Les scientifiques « Déballent numériquement » Les momies Animales égyptiennes Anciennes

Pendant environ 2 000 ans, une collection d’animaux momifiés a été préservée, avec des détails sur leur vie et leur mort cachés sous des couches de mousseline. Maintenant, les chercheurs ont trouvé un moyen de décoller numériquement les couches et de « disséquer » l’animal en dessous à l’aide d’un scanner haute résolution.

Les chercheurs ont étudié trois animaux – un chat, un oiseau et un serpent — dans le cadre d’un projet collaboratif de sept ans mené par le Collège d’ingénierie de l’Université de Swansea et le Centre égyptien de l’Université.

L’équipe a utilisé un processus de balayage détaillé appelé tomographie par micro-ordinateur (TDM) pour mieux comprendre comment les animaux ont été momifiés, les conditions dans lesquelles ils ont été gardés, les causes possibles de décès et les dommages de manipulation subis par les momies. Les résultats ont été publiés hier dans la revue Scientific Reports.

« Cet article a poussé la résolution et l’analyse à ses limites, révélant plus que ce qui pouvait être déterminé par des méthodes de résolution inférieure ou même par un déballage réel”, explique Richard Johnston de l’Université de Swansea, qui a dirigé la recherche, à Matt Simon pour Wired. « Une nouvelle compréhension peut contribuer à construire l’image de la vie à cette époque, alors que les spécimens restent intacts. »

Les fractures le long de la colonne vertébrale du serpent indiquent qu'il a été tué à l'aide d'une méthode courante de fouettage de taureau dans laquelle la vertèbre du serpent est sectionnée ou le crâne fracassé.'s spine indicate it was killed using a common bull-whipping method in which the snake's vertebra is severed or skull smashed.
Les fractures le long de la colonne vertébrale du serpent indiquent qu’il a été tué à l’aide d’une méthode courante de fouettage de taureau dans laquelle la vertèbre du serpent est sectionnée ou le crâne fracassé. (Avec l’aimable autorisation de l’Université de Swansea)

L’étude des dents de la mâchoire du chat qui n’étaient pas encore apparues suggère qu’il s’agissait d’un chaton de moins de cinq mois. Sur la base de la séparation de ses vertèbres, les chercheurs pensent qu’il a pu être étranglé et que son cou s’est cassé.

Les chercheurs ont identifié le serpent comme étant un cobra égyptien. Il a subi des fractures osseuses sur ses vertèbres et sur son crâne, ce qui signifie qu’il a probablement été tué en utilisant un mouvement de fouet. Le microCT scan a également révélé que ses reins étaient calcifiés à un degré qui suggère que le serpent était maintenu en mauvais état lorsqu’il était vivant, probablement avec peu d’eau.

Il semble également que le serpent faisait partie d’un rituel complexe qui consistait à placer de petites quantités de myrrhe ou de natron — un carbonate de sodium utilisé pour l’embaumement ancien — dans sa bouche ouverte avant de le momifier. La pratique est connue pour avoir été utilisée pour les humains, et les chercheurs disent que si des dépôts similaires sont trouvés chez d’autres espèces, cela pourrait signifier qu’il y avait un processus similaire pour momifier les animaux, selon le document.

Sur la base des mesures osseuses, les chercheurs ont conclu que l’oiseau était une crécerelle eurasienne. Ce sont les rapaces les plus souvent momifiés. En raison du grand nombre d’oiseaux momifiés qui ont été découverts, les chercheurs pensent que beaucoup ont été collectés dans la nature.

La momification des animaux était une pratique rituelle courante dans l’Égypte ancienne. Les archéologues ont découvert des chats, des ibis, des faucons, des serpents, des crocodiles, des chiens et de nombreux autres animaux momifiés considérés comme divins. Certains d’entre eux sont enterrés dans des tombes avec leurs propriétaires et seraient des offrandes pour fournir un approvisionnement alimentaire à l’au-delà, selon le Neil Prior pour la BBC.

Les chercheurs décrivent une « industrie » de momification établie, avec des volumes de production élevés et une infrastructure importante pour élever ou capturer des animaux pour la momification et la vente. Les prêtres du temple embaumaient les animaux et les visiteurs des temples pouvaient les acheter en offrande aux dieux. Peut-être jusqu’à 70 millions de momies animales ont-elles été créées de cette façon.

La momie enveloppée d'un oiseau qui ressemble étroitement à une crécerelle eurasienne.
La momie enveloppée d’un oiseau qui ressemble étroitement à une crécerelle eurasienne. (Avec l’aimable autorisation de l’Université de Swansea)

La machine utilisée par les chercheurs pour passer sous les couches de mousseline des momies et comprendre la structure des animaux peut créer des images 3D avec une résolution 100 fois supérieure à celle des tomodensitogrammes médicaux.

Le micro-SCANNER prend des milliers de rayons X individuels sous tous les angles pendant que la momie tourne à 360 degrés. Contrairement aux machines de tomodensitométrie médicales qui se déplacent autour de l’humain stationnaire, l’objet d’étude dans un micro-tomodensitométrie est placé sur une plate-forme entre la source de rayons X stationnaire et la caméra, où il peut être tourné et repositionné. L’image résultante peut être vue sous tous les angles.

« Avec le logiciel de micro-tomodensitométrie, nous pouvons créer une image de réalité virtuelle du scan aussi grande qu’une maison, si vous le souhaitez; je peux en fait me promener à l’intérieur du corps du chat et faire des mesures microscopiques à examiner dans les moindres détails », explique Johnston à la BBC.

Sur la base des images finales détaillées, l’équipe a créé une réplique imprimée en 3D du crâne du chat à deux fois la taille réelle, leur permettant de l’examiner physiquement sans endommager la momie, rapporte Wired.

Johnston, professeur de sciences des matériaux, explique que le projet de collaboration a commencé autour d’une tasse de café avec ses collègues du Centre égyptien de l’Université. Il a suggéré que la machine à rayons X de l’école d’ingénierie pourrait être utilisée pour mieux étudier les momies.

« Jusque-là, nous utilisions la technologie pour scanner des pièces de moteurs à réaction, des composites ou des insectes, mais ce que nous avons trouvé lorsque nous avons commencé à regarder les animaux momifiés était extraordinaire », raconte-t-il à la BBC.

Dans un communiqué, Carolyn Graves-Brown, du Centre égyptien, affirme que la collaboration entre ingénieurs, archéologues, biologistes et égyptologues montre « la valeur des chercheurs de différents sujets travaillant ensemble. »

Cette technologie pourrait ouvrir de nouvelles opportunités pour scanner des momies qui sont par ailleurs peu comprises. En novembre 2019, l’Égypte a fouillé la tombe d’un prêtre royal et découvert des dizaines d’animaux sacrés momifiés, notamment des chats, des crocodiles et des lionceaux datant du VIIe siècle avant JC, selon Jack Guy pour CNN.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.