Pour défendre les courses dans le désert incroyablement dangereuses au Mexique

Combinées, les États mexicains de Basse-Californie et de Basse-Californie Sur mesurent environ 775 miles de long. Ils comprennent une péninsule qui s’étend vers le sud à partir de la frontière californienne. Le point névralgique des vacances Cabo San Lucas se trouve à la pointe sud de la péninsule de Baja. Entre là et San Diego, vous avez le désert, la forêt, les montagnes, les plaines de boue, les petits villages, 1 900 miles de côte, une poignée de routes pavées et certains des endroits les plus douloureux de l’hémisphère nord.

Et les gens courent des choses — des camions, des motos, des voitures —tout ça.

La Baja 1000 est la reine des courses sans escale dans le désert. L’exténuant trek à grande vitesse, organisé chaque mois de novembre depuis 1967, couvre environ 1 000 miles à partir de la ville frontalière californienne d’Ensenada. Il attire des dizaines de milliers de spectateurs, dispersés dans toute la région. Pour la sécurité et le défi de la concurrence, le parcours est différent chaque année et alterne même les régions de l’État. L’année dernière, il s’est terminé à La Paz, à 1 130 km au sud. Cette année, il boucle à travers le désert et revient à Ensenada. Et comme toutes les courses du désert mexicain de l’histoire, le 1000 de cette année sera captivant, merveilleux et terriblement dangereux.

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Des gens meurent dans des courses dans le désert mexicain. Cela n’arrive pas régulièrement, mais cela arrive assez souvent pour en parler. Comme dans toute forme de sport automobile, les conducteurs sont à risque. Mais lors du Baja 500 de cet été, la légende américaine Robby Gordon a frappé un spectateur avec son camion de course. (Le spectateur a survécu.

Il y a deux ans, le champion de motocross Kurt Caselli est décédé après avoir heurté un animal avec sa moto. La même année, dans la Baja 500 plus courte, le pilote basé à San Francisco Kevin Price perd le contrôle de son buggy et tue un spectateur. En 2011, le motocrosseur Jeff « Ox » Kargola a subi des blessures mortelles à la suite d’un accident lors d’une course de huit jours entre Mexicali et Cabo San Lucas.

Peut-être que cela semble beaucoup; peut-être que ce n’est pas le cas. Votre réponse dépend probablement de votre opinion sur le risque et la course. Mais pour comprendre pourquoi ces choses continuent de se produire et pourquoi Baja racing est incroyable, il faut en savoir un peu plus sur l’endroit.

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Je suis allé à Baja. Il y a plusieurs années, j’ai fait équipe pour un ami qui participait au 1000. Nous avons passé de longues journées et des nuits blanches dans le désert, à courir après une voiture que nous avons rarement vue et — grâce à des radios défectueuses — nous avons rarement parlé ou pu localiser. Nous vivions dans une camionnette et roulions vers le sud à travers le pays, notre voiture de course, notre pilote et notre copilote parfois à des centaines de kilomètres.

Si vous allez à Baja et que vous ne tombez pas amoureux de ses courses ou du paysage, alors vous vous êtes assis dans un hôtel à Cabo et n’avez jamais vu la vraie terre.

Notre course s’est terminée quelques jours plus tard, lorsque la crémaillère de direction de la voiture s’est détachée. Nous avons passé le reste de la semaine à rassembler les pièces, au sens figuré et au sens propre. C’était des vacances mexicaines sans vacances, très peu de tequila et beaucoup de travail. De plus, plusieurs nuits sous les étoiles mexicaines aux arrêts de service à distance, à côté des spectateurs qui brûlent des arbres en plein sol pour du bois de chauffage, attendant des heures que notre voiture se présente.

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Photos au bord de la piste

Cela reste l’une des meilleures expériences de ma vie. Les courses de Baja attirent des dizaines de milliers de spectateurs, et Ensenada devient une fête massive au départ de la course. Sur le parcours, des camions Trophées de trois tonnes et 800 chevaux — des machines à cadre tubulaire conçues pour déchirer le terrain du paysage lunaire à la vitesse de l’autoroute — partageaient le même morceau de sable avec des coccinelles Volkswagen de 70 chevaux sur des pneus de sable. Les deux ont traversé des zones de spectateurs non tournées — certaines d’entre elles de dix ou vingt kilomètres de long — en quatrième vitesse, à quelques pas des familles et des fans en liesse.

Les spectateurs font des choses absurdes et potentiellement mortelles comme jouer au poulet avec des voitures de course en excès de vitesse et poser des pièges.

Les petites villes et villages sont pratiquement et charmants, avec des infrastructures des années 1950 et une ambiance Mayberry. Si vous allez à Baja et que vous ne tombez pas amoureux de ses courses ou du paysage, alors vous vous êtes assis dans un hôtel à Cabo et vous n’avez jamais vu la vraie terre.

Mais l’endroit est également célèbre pour une apparente anarchie. Les spectateurs font des choses absurdes et potentiellement mortelles comme jouer au poulet avec des voitures de course en excès de vitesse. Ils ont mis des pièges célèbres — des fosses, des cachettes de roches — pour faire tomber les coureurs. Il n’est pas rare que des équipes et des équipages soient volés sur la route ou simplement extorqués légèrement, par des personnes se faisant passer pour des militaires armés. Pendant un transit de service l’année où nous avons couru, nous avons été arrêtés par des militaires armés à un point de contrôle, soudoyant notre passage avec de l’argent et des autocollants de course. Quelques jours plus tard, une vieille main de Baja m’a dit que la police et l’armée mexicaines n’avaient pas utilisé ce poste de contrôle depuis des années.

