Une fusée chinoise incontrôlable a peut-être déversé des débris en Afrique après être tombée de l’espace

Lundi, une fusée chinoise massive et incontrôlable est tombée du ciel au large de la côte ouest de l’Afrique, devenant l’un des plus gros objets fabriqués par l’homme à avoir jamais effectué une descente incontrôlée vers la Terre depuis l’espace. Au début, la fusée semblait claquer sans danger dans l’océan Atlantique. Mais maintenant, il semble que certains débris aient pu toucher un sol solide, selon des informations locales de Côte d’Ivoire décrivant des objets métalliques apparemment tombés du ciel.

La fusée qui vient de faire un retour chaotique sur Terre était au cœur de la puissante fusée chinoise Longue Marche 5B, lancée le 5 mai. La mission marquait la première fois que la Chine lançait cette variante de fusée particulière dans l’espace. En fin de compte, la mission a été un succès, permettant à la Chine de tester ce nouveau véhicule massif et de mettre en orbite un nouveau vaisseau spatial expérimental.

Cependant, une fois le lancement terminé, le noyau de la Longue Marche 5B n’est pas retombé sur Terre, comme la plupart des noyaux de fusées le font une fois leur mission terminée. Au lieu de cela, le noyau s’est placé sur une orbite très basse et est resté dans l’espace pendant la dernière semaine. Son orbite était assez instable, cependant, et il était prévu qu’il tomberait sur Terre au début de cette semaine.

Toute l’épreuve était un peu effrayante puisque la Longue Marche 5B est une fusée vraiment massive. Lorsque des véhicules de plus petite taille tombent hors de l’orbite, ils brûlent généralement complètement dans l’atmosphère terrestre. Mais les objets plus massifs comme cette fusée ont plus de chances de survivre partiellement à la rentrée. Normalement, si un pays ou une entreprise met un objet particulièrement lourd en orbite comme celui-ci, ils ont un plan détaillé en place pour savoir comment faire tomber la chose en toute sécurité. La Chine n’a pas été claire sur ses plans pour la fusée.

« Avaient-ils peut-être un plan pour le désorbiter qui a mal tourné? »Jonathan McDowell, astrophysicien à Harvard et tracker satellite, raconte The Verge. « Les Chinois n’ont pas discuté s’ils avaient un plan de ce genre, nous sommes donc obligés de supposer qu’ils ne l’ont pas fait. »La Chine n’a pas non plus une très bonne feuille de route pour s’assurer que ses roquettes ne blessent pas les gens. Plutôt que de lancer au-dessus de l’océan comme le font les États-Unis, la Chine lancera souvent ses fusées au-dessus de la terre, ce qui provoquera des informations selon lesquelles des pièces de fusée tomberaient au-dessus de zones peuplées.

Avec ses 21 tonnes métriques, le noyau de la Longue Marche 5B est bien plus massif que la station spatiale chinoise Tiangong-1 de 8 tonnes métriques qui a atterri sur Terre en 2018. En fait, la Longue Marche 5B est le cinquième objet le plus massif à effectuer une descente incontrôlée vers la Terre, selon McDowell. « C’est l’objet le plus lourd à effectuer une rentrée incontrôlée depuis 1991”, affirme-t-il.

Ajoutant aux inquiétudes des experts, le noyau de Longue Marche 5B a emprunté un chemin rare et inattendu au-dessus de zones très peuplées de la Terre lors de son orbite finale. McDowell note que le véhicule est passé au-dessus de Los Angeles et de New York juste avant d’entrer dans l’atmosphère au-dessus de l’Atlantique.

Le 18e Escadron de contrôle de l’espace de l’Armée de l’Air, qui est responsable du suivi des objets spatiaux, a confirmé que la fusée était rentrée au-dessus de l’Atlantique à 11h33 HE lundi. Pourtant, il semble que certaines parties de la fusée qui tombe se soient échappées de la tombe aquatique.

Des photos de Facebook et Twitter montrent ce qui ressemble à un long tuyau métallique trouvé par des villageois à Mahounou en Côte d’Ivoire. Rien n’indique que quelqu’un ait été blessé. Il n’y a pas non plus de confirmation solide que le tuyau provient de la fusée. Mais après avoir fait quelques recherches, McDowell dit que les habitants ont signalé des explosions sonores bruyantes, des éclairs et des débris qui tombaient à peu près au même moment où la fusée serait passée au-dessus d’eux. De plus, le village est juste en ligne avec le chemin de la fusée autour de la Terre, donc il dit qu’il est possible que certaines pièces se soient rendues à l’intérieur des terres.

« Lorsque vous avez un gros morceau de métal qui hurle dans la haute atmosphère dans une direction particulière à un moment donné, et que vous recevez des rapports de choses qui tombent du ciel à cet endroit, à ce moment-là, ce n’est pas un grand saut pour les connecter”, dit-il.

Bien sûr, il est encore très tôt, et on ne sait pas exactement ce qui peut être fait à ce sujet si les pièces sont, en effet, de la Longue Marche 5B. Les Nations Unies ont un traité connu sous le nom de Convention sur la responsabilité spatiale, un accord sur qui est tenu internationalement responsable si un objet spatial qui tombe blesse quelqu’un ou nuit à un endroit sur Terre. L’ONU a conclu le traité en 1972 après qu’un satellite soviétique s’est écrasé sur le Canada. La Chine a adhéré au traité en 1988, mais la Côte d’Ivoire n’en fait pas partie. Donc, même si les pièces proviennent de la fusée, on ne sait pas si la Chine devra payer d’une manière ou d’une autre.

De toute façon, les trackers spatiaux ne sont pas satisfaits, et McDowell s’inquiète de ce que cela signifie pour l’avenir. ”Ils prévoient beaucoup de lancements de cette chose pour assembler leur nouvelle station spatiale, et donc beaucoup de ces objets vont revenir quelques jours après le lancement », explique McDowell. « Et ce n’est pas bon.”

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