L’anatomia di bradipi

Tutti amano i bradipi, e ogni volta che si parla di bradipi dobbiamo ricordare che le due specie viventi (Bradypus – le quattro specie di bradipo tridattilo – e Choloepus – le due specie di bradipo tridattilo due) sono solo la punta dell’iceberg quando si tratta di pigrizia diversità. Questo articolo – un estratto da Naish (2005) (anche se con citazioni aggiunte che erano assenti nell’articolo pubblicato) – esamina brevemente l’anatomia dei bradipi fossili, anche se ci sono riferimenti alle forme viventi dove appropriato.

Un tipico bradipo fossile può essere immaginato come un mammifero piuttosto a forma di orso, peloso con arti anteriori particolarmente potenti, una gabbia toracica a forma di botte, una coda robusta, artigli ricurvi prominenti di mani e piedi e un bacino notevolmente largo e robusto.

I crani dei bradipi sono di forma diversa e vanno dalla morfologia profonda e ampia, vista in Bradypus e in alcuni megalonichidi ai crani allungati quasi simili a cavalli di megatheriidi e altri (Gaudin 2004). Alcuni megalonichidi avevano un cranio a cupola derivante da un marcato allargamento dei seni all’interno delle ossa frontali. Il palato del bradipo è rugoso e coperto di fosse e solchi e ci sono lamine profonde distintive che scendono ventralmente dalle ossa pterigoidi (Gaudin 2004). La punta della mandibola del bradipo è solitamente a forma di beccuccio e c’è un forame, che rappresenta un’apertura esterna del canale mandibolare, sul lato della mascella inferiore. Nei bradipi con denti particolarmente lunghi c’è un rigonfiamento distinto sul margine ventrale della mascella inferiore.

I bradipi hanno denti particolari. Non possiedono denti decidui ma hanno un unico set di denti a corona alta e a radice aperta (Bargo et al. 2006) che crescono continuamente per tutta la vita e la mancanza di una dentatura sostitutiva ha reso difficile l’omologazione dei denti del bradipo con quelli di altri mammiferi. Gli incisivi sono assenti e non è realmente possibile distinguere tra premolari e molari simili. Il bradipo vivente Choloepus, così come alcuni mylodontidi, megalonichidi e nothrotheriidi, possiedono denti caniniformi separati dagli altri denti da un diastema. I caniniformi superiori di questi bradipi sono più avanti dei caniniformi inferiori e, mentre alcune prove suggeriscono che il caniniforme superiore in Choloepus è un vero cane, questo probabilmente non è il caso per il caniniforme inferiore. Nel Pleistocene megalonychid Megalocnus da Cuba, e in alcuni altri generi, i due denti più anteriori della mascella superiore sono stati descritti come ‘pseudorodentiformi’ e sono più incisiformi di caniniformi.

I denti del bradipo mancano di smalto e sono composti invece di due diversi tipi di dentina più uno strato esterno di cemento, la dentina più morbida che forma la regione più interna del dente. Quando i denti del bradipo eruttano sono privi delle cuspidi e dei bacini visti normalmente nei denti dei mammiferi e sono semplici e di forma cilindrica. Mentre i denti si occludono contro quelli della mascella opposta, si formano valli e strutture simili a cuspidi mentre i due tipi di dentina erodono in modo differenziato (Napoli 1989, 1995). Alcuni bradipi fossili avevano denti squadrati o subrettangolari e, in queste forme, creste trasversali tra le valli sono particolarmente prominenti.

Braccia, mani e fianchi

Gli arti anteriori della maggior parte dei bradipi sono circa subequali in lunghezza agli arti posteriori, le eccezioni più importanti sono i bradipi degli alberi dal lungo braccio del genere Bradypus. I mylodontidi avevano un processo olecrano particolarmente prominente sull’ulna. Studi recenti hanno dimostrato che la lunghezza del processo olecrano rispetto al resto dell’ulna è un buon indicatore della capacità di scavo nei mammiferi in quanto l’olecrano fornisce l’area di attacco per i tricipiti, il muscolo principale utilizzato nello scavo. Anche la resistenza ossea degli arti anteriori nei mylodontidi era elevata e mostra che gli arti anteriori erano resistenti all’impatto con il suolo (Bargo et al. 2000). Inoltre, gli artigli larghi, dritti e relativamente piatti di questi bradipi assomigliano a quelli dei mammiferi viventi che scavano. Di conseguenza, i mylodontidi sembrano essere stati abili scavatori che hanno portato alla luce radici e tuberi e potrebbero anche aver costruito tane.

