Coronavirus: perché le persone non si ammalano nonostante siano infette?

3 agosto 2020

Lisa M. Krieger

di Credito: CC0 Pubblico Dominio

come Anche gli altri stavano morendo di COVID-19, Rick Wright telefonate ai suoi clienti di affari. Sollevò pesi, fece flessioni e scivolò su un trainer ellittico. A tarda notte, ha portato il suo cane a lunghe passeggiate.

“Non mi sono mai sentito male. Non tosse, respiro sibilante, mal di testa. Assolutamente niente”, ha detto Wright, 63 anni, di Redwood City, nonostante sia risultato positivo al virus – 40 giorni, subito dopo essere stato esposto a bordo della Diamond Princess Cruise lo scorso febbraio.

Sette mesi dopo una pandemia che ha ucciso più di 667.000 persone a livello globale, gli scienziati sono alla ricerca di indizi sul perché le persone infette come Wright si sentano bene.

Comprendere il mistero della loro protezione può aiutare a suggerire obiettivi per i vaccini e il trattamento. Questi casi sottolineano anche l’importanza delle maschere e dei test estesi, perché le persone asintomatiche possono involontariamente trasmettere l’infezione ad altri.

Il virus COVID-19 sembra senza precedenti nel suo spettro di gravità, da innocuo a letale, ha detto il dottor Anthony Fauci, direttore del National Institutes of Allergy and Infectious Disease.

“Di solito un virus che è abbastanza buono da ucciderti renderebbe quasi tutti almeno un po ‘malati”, ha detto, alla prima conferenza globale COVID-19 di questo mese.

La natura stessa del patogeno non sembra spiegare la variabilità da persona a persona. Tra le famiglie della stessa famiglia, infettate dallo stesso virus, le persone possono ammalarsi profondamente o uscire indenni.

Né sembra importare quanto virus circola nel corpo.

Piuttosto, le prove emergenti suggeriscono che la risposta immunitaria di una persona, in gran parte influenzata dalla genetica, è ciò che aiuta a determinare la gravità della malattia, dicono gli esperti di malattie infettive.

Per catturare le nostre difese in azione, gli scienziati con un progetto UC San Francisco stanno guidando il loro furgone—dotato di un tavolo per gli esami e una sedia flebotomia—alle case delle persone appena infette, raccogliendo campioni di muco, sangue, urina e feci. Misurano come il corpo risponde come il virus guadagna un punto d’appoggio.

“Siamo in grado di guardare sotto il cofano di ciò che sta accadendo alla risposta immunitaria”, ha detto il dottor Sulggi Lee, un assistente professore di medicina UCSF e ricercatore principale dello studio CHIRP (COVID-19 Host Immune Response Pathogenesis). Hanno testato 17 persone finora, ma mirano a reclutare 60.

Le stime della percentuale di veri casi asintomatici-le persone che sono infette e non sviluppano mai sintomi rispetto alle persone che sono infette e in seguito si ammalano—hanno oscillato dal 40% al 45%, ha affermato l’epidemiologo UCSF Dr. George Rutherford. Questi casi sono difficili da identificare perché le persone si sentono in salute, quindi non fare il test.

Ma il numero potrebbe essere molto più alto. Durante un recente blitz di test nel Mission District di San Francisco, dove quasi 3.000 persone sono state invitate a farsi tamponare, ammalarsi o meno, il Dott. Carina Marquez e il suo team sono rimasti sorpresi nello scoprire che il 53% delle persone che sono risultate positive non aveva febbre o tosse, dolori muscolari o affaticamento grave. Respiravano normalmente. Avevano un perfetto senso dell’olfatto e del gusto.

Gli esperti di salute pubblica non sanno esattamente quanta diffusione è causata da persone asintomatiche. Ma sospettano che sia uno dei principali fattori della pandemia.

Per essere sicuri, queste persone infette non tossiscono e starnutiscono, sintomi che diffondono un sacco di virus. Ma stanno parlando e persino cantando. E mentre le persone malate rimangono a casa a letto, beh le persone sono in giro.

Questa settimana, un massiccio studio su 32.480 dipendenti e residenti delle strutture di assistenza agli anziani del Massachusetts ha trovato livelli sorprendentemente simili di virus in pazienti con—o senza—sintomi.

Test periodici di residenti a lungo termine, così come test di routine e mascheramento del personale, è necessario per contribuire a ridurre la trasmissione, UCSF Dr. Monica Gandhi e il suo team ha scritto nel New England Journal of Medicine.

“La trasmissione asintomatica di SARS-CoV-2 è il tallone d’Achille del controllo pandemico di COVID-19”, hanno concluso.

È ben stabilito che l’età di una persona e le condizioni mediche preesistenti possono renderle più vulnerabili a malattie gravi. Le persone di età superiore ai 65 anni o quelle con malattie cardiovascolari, diabete e una storia di fumo o obesità muoiono a numeri molto più alti rispetto alle persone più giovani e più sane.

Ma le condizioni che aiutano le persone infette a stare bene sono più sfuggenti.

“È ancora molto presto, e c’è poca conoscenza delle risposte immunitarie nei pazienti asintomatici”, ha detto il dott. Bali Pulendran, professore di patologia e di microbiologia e immunologia presso la Stanford University.

Ci sono rapporti che suggeriscono che la risposta anticorpale al virus in individui asintomatici è più debole rispetto alle persone con sintomi gravi. Ciò è contrario alle precedenti ipotesi secondo cui le persone più sane producono più anticorpi per combattere la malattia.

Forse altre parti del sistema immunitario—come le cellule T, le cellule natural killer e le cellule mieloidi—stanno calciando rapidamente, tenendo il virus sotto controllo, ha detto Lee di UCSF.

Cosa renderebbe questa risposta precoce così vigorosa?

È possibile che la persona sia stata esposta ad altri tipi di coronavirus in passato, quindi hanno la cosiddetta “reattività crociata”.”Poiché le loro cellule T riconoscono il virus COVID-19 correlato, sono innescate per respingerlo, ha detto Lee. Questo potrebbe aiutare a spiegare la ridotta malattia nei bambini e nei residenti dell’Africa sub-sahariana, con una maggiore esposizione a molti virus.

È anche probabile che la genetica abbia un ruolo nella risposta immunitaria precoce. Gli scienziati sono specificamente interessati ai geni sul cromosoma 3 umano e se le mutazioni possono predisporre o proteggere qualcuno da una grave progressione della malattia.

” Cosa c’è di unico in queste persone?”chiese Lee. “Dobbiamo capire l’intera gamma di ciò che sta accadendo.”

“La chiave”, ha detto, ” è capire come le persone sono naturalmente in grado di gestire il virus così bene.”

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