Assistenza all’infanzia – Educazione e cura della prima infanzia

Introduzione

Un numero crescente di bambini tra la nascita e i 2 anni viene ora affidato a cure non parentali durante il giorno e la settimana lavorativa, principalmente a causa dell’aumento dell’occupazione materna. Negli Stati Uniti, tra il 1980 e il 1998, il tasso di partecipazione alla forza lavoro delle madri con bambini è passato dal 38% al 59%.1 Nel 1999, il 44% dei bambini di età inferiore a 1 anno, il 53% dei bambini di 1 anno e il 57% dei bambini di 2 anni erano regolarmente assistiti da persone non genitori.2 La ricerca sullo sviluppo sociale, emotivo e cognitivo precoce suggerisce che le conseguenze a breve e lungo termine dei contesti di cura dipendono meno dalla forma di cura (ad esempio, cura materna rispetto ad altre cure) che dalla qualità delle cure.2 Pertanto, esaminare l’impatto dell’assistenza all’infanzia sui bambini piccoli significa esaminare le questioni relative alla qualità dell’assistenza sia a casa che in contesti di assistenza all’infanzia.

Oggetto

Al fine di esaminare l’impatto dell’assistenza all’infanzia sullo sviluppo dei bambini molto piccoli è necessario definire l’assistenza all’infanzia e la qualità dell’assistenza. L’assistenza all’infanzia può essere semplicemente definita come assistenza non parentale a casa propria di un bambino, a casa di qualcun altro o in un centro in grado di fornire ai bambini opportunità di educazione e apprendimento che completano e/o integrano quelle fornite a casa. L’assistenza all’infanzia può anche fornire servizi di supporto per i genitori che lavorano e, in alcuni casi, può contribuire a ridurre il numero di bambini che vivono in povertà e fornire assistenza di tregua ai bambini a rischio di essere danneggiati nelle loro stesse famiglie. Se l’assistenza all’infanzia può migliorare lo sviluppo sociale ed emotivo dei bambini dipende dalla qualità delle cure fornite. La qualità dell’assistenza non è definita come la forma di assistenza (ad esempio, in casa o in un centro), ma la fornitura di relazioni di nutrimento, un ambiente stimolante e salute e sicurezza di base.

Problemi

Le famiglie con più risorse materiali, sociali ed emotive tendono a utilizzare un’assistenza all’infanzia di qualità superiore.2 Al fine di determinare l’influenza della qualità dell’assistenza all’infanzia sullo sviluppo, è necessario misurare la qualità dell’assistenza all’interno della famiglia e nelle strutture di assistenza all’infanzia. Inoltre, ci possono essere sia a breve che a lungo termine o influenze “dormienti” della cura dei bambini sullo sviluppo dei bambini. Pertanto, misurare l’impatto delle cure precoci richiede una ricerca longitudinale. Inoltre, poiché non ci sono periodi critici nell’influenza di vari ambienti, casa e contesti comunitari più ampi sullo sviluppo dei bambini, gli studi di ricerca longitudinali dovrebbero utilizzare modelli ecologici che misurino l’influenza nel tempo. Questi sono protocolli di ricerca complessi e costosi. Inoltre, sebbene gli aspetti strutturali dell’assistenza all’infanzia (ad esempio, l’educazione formale del caregiver) siano correlati con la qualità dell’assistenza all’infanzia a breve termine, poiché gli aspetti strutturali dell’assistenza tendono ad essere correlati (i caregiver con un’istruzione più formale tendono a prendersi cura di pochi bambini alla volta), non ci sono singoli indicatori di qualità nell’assistenza all’infanzia. Ci sono poche differenze di razza, etnia o lingua di casa nell’influenza della qualità sullo sviluppo dei bambini.2 Tuttavia, le pratiche utilizzate per creare qualità nell’assistenza all’infanzia differiscono per etnia e lingua domestica.3

Contesto di ricerca

Gli studi di ricerca sui collegamenti tra l’assistenza all’infanzia e lo sviluppo per i bambini piccoli sono, necessariamente, correlazionali piuttosto che sperimentali. Inoltre, poiché un maggior numero di genitori a basso reddito si unisce alla forza lavoro a basso salario (a causa dei cambiamenti nella natura globale del lavoro e nella politica di welfare), un maggior numero di bambini molto piccoli provenienti da famiglie a basso reddito viene collocato in contesti di assistenza all’infanzia molto informali. Ci sono dati scarsi sul corso dello sviluppo per questi bambini.

Domande chiave di ricerca

Importanti domande di ricerca in questo settore includono quanto segue:

  1. Quali sono gli impatti a breve e lungo termine di qualità variabile sullo sviluppo del bambino?
  2. L’associazione tra qualità dell’assistenza all’infanzia e sviluppo dell’infanzia è diversa nei bambini di colore o nelle famiglie con redditi molto bassi?
  3. L’età in cui il bambino entra nell’assistenza all’infanzia influenza lo sviluppo?

