Les scientifiques planifient une mission vers le plus grand iceberg lorsqu’il dérive vers l’île

Les scientifiques se préparent à une mission urgente vers le plus grand iceberg du monde, qui est en collision avec l’île de Géorgie du Sud dans le sud de l’océan Atlantique.

L’iceberg A-68A, plus grand que le Luxembourg, s’est détaché de la plate-forme glaciaire Larsen C en Antarctique en 2017 et dérive vers l’île depuis.

Il menace de détruire le riche écosystème autour de la Géorgie du Sud en déchirant le fond marin, qui abrite des mollusques, des crustacés, des éponges et d’autres formes de vie, et en refroidissant l’eau et en libérant de l’eau de fonte dans la mer.

Les chercheurs du British Antarctic Survey (BAS) s’envoleront vers les Malouines le 11 janvier, se mettront en quarantaine pour s’assurer qu’ils sont exempts de coronavirus, puis embarqueront pour un voyage de trois jours vers l’iceberg à bord du navire de recherche le RRS James Cook.

« Même si les icebergs sont courants, nous n’avons jamais rien eu de cette taille auparavant, c’est donc une première pour nous”, a déclaré le professeur Geraint Tarling, océanographe biologique à BAS. « Cela apporte un changement majeur à l’environnement. »

De forts courants océaniques dirigent l’iceberg, qui a une surface d’environ 4 000 km carrés (1 500 miles carrés), des eaux profondes vers les eaux moins profondes du plateau continental qui entoure la Géorgie du Sud.

Le bord du plateau est riche en phytoplancton, en krill et en d’autres espèces situées au bas de la chaîne alimentaire, ce qui en fait un lieu d’alimentation important pour les manchots, les phoques et les baleines. ”La biodiversité de cette région est aussi riche que celle des Galápagos « , a déclaré Tarling.

Les eaux autour de la Géorgie du Sud sont d’environ 4C, mais à proximité de l’iceberg, la température pourrait chuter de quelques degrés. La température plus froide et le rejet de ce qui pourrait être des milliards de tonnes d’eau douce dans la région pourraient être dévastateurs pour le terrain d’alimentation.

« Si l’iceberg se terre, nous pourrions envisager qu’il soit là pendant 10 ans, car il est si grand. Ce sera un énorme problème « , a déclaré Tarling.

Au-delà de la perturbation de l’écosystème, si l’iceberg se coince sur le plateau continental, il bloquera une grande étendue de terre d’alimentation où le krill est le plus abondant. Cela pourrait empêcher les manchots et les phoques de trouver de la nourriture à proximité pour eux-mêmes et leurs petits pendant la saison de reproduction.

Tarling a déclaré que si les baleines pouvaient trouver d’autres aires d’alimentation, les grandes colonies de manchots et de phoques ne pouvaient pas quitter l’île pour aller loin. « Ils sont fixés à leur base et sans pouvoir sortir, se nourrir et revenir rapidement, ils ont un vrai problème. »

Lorsque le navire de recherche arrivera sur l’iceberg, les scientifiques utiliseront des filets et des bouteilles pour collecter et étudier les animaux dans l’eau. Deux sous-marins robotisés appelés planeurs seront lancés pour mesurer la température, la salinité et les niveaux de phytoplancton dans l’eau autour de l’iceberg.

Les planeurs patrouilleront dans la région pendant quatre mois, remontant de leurs plongées et transmettant des données au navire. En combinant ces informations avec celles des études sur les navires, les scientifiques dresseront une image de l’impact de l’iceberg sur l’environnement.

Povl Abrahamsen, le scientifique en chef de la mission à BAS, a déclaré que les dernières images montraient que l’iceberg se trouvait à environ 60 miles des côtes de la Géorgie du Sud. « Il se peut que l’iceberg finisse par se cogner et gratter le long du bord du plateau ou se détache des îles. Mais il peut aussi s’ancrer et rester pendant des mois ou des années. À ce stade, il est très difficile de prédire ce qui se passera ensuite ”, a-t-il déclaré.

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