Considérez l’histoire Baja la plus folle de ces derniers temps: En 2007, sur la Baja 1000, l’hélicoptère de poursuite d’une équipe de course s’est écrasé sur le parcours, crachant à distance des spectateurs. L’un des cadavres retirés de l’hélicoptère aurait été identifié comme Francisco Merardo Leon Hinojosa, lieutenant du cartel de la drogue Arellano-Felix de Tijuana. La légende — ou du moins les médias mexicains — affirme que, le lendemain soir, 50 hommes armés de fusils d’assaut ont pris d’assaut la morgue d’Ensenada et se sont enfuis avec le corps de Hinojosa et deux otages. Les otages ont ensuite été récupérés. Le corps de Hinojosa n’a jamais été retrouvé.

Et la plupart des coureurs de Baja qui entendent cela secouent la tête et disent: « Wow. Mais, tu sais, c’est Baja. »Pas comme une approbation, bien sûr. Plus un haussement d’épaules.

Ce n’est pas sans loi, bien sûr — Le Mexique est un pays comme partout ailleurs, avec des règles et des statuts. Mais en mettant de côté l’étrange descente à la morgue, la police ne peut faire autant qu’au milieu du désert. Il est impossible de patrouiller efficacement 1 000 miles de parcours, et vous ne pouvez pas avoir une voiture d’équipe ou un officiel de course sur chaque colline d’une péninsule très peu peuplée.

Extrapolez cela, et vous avez l’explication de la sécurité de Baja, ou de son absence. Avec un parcours qui couvre autant de terres, il n’y a que tant de mesures de sécurité à prendre. Vous pouvez déplacer les fans du parcours dans les villes ou les petites villes, mais vous ne pouvez pas draper le bruant et le personnel de contrôle des foules sur deux États entiers. Idem pour la police des pièges. Et alors que certaines personnes suggèrent de limiter la puissance des véhicules de course Baja, cela n’a de sens que pour un étranger. Dans le désert, même une coccinelle VW peut se déplacer assez vite pour être mortelle pour un spectateur.

Malgré cela, ou peut-être à cause de cela, les gens y affluent. Et quand vous entendez parler d’un accident comme celui de Robby Gordon, la Question — tous ceux qui sont allés à Baja ont entendu la Question — revient. Ça déborde toujours. Cela fait le tour des médias traditionnels, et si vous n’y êtes pas allé, vous pouvez comprendre pourquoi quelqu’un le demanderait:

Combien de temps cela va-t-il durer?

Si vous avez déjà regardé les nouvelles locales, vous pouvez deviner les suites: La course dans le désert mexicain est-elle même sûre? Pourquoi les avocats ne l’ont-ils pas compris ? Devrait-il être « réparé » ou — pire — complètement arrêté? Nous ne devons pas traiter la mort ou les blessures à la légère, mais nous devons également résister à la tentation de réagir de manière excessive. Pour sensationnaliser, glorifier, paniquer ou neutraliser.

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Comme tant d’autres les efforts humains lourds de risques, il n’y a pas de réponse facile. Peut-être qu’il n’y a pas de réponse du tout, rien entre l’existence et l’inexistence de cette race. Comme la Targa Florio ou le Tourist Trophy de l’Île de Man, Baja peut simplement être une situation binaire, sauvage ou éteinte. Compte tenu des variables, la seule véritable façon de le rendre plus sûr serait de raccourcir considérablement la durée des courses ou de supprimer ces événements du Mexique. Et puis vous n’avez pas Baja racing, vous avez autre chose.

Je n’ai jamais conduit de voiture de course à Baja, mais j’ai accepté une petite partie du risque de l’endroit et j’ai ressenti le gain. Je me suis tenu un peu trop près dans les lavages alors que les camions trophées faisaient rage dans le désert, sentaient le rugissement, la ruée et le sable aveuglant et piquant alors qu’ils se déchiraient par moi au milieu de la nuit à une vitesse époustouflante. Je me sentais en vie à cause de ça. Je savais que j’avais été quelque part spécifique, que j’avais fait partie d’un moment précis dans le temps. J’étais, comme le dit mon ami Bill Caswell, dans le monde et « sur le canapé. »

Tout le monde n’est pas obligé d’accepter ce risque. Et vous devez supposer que la plupart des gens qui vont là-bas l’acceptent, et qu’ils essaient d’être intelligents à ce sujet, parce que personne ne veut mourir. En effet, tous ceux que j’ai rencontrés pendant mon séjour à Baja — des coureurs de toutes les couleurs, même des spectateurs mexicains, pour toutes leurs pitreries absurdes et dangereuses — ont admis qu’ils savaient ce qui pouvait arriver. Et ils sont toujours arrivés. Parce que c’est incroyable, l’une de nos dernières grandes aventures.

Et si rien d’autre, je peux pratiquement vous garantir une chose: Si vous étiez dans le désert alors que le soleil se levait sur les montagnes et que le bruit tonitruant d’une meute de camions Trophées dégonflait vos poumons, à des centaines de kilomètres et à un monde loin de tout ce que vous connaissez, vous auriez du mal à le détester. Vous ne poseriez pas la Question. Vous souririez simplement, vous regarderiez et, comme tous les coureurs et les spectateurs, vous espériez le meilleur.

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