Recenti risultati della ricerca

C’è un solido corpo di prove che collegano la qualità dell’assistenza all’infanzia allo sviluppo simultaneo dei bambini e un crescente corpo di letteratura per quanto riguarda ulteriori conseguenze a lungo termine.2 Tali risultati sono coerenti tra gli studi e tra le famiglie che variano per etnia, lingua di casa e livello di reddito. Solo pochi studi4-6 hanno tentato di definire il livello di qualità necessario per essere associato a uno sviluppo ottimale. Questi studi, tutti condotti in centri di assistenza all’infanzia autorizzati o case di cura per la famiglia-bambino, suggeriscono che la soglia di qualità è molto alta, molto più alta rispetto alla disposizione modale di assistenza all’infanzia negli Stati Uniti. Tuttavia, quando i bambini sperimentano cure di alta qualità, in alcuni studi l’assistenza all’infanzia emerge come un fattore protettivo per i bambini.2

Un altro corpo di ricerca suggerisce che l’età di ingresso nella cura dei bambini non è un fattore di rischio, in sé e per sé.2 Tuttavia, un’assistenza molto precoce ed estesa in strutture di scarsa qualità emerge come svantaggiosa. Oltre agli studi che collegano un’assistenza di scarsa qualità a uno sviluppo meno che ottimale, altri studi hanno dimostrato che un’ampia cura precoce dei bambini può interferire con lo sviluppo di un’interazione madre–figlio armoniosa. Ad esempio, la NICHD Early Child Care Research Network7 ha rilevato che neonati e bambini con più ore di cura hanno sperimentato un’interazione madre–figlio meno positiva.

Conclusioni

Essere in cura per l’infanzia, curato da un adulto che non è il genitore, non ha bisogno di essere associato a uno sviluppo meno che ottimale nei bambini piccoli. In effetti, può essere associato a uno sviluppo migliorato o addirittura essere un fattore compensativo. Tuttavia, al fine di migliorare lo sviluppo o svolgere una funzione protettiva, l’assistenza all’infanzia deve essere di qualità sufficientemente elevata. L’assistenza all’infanzia di alta qualità va oltre l’essere un luogo sicuro per i bambini per includere la fornitura di relazioni di nutrimento e ambienti stimolanti che organizzano e impalcano l’apprendimento dei bambini. Se un bambino sperimenta o meno un’assistenza all’infanzia di alta qualità dipende in parte dalle risorse materiali e sociali delle famiglie. L’assistenza all’infanzia di alta qualità scarseggia, rappresentando forse il 10% -15% di tutte le cure disponibili. Ma va notato che la qualità della cura dei bambini non è confuso con forma di cura — i bambini possono sperimentare la cura dei bambini di alta qualità in una varietà di impostazioni. Tuttavia, ci sono pochissime informazioni sulle conseguenze simultanee e longitudinali per i bambini che sperimentano sia l’assistenza all’infanzia molto informale di bassa qualità in combinazione con la povertà familiare e le madri la cui sensibilità può essere compromessa dalle loro difficili condizioni di lavoro.

Implicazioni per la politica e i servizi

Se l’influenza dell’assistenza all’infanzia sullo sviluppo dei bambini molto piccoli dipende dalla qualità delle cure che ricevono, ne consegue che la qualità complessiva dell’assistenza deve essere migliorata al fine di migliorare lo sviluppo dei bambini.

  1. Bachu A, O’Connell M. Fertilità delle donne americane. Giugno 1998. Washington, DC: U. S. Census Bureau; 2000. Popolazione attuale Riporta P250-526. Disponibile all’indirizzo: http://www.census.gov/prod/2000pubs/p20-526.pdf. Accesso 24 ottobre 2003.
  2. Shonkoff JP, Phillips DA, eds. Dai neuroni ai quartieri: la scienza dello sviluppo della prima infanzia. Washington, DC: National Academy Press; 2000.
  3. Wishard AG, Shivers EM, Howes C, Ritchie S. Programma di assistenza all’infanzia e pratiche degli insegnanti: associazioni con qualità ed esperienze per bambini. Early Childhood Research Quarterly 2003; 18(1): 65-103.
  4. Burchinal M, Howes C, Kontos S. Predittori strutturali della qualità dell’assistenza all’infanzia nelle case di cura dell’infanzia. Early Childhood Research Quarterly 2002;17(1): 87-105.
  5. Howes C, Phillips DA, Whitebook M. Soglie di qualità: implicazioni per lo sviluppo sociale dei bambini nell’assistenza all’infanzia basata sul centro. Sviluppo del bambino 1992; 63 (2): 449-460.
  6. Peisner-Feinberg ES, Burchinal MR, Clifford RM, Culkin ML, Howes C, Kagan SL, Yazejian N. La relazione tra la qualità dell’assistenza all’infanzia in età prescolare e le traiettorie di sviluppo cognitivo e sociale dei bambini attraverso il secondo grado. Sviluppo dell’infanzia 2001;72(5):1534-1553.
  7. La NICHD Early Child Care Research Network Cura dei bambini e interazione madre-figlio nei primi 3 anni di vita. Psicologia dello sviluppo 1999;35(6):1399-1413.

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