Les Chats Nous Ont Peut-Être Dupés d’Être de Grands Attrapeurs de rats

Les souris peuvent regarder les chances qu’elles n’osent pas prendre, comme l’a observé le poète Ted Hughes – mais les rats sont une autre affaire entièrement. Lorsqu’il est pris dans le regard d’un chat, un rat peut regarder effrontément en arrière. Il peut se précipiter, apparemment sans être inquiété qu’un prédateur affamé le regarde droit.

Cela s’est souvent produit lorsque des chats ont emménagé dans une installation de recyclage infestée de rats à Brooklyn, au milieu de l’expérience de l’écologiste Michael Parsons de l’Université Fordham (pour une étude complètement indépendante des chats). Parsons avait voulu déterminer comment certaines phéromones de rats, comme celles d’un mâle alpha, pouvaient influencer les actions des animaux. « Nous voulions comprendre les comportements en fonction de leurs propres parfums”, explique-t-il. « En tant qu’écologiste comportementale, je me suis dit: « Débarrassons-nous des chats pour que nous puissions faire nos recherches sur les rats ». »

Les félins locaux, cependant, avaient d’autres plans. Ils avaient trouvé un endroit convenable pour vivre et ne seraient pas chassés. Décidant rapidement qu’essayer de regrouper littéralement des chats n’était peut-être pas la meilleure utilisation de leur temps, les chercheurs ont pensé qu’étudier ensemble des chats et des rats pourrait offrir des avantages fortuits. « À un moment donné, nous avons juste dit: « Attendez une seconde, nous ne savons pas ce que les rats vont faire autour des chats” », explique Parsons. De plus, il avait entendu parler d’organisations et de programmes comme la Mayor’s Alliance for NYC’s Animals, Blue Collar Cats, à Washington, D.C., et les chats au travail— à Chicago – tout cela implique de relâcher les chats sauvages dans les installations publiques et les entreprises pour lutter contre les infestations de rongeurs. ”C’est l’une des raisons pour lesquelles j’ai dit: « Eh, étudions l’impact sur les rats », dit-il.

Parsons et ses collègues ont installé des caméras autour de l’installation de recyclage de Brooklyn et ont équipé autant de rats qu’ils pouvaient attraper avec des étiquettes de radiofréquence uniques (unités RFID). C’était « pour que nous puissions suivre chaque individu et son comportement”, explique-t-il. Après cela, et en analysant plus de vidéos 300 de chats et de rats sur le sol du centre de recyclage, les résultats — publiés jeudi dans Frontiers in Ecology and Evolution — étaient clairs comme le jour: « Les chats ne se dérangeaient pas vraiment quand les rats étaient à l’air libre”, explique Parsons. Dans une vidéo, un rat se promène calmement sur le sol pendant qu’un chat le regarde depuis une boîte située à quelques mètres.

Un prix de consolation pourrait être que les rats semblaient se comporter un peu plus prudemment; ils étaient environ 20% plus susceptibles de se mettre à l’abri s’ils voyaient un chat. « Ils avaient l’habitude de courir de leur colonie de l’est à la colonie de l’ouest, où la nouvelle collecte des ordures entre en jeu. Après les chats, ils marchaient et reniflaient, marchaient et reniflaient « , dit-il. « Les rats ont une vision terrible, vous pourriez donc tomber dans une embuscade. Mais en marchant, vous avez une meilleure chance. »

Ce comportement audacieux peut sembler surprenant, considérant l’histoire populaire des chats comme l’ennemi ancestral des rongeurs. Mais pas à Gregory Glass, professeur à l’Université de Floride qui étudie les interactions félines et rongeurs depuis des décennies. Glass, qui n’a pas travaillé sur l’étude avec l’équipe de Parsons, dit que les rats sont généralement trop noueux pour faire de bonnes proies pour les chats domestiques. « Une fois que ce rat atteint la puberté, il est bien trop gros et méchant pour le chat », dit-il. « Vous pouvez regarder beaucoup de chats et de rats s’accommoder les uns les autres, se détendre les uns les autres, manger dans le même sac poubelle. »

Cela signifie que les chats ne sont pas les plus grands exterminateurs en ce qui concerne les rats, malgré leur réputation — et Glass dit qu’il se moque de toute initiative utilisant des chats pour contrôler les rats. « Ce qu’ils font est un placebo. Ils font en sorte que les gens qui veulent faire quelque chose de bien se sentent mieux dans leur peau ”, dit-il. « Bien sûr, quelqu’un pourrait avoir un super-chat qui prendra beaucoup de rats. Mais le super-chat devra tuer énormément de rats pour faire toute sorte de différence. »

Cependant, des organisations comme la Mayor’s Alliance for NYC’s Animals affirment que les programmes de mise au travail des chats sauvages ne sont pas entièrement axés sur la lutte antiparasitaire — et peuvent parfois être davantage axés sur la recherche d’un foyer pour les chats sauvages stérilisés qui ne peuvent pas être adoptés pour diverses raisons. « Notre objectif principal est le piège, le neutre, la libération. De temps en temps, quelqu’un peut dire: « Hé, je veux que les chats éloignent les rats et les souris.”Ensuite, nous essayons de faire un match entre ces personnes et les chats sauvages déplacés », explique Kathleen O’Malley, directrice de l’éducation de la Mayor’s Alliance. »Nous nous assurons que l’acclimatation se fait correctement et que tout le monde vit heureux pour toujours. »Elle ajoute que les chats s’attaquent parfois aux rats juvéniles et qu’une colonie de chats sauvages peut être un moyen de dissuasion contre d’éventuelles infestations de rats.

Certaines entreprises qui ont accueilli des chats sauvages dans leurs locaux — une tradition ancienne et séculaire – sont satisfaites de leurs nouveaux employés. ”Chaque brasserie du monde avait autrefois un chat à grains », explique Thor Cheston, cofondateur de Right Proper Brewing Company à Washington, D.C., et gardien de son propre chat à grains nommé Oats.  » Nous payons beaucoup d’argent à un exterminateur chaque mois, mais nous pensions qu’il serait bien d’avoir une couche de sécurité supplémentaire.”

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