Data di inizio per la civiltà umana spostata indietro di 20.000 anni o giù di lì

La tarda età della pietra potrebbe aver avuto un inizio precedente in Africa di quanto si pensasse in precedenza — di circa 20.000 anni.

Una nuova analisi di manufatti provenienti da una grotta in Sud Africa rivela che i residenti stavano intagliando strumenti ossei, usando pigmenti, facendo perline e persino usando veleno 44.000 anni fa. Questi tipi di artefatti erano stati precedentemente collegati alla cultura San, che si pensava fosse emersa circa 20.000 anni fa.

“La nostra ricerca dimostra che la tarda età della pietra è emersa in Sud Africa molto prima di quanto si credesse e si è verificata all’incirca nello stesso periodo dell’arrivo degli umani moderni in Europa”, ha detto in una nota la ricercatrice Paola Villa, curatrice del Museo di Storia naturale dell’Università del Colorado.

La tarda età della pietra in Africa si è verificata nello stesso periodo del Paleolitico superiore in Europa, quando gli esseri umani moderni si sono trasferiti in Europa dall’Africa e hanno incontrato i Neanderthal circa 45.000 anni fa.

“egli differenze di tecnologia e cultura tra le due aree sono molto forti, mostrando la gente delle due regioni ha scelto percorsi molto diversi per l’evoluzione della tecnologia e della società,” Villa ha detto.

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Cenni di cultura

Tracce di civiltà sono state trovate risalenti a quasi 80.000 anni fa in Africa, ma questi frammenti — strumenti ossei, perline scolpite — svaniscono dal record archeologico di circa 60.000 anni fa.

In realtà, non si sa quasi nulla di ciò che è accaduto in Africa meridionale tra 40.000 e 20.000 anni fa, Villa ei suoi colleghi hanno scritto online oggi (30 luglio) sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences. Questa lacuna rende difficile collegare le società dell’età della Pietra media a quelle che sono venute dopo.

I ricercatori hanno portato l’ultima tecnologia di datazione a sopportare su un sito al confine tra Sud Africa e Swaziland chiamato Border Cave. Hanno scoperto che un certo numero di manufatti nella grotta erano molto più vecchi del previsto.

Perle di guscio d’uovo di struzzo, punte di osso appuntite probabilmente utilizzate per punte di freccia e ossa dentellate erano tra i frammenti di vita risalenti a migliaia di anni prima che il San fosse emerso. Uno strumento a osso lungo è decorato con un’incisione a spirale che è stata poi riempita con pigmento rosso-argilla. Una serie di zanne di facocero o maiale mostra segni di macinazione e raschiatura. Altre ossa sono contrassegnate da tacche, come se fossero usate per mantenere un conteggio di qualcosa.

I ricercatori hanno anche trovato perline, diverse apparentemente deliberatamente annerite dal fuoco, una risalente a più di 38.000 anni. Un pezzo di legno associato a una pietra con un foro attraverso di esso è stato datato a circa 35.000 anni fa. Lo strumento sembra essere un bastone di scavo precoce del tipo utilizzato dai successivi San per dissotterrare radici e larve di termiti.

Veleno più antico

I ricercatori hanno anche datato un grumo di cera d’api mescolata con resina tossica che è stato probabilmente utilizzato per haft, o attaccare, punti di pietra agli alberi di frecce o lance. La cera d’api risale a circa 35.000 anni fa, il che rende il più antico esempio noto di cera d’api utilizzato come strumento.

Infine, i ricercatori hanno datato un sottile bastone di legno sfregiato con graffi perpendicolari. Un’analisi chimica ha rivelato tracce di acido ricinoleico, un veleno naturale trovato nei semi di ricino. È probabile che il bastone fosse un applicatore usato per mettere veleno su una freccia o punte di lancia, hanno riferito gli archeologi. A circa 20.000 anni, l’applicatore segna il primo uso di veleno mai scoperto.

“I punti ossei molto sottili dell’età della pietra successiva a Border Cave sono una buona prova per l’uso di arco e freccia”, ha detto Villa. “Il lavoro di d’Errico e colleghi mostra che i punti sono molto simili in larghezza e spessore ai punti ossei prodotti dalla cultura San che occupava la regione in epoca preistorica, la cui gente era nota per usare archi e frecce con punte ossee velenose come un modo per abbattere erbivori di medie e grandi dimensioni.”

Le antiche date aiutano a colmare un divario di continuità della civiltà umana, ha detto la ricercatrice Lucinda Backwell, ricercatrice in paleoantropologia presso l’Università del Witwatersrand in Sud Africa.

“La datazione e l’analisi dei materiali archeologici presso Border Cave, in Sud Africa, ci ha permesso di dimostrare che molti elementi della cultura materiale, che caratterizzano lo stile di vita di San cacciatori-raccoglitori dell’Africa meridionale, erano parte della cultura e tecnologia degli abitanti di questo sito di 44.000 anni fa,” Backwell, ha detto.

Sembra plausibile che queste tecnologie siano sorte da 50.000 a 60.000 anni fa in Africa e in seguito si siano diffuse in Europa, ha detto Villa.

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