Dall’amianto al crisotilo

Gli attuali prodotti di amianto sono diversi da quelli vecchi come la notte e il giorno. Oggi viene offerto solo un tipo di amianto: crisotilo. Inoltre, l’industria ora commercializza solo materiali densi e non friabili in cui la fibra di crisotilo è incapsulata in una matrice di cemento o resina. Questi prodotti moderni includono materiali da costruzione in crisotilo-cemento, materiali di attrito, guarnizioni e alcune materie plastiche. I vecchi prodotti, principalmente materiali isolanti a bassa densità, erano molto polverosi e sbriciolati sotto pressione manuale. A differenza dei prodotti odierni, spesso contenevano fibre di anfibolo (crocidolite e amosite).

Crisotilo: uso controllato = sicurezza

Il crisotilo è un materiale meno polveroso ed è più facilmente eliminato dal corpo umano rispetto agli anfiboli. La fabbricazione e l’uso di prodotti moderni sono sicuri, come dimostrato da studi su lavoratori esposti a livelli di polvere molto più elevati rispetto agli attuali stabilimenti controllati che non mostrano alcun cancro ai polmoni o mesotelioma in eccesso (cancro della pleura).

Esistono più prove scientifiche che dimostrano che il cancro ai polmoni indotto dall’amianto, come la fibrosi (asbestosi), è un fenomeno di soglia. Inoltre, gli studi confermano che pochissimi casi di mesotelioma sono stati attribuiti in modo affidabile al crisotilo, nonostante le molte migliaia di lavoratori che in passato hanno avuto esposizioni massicce e prolungate. I mesoteliomi legati all’esposizione all’amianto sono associati alle fibre di anfibolo.

È ormai noto che nei moderni impianti di produzione di crisotilo, ai livelli di polvere attuali (da 0,5 a 1,0 fibre per millilitro) i rischi, se presenti, sono così bassi da non essere rilevabili. Questa è quella che viene chiamata una soglia pratica.

Crisotilo-cemento: un prodotto sicuro e di alta qualità

il 90% della produzione mondiale di crisotilo viene utilizzato nella produzione di crisotilo-cemento, sotto forma di tubi, fogli e tegole. Questi prodotti sono utilizzati in una sessantina di paesi industrializzati e in via di sviluppo.

Il crisotilo-cemento è apprezzato principalmente per la sua eccellente economicità e durata. La fabbricazione di questo materiale richiede l’importazione di solo piccole quantità di fibra, mentre le altre materie prime (cemento portland, acqua) sono facilmente reperibili localmente. Inoltre, la tecnologia di produzione richiede pochi investimenti e consuma meno energia rispetto ai metodi di produzione per i prodotti concorrenti.

Secondo un gruppo di esperti convocato dall’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS – Oxford, 1989), i prodotti di crisotilo-cemento non presentano rischi di alcun significato per la salute pubblica o per l’ambiente. Inoltre, i lavoratori di questo settore, impiegati nella fabbricazione, installazione o rimozione di materiali, non sono esposti ad alcun rischio rilevabile quando vengono applicate efficaci misure di prevenzione e controllo.

Il vero problema: prodotti vecchi e scarsamente controllati

Le notizie allarmanti sull’aumento delle malattie legate all’amianto, unite alla preoccupazione per la presenza di isolamento dell’amianto negli edifici, hanno scatenato forti polemiche in Europa, specialmente nei paesi del nord che erano pesantemente utilizzatori di isolamento friabile dell’amianto.

A causa del periodo di latenza tra l’esposizione massiccia e la comparsa di malattie, ci vorranno ancora molti anni prima di vedere i benefici per la salute del divieto di anfiboli e prodotti di amianto friabile iniziato negli anni ‘ 70 e delle normative che ora impongono rigidi controlli di fabbrica.

I materiali isolanti in amianto friabili sul posto rappresentano una minaccia per la salute pubblica?

Numerosi studi condotti su edifici contenenti materiali isolanti friabili in amianto dimostrano che i livelli di polveri trasportate dall’aria all’interno di tali edifici non sono significativamente diversi da quelli dell’aria esterna (da 0,1 a 1 fibra / litro). Di conseguenza, l’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti (EPA) e le autorità governative di diversi paesi hanno quindi concluso che quando sono in buone condizioni, questi materiali non rappresentano un problema di salute per gli occupanti.

Tuttavia, sono raccomandati programmi di gestione, che includono ispezioni e misure correttive quando necessario, per gli edifici contenenti materiali isolanti in amianto. Inoltre, tutti gli addetti alla manutenzione devono avere accesso a adeguate attrezzature di sicurezza e ricevere programmi di formazione e informazione intensivi per garantire che vengano seguite corrette pratiche di lavoro durante la manipolazione di questi materiali. La rimozione dell’isolamento dell’amianto dovrebbe essere considerata una misura di ultima istanza e intrapresa solo quando il materiale è irreparabile o al momento di importanti lavori di ristrutturazione o demolizione di edifici.

Rimozione dell’amianto = pericolo

Vietare il crisotilo-cemento non risolverà il problema dell’isolamento friabile negli edifici. Può, tuttavia, contribuire alla paranoia pubblica ingiustificata e alla fretta di avviare lavori di rimozione inutili e potenzialmente pericolosi. La rimozione dell’amianto è un’operazione molto costosa che deve essere condotta da appaltatori e lavoratori altamente specializzati. L’eliminazione frettolosa dell’isolamento dell’amianto aumenta notevolmente la probabilità che i controlli non siano adeguatamente applicati, consentendo così un’eccessiva polvere di amianto nell’aria e presentando un rischio elevato non solo per i lavoratori, ma anche per gli occupanti degli edifici. Inoltre, la rimozione può creare un nuovo pericolo. I prodotti sostitutivi contengono fibre naturali o sintetiche che possono anche essere pericolose. Tuttavia, a differenza del crisotilo, pochi paesi hanno introdotto regolamenti appropriati per questi materiali sostitutivi.

Uso controllato

Mentre lo sviluppo industriale contribuisce al benessere della società, ci ha anche portato numerosi prodotti potenzialmente pericolosi che usiamo quotidianamente e che sono molto più pericolosi del crisotilo. Al fine di beneficiare in modo sicuro di questi prodotti, introduciamo standard e sviluppiamo tecnologie e metodi di lavoro che costituiscono ciò che chiamiamo uso controllato. Il principio impone che quando i rischi associati a un prodotto non possono essere controllati, il suo uso dovrebbe essere interrotto; questa era la motivazione per vietare l’uso di fibre di amianto anfibolo e prodotti di amianto friabile. Al contrario, il crisotilo e i suoi prodotti non friabili, come il crisotilo-cemento, possono essere utilizzati in modo sicuro se adeguatamente controllati durante tutto il ciclo di vita del prodotto. Questa è la posizione assunta dai governi del Canada e del Québec, riguardo non solo all’amianto crisotilo, ma a tutti i minerali e metalli.

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