Rome dans le chaos: L’année des 4 Empereurs

La succession a été un problème tout au long de l’histoire romaine. La ville avait abandonné les rois pour devenir grande, mais avec la monarchie, la certitude était de savoir qui devait occuper la position la plus puissante du monde connu. L’année des 4 Empereurs, 69 après JC, était ce problème récurrent.

L’empereur Néron était une mauvaise nouvelle pour l’Empire de son vivant, et sa mort en 68 après JC – le premier empereur à se suicider – n’améliora pas les choses.

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Son emprise sur le pouvoir était faible depuis un certain temps. Il avait de nombreux ennemis et ses alliés se retournaient contre lui. À moins qu’un homme fort n’entre dans la brèche, il y aura forcément un vide de pouvoir et une lutte sanglante pour prendre ou hériter de son trône.

Empereur Galba

Buste de l'Ancien empereur romain Galba

Photo de Wolfgang Sauber via Wikimedia Commons.

Le premier homme à tenter de s’élever au sommet fut Servius Sulpicius Galba. Une révolte en sa faveur en Gaule échoua, mais un second complot, en juin 68 après JC, réussit à retourner la Garde prétorienne contre Néron, qui s’enfuit à sa mort ignominieuse.

Galba a pris le pouvoir. Il a immédiatement commencé à faire bien paraître Néron par comparaison. Les exécutions sommaires d’opposants ont commencé et les quelques réformes populaires de Néron ont été annulées. Refuser de récompenser la Garde prétorienne pour son rôle dans son accession était une erreur fatale.

Les légions de Germanie refusent de lui prêter allégeance puis promeuvent les prétentions de leur gouverneur, Vitellius.

Galba a essayé de s’accrocher. Il choisit un jeune sénateur comme successeur désigné, négligeant et aliénant des hommes plus expérimentés, dont l’un, Marcus Silvius Otho, était assez malheureux pour payer la Garde prétorienne mécontente pour le soutenir.

Galba tente de rallier des soutiens, mais il n’y en a pas et les hommes censés garder l’Empereur l’abattent sur le Forum le 15 janvier 69 après JC.

Empereur Otho

Ancienne pièce de monnaie romaine montrant l'empereur Otho

Photo de Louisonze via Wikimedia Commons.

Malgré tous ses premiers efforts pour gagner en popularité, Otho avait peu de chances de réussir. Vitellius était déjà en route pour Rome pour soutenir ses prétentions impériales avec les meilleures troupes de l’armée romaine.

Les propositions de compromis d’Othon sont rejetées et la bataille de Bedriacum laisse 40 000 hommes morts et Vitellius avec un chemin vers Rome. Avant que d’autres ne puissent mourir, Otho décida d’ajouter son propre corps aux tas de cadavres et se tua le 16 avril.

Il était empereur depuis un peu plus de trois mois.

Empereur Vitellius

Ancien empereur romain Vitellius

Cet homme fort militaire se révélerait-il plus durable?

Vitellius a mal commencé, choisissant l’anniversaire de la désastreuse bataille d’Allia comme le jour de son accession au Pontifex Maximus, le plus haut poste religieux. Il célébra si longuement qu’il faillit mettre le trésor en faillite, assassinant ceux qui étaient envoyés pour recouvrer ses dettes, puis ceux qui avaient fait des testaments en faveur de l’Empereur.

Cet épisode des Romains de Tony Robinson se penche sur la vie du tristement célèbre empereur Caligula, fou et « méchant ». Nous explorerons son ascension au pouvoir, les nombreuses tentatives de sa vie et sa décision la plus célèbre de faire de son cheval un membre du sénat.

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Un nouveau candidat n’a pas tardé à apparaître, cette fois au Moyen-Orient, où Vespasien, héros de la Grande Révolte juive, a été proclamé Empereur par ses troupes. D’autres légions l’ont bientôt soutenu et il a occupé l’Égypte, coupant les réserves de céréales de Rome.

Vitellius est écrasé lors de la deuxième bataille de Bedriacum et tué le 20 décembre, rendant une dernière visite imprudente à son ancien palais.

Vespasien est proclamé empereur par le Sénat le lendemain. Il a régné pendant 10 ans et, apprenant peut-être du chaos qui a précédé sa propre accession, a été le premier empereur à transmettre le pouvoir à son propre fils.

révolte juive en l'an 66

Le Triomphe de Titus et Vespasien, tableau de Giulio Romano, vers 1537.

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