I bradipi sono incredibilmente diversi e insoliti nella morfologia delle mani. Tra i megatheriidi, le specie primitive di Eremotherium erano pentadattili (anche se con un pollice corto e una quinta cifra con una sola falange) mentre la specie avanzata E. laurillardi era tridattilo, che possedeva solo cifre III-V, e di queste solo cifre III e IV avevano unguali (Cartelle & De Iuliis 1995).

Bradypus, un taxon che è notevole per essere al di fuori del clade che comprende la maggior parte degli altri lignaggi bradipo (Gaudin 2004, Pujos et al. 2007), possiede solo cifre II-IV sulla mano, e il Choloepus megalonichide ha solo II e III. Diversi gruppi di bradipo mostrano la fusione di varie falangi manuali, tra cui di entrambe le falangi nel pollice (in Eremotherium) e delle due falangi alla base della terza cifra (in Talassocno), così come la fusione di metacarpi a carpali.

Il bacino del bradipo è massiccio e largo e insolito in quanto gli ischia sono collegati alla colonna vertebrale (nella maggior parte dei tetrapodi solo gliia sono collegati), una caratteristica che i bradipi condividono con tutti gli altri xenartri con la sola eccezione dei Ciclopi, il formichiere pigmeo. Il femore nei bradipi fossili varia da robusto a molto robusto con il femore dei megatheriidi giganti a forma di ampio rettangolo. La tibia nella maggior parte dei bradipi fossili è proporzionalmente corta ed è anche costruita in modo massiccio. Come è vero per la mano, alcuni gruppi bradipo ridotto il numero di dita dei piedi con solo tre presenti in alcuni megatheriidi.

La pelle di bradipo mummificata conservata nelle aride grotte di Cile, Argentina, Arizona e Nevada fornisce eccellenti informazioni sulla pelle e sulla pelliccia di bradipo. Piccoli ossicini ossei erano incorporati nella pelle dei mylodontidi Mylodon, Glossotherium e Paramylodon, e probabilmente anche in Eremotherium, ma sicuramente non sono presenti nella pelle mummificata di Nothrotheriops. La pelliccia stessa era giallastra o bruno-rossastra.

Locomozione e postura

La configurazione del piede e della caviglia del bradipo terrestre indica che la maggior parte di questi animali erano plantigradi (cioè, posizionavano l’intera superficie del piede sul terreno). Tuttavia, è stato sostenuto già nel 1840 che almeno alcuni bradipi di terra camminavano con una postura pedolaterale del piede: cioè con la maggior parte del peso sostenuto dai margini esterni dei piedi. Questa configurazione bizzarra significava che la superficie dorsale del piede affrontava lateralmente.

Il centro di gravità nel corpo bradipo terra e la forza delle loro ossa arti posteriori, bacino e vertebre indicano che almeno alcune forme potrebbero camminare bipedi. Le tracce fossili lo confermano. La maggior parte dei bradipi ha mani e artigli che sembrano adatti per la manipolazione del fogliame e la robusta coda vista nella maggior parte dei bradipi fossili suggerisce che potrebbero essersi seduti in una postura tripodale durante il foraggiamento e il mangiare. Le capacità tripodali dei bradipi terrestri si sono rivelate di ispirazione per i paleontologi che lavorano su altri gruppi di tetrapodi fossili.

