Effetto nocivo della sostanza chimica

PERICOLO CONTRO RISCHIO

Ci sono almeno cinque modi diversi attraverso i quali i dati diretti sugli effetti nocivi delle sostanze chimiche sugli esseri umani diventano disponibili. In primo luogo, le sostanze chimiche che vengono intenzionalmente somministrate all’uomo, come i farmaci terapeutici, alla fine producono prove dirette delle relazioni dose–risposta non solo per gli effetti terapeutici ma anche per gli effetti dannosi. Infatti, la natura e la gravità delle azioni collaterali dannose di ciascun farmaco sono di solito i fattori determinanti per quanto riguarda se il farmaco può continuare ad essere utilizzato negli esseri umani. Buoni esempi sono la teratologia prodotta dalla talidomide e il danno all’ottavo nervo cranico prodotto da specifici farmaci antibiotici. In secondo luogo, alcune sostanze chimiche vengono utilizzate abusivamente in condizioni intenzionali o accidentali, nel qual caso vengono riconosciute le relazioni dose–risposta per tossicità acute e croniche letali e subletali. Buoni esempi di questi tipi di tossicità sono il danno epatico da uso abusivo cronico di alcool etilico e il danno del nervo ottico da uso accidentale di alcool metilico. In terzo luogo, l’esposizione involontaria e accidentale degli esseri umani a sostanze chimiche sul posto di lavoro, a casa o in ambiente ricreativo ha provocato varie tossicità indotte da sostanze chimiche da lievi a gravi. Alcuni esempi sono gli effetti depressivi acuti del tricloroetilene sul sistema nervoso centrale, il carcinoma monomero-indotto dal cloruro di vinile del fegato e i tumori polmonari indotti dall’amianto. Il quarto modo in cui i dati sugli effetti chimici diventano disponibili è attraverso gli incidenti catastrofici che si verificano periodicamente, in cui grandi popolazioni sono involontariamente esposte a sostanze chimiche riconosciute per la loro tossicità. Un elenco di tali catastrofi è riportato nella Tabella 1.1. Infine, all’inizio e alla metà del diciannovesimo secolo, esperimenti limitati e controllati furono condotti intenzionalmente sugli esseri umani allo scopo di dimostrare relazioni dose–risposta per alcune tossicità minori come l’irritazione cutanea.

Come indicato sopra, la principale fonte di informazioni sugli effetti nocivi della maggior parte delle sostanze chimiche sull’uomo è attraverso esperimenti sugli animali, nel qual caso le conclusioni degli effetti sull’uomo sono per inferenza. È generalmente accettato in tossicologia che esperimenti condotti correttamente su animali adatti producano dati generalmente applicabili all’uomo. In assenza di dati diretti sull’uomo, non è accettabile supporre che gli effetti osservati negli animali non si verifichino nell’uomo. Il processo di estrapolazione dei dati animali all’uomo allo scopo di determinare una relazione dose–risposta comporta fondamentalmente la correzione dei dati per differenze di dimensioni, cioè peso corporeo o superficie, nelle due specie e l’incorporazione di un fattore di sicurezza. Vari modelli matematici sono stati ideati per aiutare in questa procedura. Solo negli ultimi anni è stato compiuto uno sforzo significativo verso lo sviluppo di protocolli di test di tossicità in vitro come sostituti dei test sugli animali.

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