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Il Phylum Cnidaria include forme diverse come meduse, idra, anemoni di mare e coralli. Gli cnidari sono radialmente o biradialmente simmetrici, un tipo generale di simmetria ritenuto primitivo per gli eumetazoani. Hanno raggiunto il livello tissutale di organizzazione, in cui alcune cellule simili sono associate in gruppi o aggregazioni chiamate tessuti, ma non si verificano veri organi. I corpi cnidari hanno due o talvolta tre strati. Una cavità gastrovascolare (coelenteron) ha un’unica apertura esterna che funge sia da bocca che da ano. Spesso i tentacoli circondano l’apertura. Alcune cellule sono organizzate in due semplici reti nervose, una epidermica e l’altra gastrodermica, che aiutano a coordinare le funzioni muscolari e sensoriali.

Gli cnidari hanno due forme corporee di base, medusa e polipo. Le meduse, come le meduse adulte, nuotano liberamente o galleggiano. Di solito hanno corpi a forma di ombrello e simmetria tetramera (a quattro parti). La bocca è solitamente sul lato concavo e i tentacoli hanno origine sul bordo dell’ombrello.

I polipi, al contrario, sono solitamente sessili. Hanno corpi tubolari; un’estremità è attaccata al substrato e una bocca (solitamente circondata da tentacoli) si trova all’altra estremità. I polipi possono verificarsi da soli o in gruppi di individui; in quest’ultimo caso, diversi individui a volte si specializzano per diverse funzioni, come la riproduzione, l’alimentazione o la difesa.

La riproduzione nei polipi avviene per germogliamento asessuale (polipi) o formazione sessuale di gameti (meduse, alcuni polipi). Gli individui cnidari possono essere monoici o dioici. Il risultato della riproduzione sessuale è una larva planula, che è ciliata e nuoto libero.

Se le cellule del collare e le spicole definiscono le caratteristiche del Phylum Porifera, allora le nematocisti definiscono i cnidari. Questi minuscoli organelli, paragonati da Hickman ai cannoni armati, sono entrambi dispositivi altamente efficienti per catturare le prede e deterrenti estremamente efficaci per i predatori. Ciascuno contiene un filo tubolare arrotolato, che può sopportare barbe e che è spesso avvelenato. Una nematocisti si scarica quando una specie di preda o un predatore entra in contatto con essa, guidando i suoi fili con sbavature e veleno nella carne della vittima per mezzo di un rapido aumento della pressione idrostatica. Centinaia o migliaia di nematocisti possono rivestire i tentacoli o la superficie del cnidario. Sono capaci anche di penetrare la pelle umana, a volte producendo una ferita dolorosa o, in casi estremi, la morte.

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