I bradipi degli alberi viventi sono buoni nuotatori, quindi sembra ragionevole supporre che anche i bradipi terrestri lo fossero. Tuttavia, alcuni bradipi fossili rivelano caratteristiche morfologiche che indicano che erano abituali, piuttosto che occasionali, nuotatori e abitudini anfibie sono state suggerite sia per i mylodontidi scelidoteriini che per i nothrotheriidi. Un gruppo di nothrotheriid sembra essere stato veramente semi-acquatico (Muizon & McDonald 1995, Muizon et al. 2003, 2004).

Per i precedenti articoli Tet Zoo su bradipi e altri xenarthrans, vedi…

  • Dieci cose che non sapevi su bradipi (fatto nel 2007, ora ha bisogno di un aggiornamento)
  • Cinque cose che non sapevi su armadillos
  • Qual era quel teschio? (su glyptodonts)
  • I, armadillo gigante, il tatuasu
  • Il Balboa Blue Hill Mostro (o Cerro Azul Mostro)
  • Può bradipi a due dita salita nel tuo latrina e mangiare le feci e l’urina, perché questo è il genere di cosa che fanno

E – visto che questo è un altro articolo su Cenozoico Sud Americano megafauna, Sono sicuro che vi state chiedendo come sta andando con il montaggio che ho pubblicato qui nel luglio del toxodont articolo. Ecco la risposta… (ci sto ancora lavorando: una versione più grande verrà caricata nella mia galleria DeviantArt più tardi oggi)…

Refs – –

Bargo, M. S., De Iuliis, G. & Vizcaíno, S. F. 2006. Ipsodonty nei bradipi terrestri del Pleistocene. Acta Paleontologica Polonica 51, 53-61.

-., Vizcaíno, S. F., Archuby, F. M. & Blanco, R. E. 2000. Proporzioni dell’osso degli arti, forza e scavo in alcuni bradipi di terra mylodontidi (Mammalia, Xenarthra) lujaniani (Tardo Pleistocene-Inizio Olocene). Journal of Vertebrate Paleontology 20, 601-610.

Cartelle, C. & De Iuliis, G. 1995. Eremoterio laurillardi: la panamericana tardo Pleistocene bradipo megatheriide. Journal of Vertebrate Paleontology 15, 830-841.

Gaudin, T. J. 1995. La regione dell’orecchio di edentati e la filogenesi del Tardigrada (Mammalia, Xenarthra). Journal of Vertebrate Paleontology 15, 672-705.

-. 2004. Relazioni filogenetiche tra bradipi (Mammalia, Xenarthra, Tardigrada) : l’evidenza craniodentale. Zoological Journal of the Linnean Society 140, 255-305.

Muizon, C. de & McDonald, H. G. 1995. Un bradipo acquatico del Pliocene del Perù. Natura 375, 224-227.

-., McDonald, H. G., Salas, R. & Urbina, M. 2003. Una nuova specie precoce del bradipo acquatico Thalassocnus (Mammalia, Xenarthra) dal Tardo Miocene del Perù. Journal of Vertebrate Paleontology 23, 886-894.

-., McDonald, H. G., Salas, R. & Urbina, M. 2004. La specie più giovane del bradipo acquatico Thalassocnus e una rivalutazione delle relazioni dei bradipi nothrothhere (Mammalia: Xenarthra). Il suo nome deriva dal greco antico, che significa “albero di natale”. Fossili spiegato 51: bradipi. Geologia Oggi 21 (6), 232-238.

Napoli, V. L. 1989. Il meccanismo di alimentazione nel bradipo terreno Pleistocene, Glossotherium. Museo di Storia Naturale della Contea di Los Angeles, Contributions in Science 415, 1-23.

-. 1995. La generazione artificiale di modelli di usura sui modelli dei denti come mezzo per dedurre il movimento mandibolare durante l’alimentazione nei mammiferi. In Thomason, J. (ed) Morfologia funzionale nella paleontologia dei vertebrati. Cambridge University Press, pp. 136-150.

Pujos, F., de Iuliis, G., Argot, C.& Lars, W. 2007. Una particolare arrampicata Megalonychidae dal Pleistocene del Perù e la sua implicazione per la storia bradipo. Zoological Journal of the Linnean Society 149, 179-235.

POSTSCRIPT: come potrei scrivere di bradipi e non includerlo? …

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