Il naso umano può percepire 10 di base odori

Illustrazione per l'articolo intitolato umano naso senso 10 di base odori

Abbiamo categorie per descrivere la nostra percezione del gusto, colori e suoni. Ma le cose non sono così chiare quando si tratta del nostro senso dell’olfatto. Cercando di superare questa sorprendente limitazione, un team di ricercatori ha proposto un elenco di 10 odori di base.

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In effetti, siamo tutti pronti quando si tratta di descrivere il modo in cui i nostri altri sensi funzionano. Le nostre 100.000 papille gustative suscitano cinque diverse sensazioni, ovvero dolce, amaro, acido, salato e umami (una parola giapponese per un piacevole sapore salato, ma distinto dalla pura salsedine). Quando si parla di visione, siamo in grado di distinguere tra lunghezze d’onda facendo riferimento a loro per colore, come rosso, verde e giallo. E quando si tratta di suono, possiamo parlare di timbro, gamma dinamica e risposta in frequenza.

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La percezione dell’olfatto

Ma fino a questa nuova indagine, gli scienziati non erano in grado di spiegare le caratteristiche qualità percettive dell’olfatto — il nostro senso dell’olfatto.

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Il senso dell’olfatto avviene attraverso la stimolazione di cellule specializzate nella nostra cavità nasali — cellule, che sono simili alle cellule sensoriali delle antenne di invertebrati. Il sistema olfattivo umano funziona quando le molecole odoranti si legano a siti specifici sui recettori olfattivi, che vengono utilizzati per rilevare la presenza di odore.

E tutto si riunisce al glomerulo, una struttura che trasmette segnali al bulbo olfattivo — una parte del cervello direttamente sopra la cavità nasale e sotto il lobo frontale. Il risultato finale è l’esperienza soggettiva che chiamiamo odore.

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Come tutti sappiamo, gli odori possono essere ricchi e complessi. E abbiamo molti modi di descrivere gli odori (ad esempio, fumoso, dolce, pungente, ecc.). Ma quello che non abbiamo fatto è creare un elenco definitivo che organizza gli odori nelle loro categorie di base o essenziali.

Odor Profiling

Per superare questa limitazione, un team di ricerca composto da Jason Castro, Arvind Ramanathan e Chakra Chennubhotla ha analizzato 144 diversi odori per vedere se potevano identificare profili di odore coerenti. Questi 144 odori sono stati derivati da un “atlante” olfattivo creato nel 1985 presso l’Istituto di Scienze Olfattive a Park Forest, Illinois.

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Per assisterli nel loro compito, i ricercatori hanno utilizzato tecniche statistiche avanzate (una tecnica matematica chiamata fattorizzazione della matrice non negativa ) per sviluppare un approccio per la descrizione sistematica degli odori. I ricercatori hanno paragonato il processo alla compressione dei dati digitali quando un file audio o immagine digitale viene ridotto di dimensioni; gli elementi di base vengono mantenuti a costi minimi per la qualità o l’essenza.

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la Loro analisi ha mostrato che olfattivo spazio è altamente dimensionali — 10 dimensioni per essere esatti.

Sono i seguenti:

  • Profumati (ad es. fiori e profumi)
  • Fruttati (tutti i non agrumi)
  • Agrumi (ad es. limone, lime, arancia)
  • Legnosi e resinosi (ad es. pino, o di erba fresca tagliata)
  • Chimica (ad esempio, ammoniaca, candeggina)
  • Dolce (ad es. cioccolato, vaniglia, caramello)
  • Menta e menta piperita (es. eucalipto e canfora)
  • Tostato e frutta secca (e.g popcorn, burro di arachidi, mandorle)
  • Pungente (ad es. formaggio blu, fumo di sigaro)
  • Decaduto (es. marcire la carne, il latte acido)

Gli ultimi due elementi, pungente e decaduto, ottenere una sorta di meta-categoria di loro, uno dei ricercatori descrivono come “nauseante.”

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Altri aromi, come pane cotto o caffè appena fatto, sono amalgami di due o più di questi 10 elementi.

Puzza di pesce?

Questo studio è certamente interessante e utile, ma manca in diverse aree.

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In primo luogo, stiamo parlando di qualcosa che è molto soggettivo. Prendi pungente, ad esempio, un odore che gli scienziati hanno inserito nella categoria “nauseante”. Mentre forte e tagliente, non è necessariamente un odore sgradevole. Inoltre, il nostro apprezzamento e la comprensione degli odori sono sia culturalmente instillati che il risultato di processi come lo sviluppo di un “gusto acquisito” per qualcosa.

Inoltre, i 144 odori considerati dagli scienziati provengono da un pool di campioni molto piccolo. E in effetti, gli scienziati lo riconoscono nel loro articolo, suggerendo che gli studi futuri dovrebbero ampliare la portata dei dati.

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Infine, lo studio non ha distinto tra influenze percettive e cognitive sull’organizzazione dello spazio degli odori umani. Ciò contribuirebbe ad alleviare alcuni dei problemi di soggettività inerenti allo studio mostrando le varie risposte autonome coinvolte nell’olfatto.

Leggi l’intero studio su PLoS One: “Dimensioni categoriali dello spazio descrittore di odore umano rivelato dalla fattorizzazione della matrice non negativa.”

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Immagini: nrt/, Sunny Forest/.

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