Les vers intestinaux peuvent aider les femmes à tomber enceintes plus souvent

Les vers parasites pénètrent dans nos organes, volent nos nutriments et absorbent notre sang – mais leurs effets ne sont pas tous nocifs. Une nouvelle étude sur les personnes vivant dans la forêt amazonienne suggère que certains vers intestinaux augmentent le nombre de bébés auxquels les femmes donnent naissance.

« C’est une étude très originale”, explique Rick Maizels, immunologiste parasitaire de l’Université d’Édimbourg, qui n’était pas lié à la recherche. « Je pense que cela va déclencher beaucoup d’autres enquêtes” sur l’impact reproducteur des vers.

Plus d’un milliard de personnes sont infestées de vers intestinaux, principalement dans les zones tropicales mal assainies. L’un des plus communs est le ver rond géant Ascaris lumbricoides, qui peut atteindre 36 centimètres (14 pouces) de longueur. Les vers ronds géants résident dans l’intestin grêle et glissent une partie de la nourriture de leur hôte. D’autres vers, tels que les ankylostomes Ancylostoma duodenale et Necator americanus, sont de minuscules vampires. Ils perforent la muqueuse de l’intestin et boivent le sang de leur hôte.

Pour toutes leurs habitudes nocives et icky, les parasites ont beaucoup en commun avec un fœtus dans l’utérus. Le système immunitaire considère un parasite et un fœtus comme des intrus, de sorte que les deux ont besoin de stratégies pour favoriser ce que les chercheurs appellent la tolérance immunitaire. Les parasites peuvent déclencher certains des mêmes changements immunitaires qui se produisent pendant la grossesse — par exemple, stimuler les lymphocytes T régulateurs, qui étouffent les attaques immunitaires.

En raison de ces similitudes, le biologiste humain Aaron Blackwell de l’Université de Californie à Santa Barbara et ses collègues se sont demandé si les infections parasitaires pouvaient ouvrir la voie à une grossesse. Les chercheurs ont tenté de répondre à la question en analysant des données sur le peuple Tsimane qui vit dans la forêt amazonienne de Bolivie.

Les quelque 16 000 Tsimans survivent principalement par la chasse, la pêche et l’élevage de cultures telles que le riz et les bananes plantains. Leur patrie est le premier pays parasite. Environ 15% à 20% d’entre eux abritent des ascaris et 56% d’entre eux portent des ankylostomes. Les femmes infectées dans l’étude ignoraient généralement qu’elles accueillaient les parasites, explique Blackwell.

Les seuls effets sur la santé que les chercheurs ont pu détecter chez près de 1000 femmes Tsimane concernaient des individus porteurs d’ankylostomes. Ils avaient un indice de masse corporelle légèrement plus petit et des taux inférieurs d’hémoglobine, une protéine porteuse d’oxygène, dans leur sang. Les ankylostomes étaient également préjudiciables à la fertilité. Ils ont augmenté l’âge auquel les femmes Tsimane ont accouché pour la première fois et ont étiré le temps entre les grossesses. En conséquence, l’équipe a calculé qu’une femme atteinte d’ankylostomes aurait trois enfants de moins dans sa vie qu’une femme dépourvue de parasites. Pour l’ensemble des femmes Tsimane, cependant, la fertilité n’est pas un problème, car elles donnent naissance à une moyenne de neuf enfants.

En revanche, le ver rond géant Ascaris était une aubaine pour la reproduction. Il raccourcit le délai entre les grossesses et réduit l’âge auquel les femmes accouchent pour la première fois. Une femme infectée par des Ascaris aurait en moyenne deux enfants de plus au cours de sa vie qu’une femme exempte de parasites, rapportent les chercheurs en ligne aujourd’hui dans Science. ”C’est un peu contre-intuitif », dit Blackwell.

En modifiant le système immunitaire, les vers Ascaris réduisent l’inflammation et pourraient ainsi favoriser la conception et l’implantation de l’embryon dans l’utérus, spéculent l’équipe. Les ankylostomes, en revanche, ne sont pas aussi bons pour inhiber l’inflammation, et leur succion du sang et leur vol de nutriments pourraient submerger tous les avantages qu’ils procurent en matière de reproduction, suggèrent les chercheurs. Blackwell et ses collègues analysent maintenant des échantillons de sang des femmes pour déterminer quelles cellules et quelles molécules immunitaires les vers modifient.

D’autres études ont révélé que les bactéries vivant dans notre corps sont essentielles à la grossesse, note l’immunologiste de la reproduction Gil Mor de l’École de médecine de Yale. Mais la suggestion selon laquelle « les vers peuvent affecter la reproduction, voire améliorer la reproduction, est assez surprenante”, dit-il. L’étude souligne le fait que « l’état du système immunitaire est d’une importance cruciale pour une reproduction réussie”, explique Norbert Gleicher, immunologiste de la reproduction à l’Université Rockefeller de New York.

Parce que les changements immunitaires déclenchés par les parasites peuvent supprimer les allergies, l’asthme et les maladies auto-immunes, plusieurs essais cliniques ont testé si l’infection par des vers apaise les symptômes de ces conditions. Les chercheurs doutent cependant que l’Ascaris devienne un jour un traitement de l’infertilité. ”Je ne donnerais jamais ce parasite à mes patients », dit Mor. Mais les résultats pourraient encore conduire à de nouvelles thérapies, dit Gleicher. « Si cela est vrai, nous pourrions développer une immunisation qui produit le même type de réponse immunitaire que l’infection par les vers ronds.”

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