Que s’est-il passé à la bataille de Stalingrad?

Que s’est-il passé à la bataille de Stalingrad ?

La bataille de Stalingrad a été le tournant de la Seconde Guerre mondiale. Après l’invasion allemande de la Russie — sous le nom de code Opération Barbarossa, qui a commencé en juin 1941 — la Wehrmacht a continué à se diriger vers l’est, détruisant des armées soviétiques entières et capturant deux millions de prisonniers, dont la plupart mouraient de faim.

À Washington et à Londres, les dirigeants se demandaient avec tristesse combien de temps les Russes pourraient éviter une défaite absolue.

Au printemps 1942, les légions hitlériennes s’enfoncèrent plus profondément dans le cœur de la Russie, assiégeant Saint-Pétersbourg, envahissant la Crimée et menaçant les champs pétrolifères du Caucase.

Les soldats allemands utilisent la lumière du soir pour approcher un avant-poste russe à la périphérie de Stalingrad

Le Führer était convaincu que les Russes étaient à leur dernier souffle. Il était exultant lorsqu’en juin, « l’opération Bleue » a permis à ses armées d’occuper de nouvelles régions du centre de la Russie.

Sentant la victoire finale, Hitler a délégué le général Friedrich Paulus, un officier d’état-major désireux de faire ses preuves en tant que commandant de combat, pour mener une course vers la ville de la Volga qui porte le nom de Staline, et obtenir un triomphe symbolique, tandis qu’un autre groupe d’armées allemand a basculé vers le sud pour s’emparer des champs pétrolifères.

Les meilleurs soldats d’Hitler étaient consternés par les dangers de diviser la Wehrmacht simplement pour capturer Stalingrad, ce qui était stratégiquement sans importance. Leurs protestations ont été ignorées: le Führer a insisté.

De même à Moscou, lorsque l’objectif allemand est devenu clair, le dictateur russe Josef Staline a donné l’ordre que « sa » ville doit être tenue à tout prix. C’est ainsi que se prépara l’un des affrontements d’armes les plus terribles de l’histoire, au cours duquel, entre l’automne 1942 et le printemps suivant, plus d’un million d’hommes se retrouvèrent enfermés dans des conflits entre les deux camps.

Le 12 septembre, les premières troupes allemandes entrent dans Stalingrad. Du Kremlin est venu un nouvel ordre à l’Armée rouge: « Pas un pas en arrière. . . La seule circonstance atténuante est la mort.’

Les premières attaques aériennes allemandes tuèrent entre 10 000 et 40 000 personnes – presque autant que les morts de l’ensemble du blitz de Londres. Les tirs d’obus et les bombes pleuvaient sur la ville, jour après jour et semaine après semaine.

Herbert Pabst, pilote de Stuka, a écrit: « Je ne comprends pas comment les gens peuvent continuer à vivre dans cet enfer, mais les Russes sont fermement établis dans les épaves, dans les ravins, les caves et dans un chaos de squelettes tordus d’usines ».

Deux soldats allemands tiennent le sol et se mettent à l’abri alors qu’ils tirent depuis un bâtiment abandonné

Le général Vasily Chuikov, commandant la 62e armée de Staline dans la ville, a écrit : « Les rues de la ville sont mortes. Il n’y a pas une seule brindille verte sur les arbres; tout a péri dans les flammes.

Les Russes tenaient initialement un périmètre de 30 milles par 18, qui se réduisait sans relâche alors que les hommes de Paulus poussaient vers l’avant à quelques centaines de mètres de la Volga.

Chaque nuit, jusqu’à trois mille blessés russes étaient acheminés vers l’est de la ville, tandis qu’un flot correspondant de renforts, de munitions et de fournitures atteignait les défenseurs.

De nouvelles unités ont été lancées dans la bataille aussi vite qu’elles sont arrivées, pour rejoindre des duels dans les ruines qui sont souvent devenues des combats à mort au corps à corps.

Les deux parties étaient chroniquement à court de nourriture et d’eau. Les quelques civils survivants ont terriblement souffert, menant une existence troglodytique dans les caves.

Certains soldats ont été réduits au cannibalisme afin de rester en vie dans les ruines de la ville alors que le mercure plongeait à -40C.

La bataille la plus sanglante de la Seconde Guerre mondiale a pris fin le 31 janvier 1943 lorsque le maréchal Paulus s’est rendu, désobéissant aux ordres de son Führer de se suicider.

Sur les 110 000 Allemands qui se sont rendus, seuls 5 000 survivront aux goulags de Staline pour retourner dans une Allemagne vaincue.

La bataille a coûté à l’armée allemande un quart de tout ce qu’elle possédait en matériel – canons, chars et munitions. Ce fut une défaite dont il ne s’est jamais remis et pendant des jours après, à Berlin, tous les magasins et restaurants ont été fermés en signe de respect.

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