met weinig of geen eetlust voor moedermelk. Maar later, na het spenen, ontwikkelen ze deze onverzadigbare eetlust en eten ze alles wat ze zien.”Ingeprente genen lijken ook een rol te spelen in de timing van de puberteit, met maternale genen die eerder beginnen van veel van de fysieke voorlopers van de puberteit.

maar Haig waarschuwt dat longitudinale studies bij kinderen met verschillende stemmingsstoornissen nog steeds nodig zijn om zijn hypothesen te testen. “Ik geloof dat deze zeldzame kinderjaren ons iets vertellen over hoe de ongebruikelijke levenscyclus van mensen is geëvolueerd,” zegt hij. “Onze trage ontwikkeling is waarschijnlijk een aanpassing van de nakomelingen om te kunnen leren over de wereld in vergelijkende veiligheid, terwijl ze worden verzorgd door moeders. Ondertussen, vroeg spenen is de moeder reactie, waardoor moeders om kortere geboorte-intervallen en dus meer nakomelingen.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.