Lionceaux des Cavernes de l’Âge de Glace et retour sur les momies du Pergélisol

Comme un congélateur naturel, le pergélisol — ou un sol gelé en permanence — peut préserver la matière organique pendant des milliers d’années. À mesure que le pergélisol fond, il libère des découvertes étonnantes qui sont souvent dans un état impeccable. La découverte la plus récente de ces créatures glacées ne manquera pas de faire fondre les cœurs: deux bébés lions des cavernes ont été trouvés dans la République russe de Sakha, rapporte Anastasia Koryakina pour Le Siberian Times.

Les lions des cavernes, aujourd’hui disparus, parcouraient le monde il y a entre 10 000 et 300 000 ans. Leurs os et leurs traces ont été trouvés dans des grottes et du pergélisol à travers l’Eurasie et l’Amérique du Nord. Les bestioles ont été décrites et nommées pour la première fois en 1810, mais les chercheurs débattent encore du nombre d’espèces et de leur place dans l’arbre généalogique — s’agissait-il d’un type de lion d’Afrique ou d’une espèce de tigre?

En juin, des chercheurs ont fait état d’un squelette de lion des cavernes adulte incomplet mais magnifiquement préservé qui a été éliminé du pergélisol par la rivière Malyi Anyui en Russie. Les chercheurs ont daté le lion à l’aide de ses os et de ses griffes et ont découvert qu’il avait un peu plus de 61 000 ans, rapporte Viviane Richter pour Cosmos.

Bien que les scientifiques travaillent actuellement à dater les oursons récemment découverts, ils pensent qu’ils ont au moins 10 000 ans, écrit Koryakina. Mais la conservation exquise de ces petits – beaucoup plus grande que celle du lion — peut être une première. Une photo d’un ourson, portée par The Siberian Times, montre une fourrure jaunâtre recouvrant un crâne cerclé de givre.

« Pour autant que je sache, il n’y a jamais eu de chat préhistorique trouvé avec un tel niveau de conservation, c’est donc vraiment une découverte extraordinaire », explique Julie Meachen, experte en fossiles de félidés de l’Université Des Moines, dans une histoire de Brian Switek. « J’étais un peu incrédule quand je l’ai vu pour la première fois, mais quand cela semblait vrai, j’étais tout simplement émerveillé. »

Les chercheurs qui ont découvert les oursons n’ont toujours pas communiqué beaucoup de détails au public, ils attendent plutôt une conférence de presse le 17 novembre sur la découverte. À ce moment-là, les oursons seront exposés avec d’autres mammifères de l’ère glaciaire au « Royaume du Pergélisol » à Sahka, également appelé Yakoutie.

Le Royaume du Pergélisol, où les petits et autres animaux seront exposés (Le Royaume du Pergélisol)

En attendant, les aficionados des bêtes de l’Âge glaciaire peuvent conjurer l’impatience en examinant d’autres découvertes célèbres de pergélisol. Ces carcasses sont souvent plus excitantes que le fossile ancien moyen ou la momie car les basses températures du sol gelé en permanence préservent les tissus et les poils à un degré inégalé.

En 2011, David Bressan a rapporté pour Scientific American qu’au moins 16 espèces de mammifères de l’âge glaciaire ont été trouvées dans le monde préservées sous forme de momies — bien que ce nombre inclut également un rhinocéros laineux et un mammouth marinés dans des eaux souterraines salées, et d’autres momies naturelles provenant de fosses de goudron et de tourbières. Il écrit:

Certaines des momies naturelles les mieux conservées et les plus anciennes ont été trouvées dans le pergélisol en décongélation en Sibérie, en Alaska et au Canada: comme le veau mammouth russe « Dima » (découvert en 1977) âgé de 40.000 ans ou le bison « Blue Babe » (découvert en 1979) de Fairbanks (Alaska) et un veau noir de 40.000 ans furet à pieds du territoire du Yukon.

La Sibérie, cependant, est la source de nombreuses découvertes récentes.

L’une de ces découvertes était une femelle mammouth laineux, maintenant surnommée Yuka. Le corps a si bien survécu aux 39 000 ans ensevelis dans le pergélisol que son cerveau, « avec des plis et des vaisseaux sanguins visibles », est resté pour la plupart intact, écrit Agata Blaszczak-Boxe pour Live Science. Cette découverte a révélé que les mammouths avaient des structures cérébrales similaires à leurs parents modernes, les éléphants.

Le corps de Yuka portait également des coupures non cicatrisées peut-être d’un lion des cavernes et une longue coupe droite avec des marques dans un « motif d’échelle répétitif » qui pourrait provenir d’outils humains. Ces marques ont conduit au moins un chercheur à suggérer que l’humain aurait peut-être essayé d’effrayer les lions essayant de tuer, rapporte Nic Fleming pour la BBC.

Le contenu de l’estomac peut également être préservé, ce qui fournit non seulement des informations sur les régimes alimentaires de l’âge glaciaire, mais également sur la diversité des populations animales de l’âge glaciaire.

Les oursons ne sont pas non plus la seule bestiole que l’on trouve dans le pergélisol de Sibérie. Un chercheur impliqué dans les oursons, Albert Protopovo de l’Académie des sciences de la République de Sakha, s’occupe également de la seule carcasse de bébé rhinocéros wolly jamais trouvée. Deux chasseurs ont découvert le rhinocéros au bord d’un ruisseau, écrit Anna Liesowska pour le Siberian Times.

« Nous naviguions devant un ravin et avons remarqué des cheveux accrochés au sommet de celui-ci », explique Alexander Banderov, l’un des chasseurs. « Au début, nous pensions qu’il s’agissait d’une carcasse de renne, mais après qu’elle a décongelé et est tombée, nous avons vu une corne sur sa mâchoire supérieure et nous avons réalisé qu’il devait s’agir d’un rhinocéros. La partie de la carcasse qui sortait de la glace était mangée par des animaux sauvages, mais le reste se trouvait à l’intérieur du pergélisol et était bien conservé. »

Les tissus cérébraux et le contenu de l’estomac figureraient en bonne place sur la liste de souhaits des chercheurs qui étudient les lionceaux des cavernes. Si les oursons avaient encore du lait maternel dans l’estomac, les scientifiques pourraient même déduire ce que les lions adultes auraient mangé, a déclaré Meachen à Switek.

Dans leurs corps magnifiquement préservés, ces petits pourraient bien contenir les réponses à de nombreuses questions brûlantes sur le monde glacial dans lequel ils vivaient autrefois.

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