La Boucle Pas si géniale

L’auteur (dans la chemise verte) et son frère Mike.

« Mal de mer ? »J’ai demandé sur un ton qui mêlait sympathie et nervosité infernale. Mon frère Mike me regarda droit en arrière et, comme si la possibilité de devenir mal à l’aise dans les circonstances était absurde, répondit: « Non, ça va, Billy. » Un arc-en-ciel d’embrun est sorti de l’arc tribord de Betty Jane et a traversé son pont volant. J’ai secoué la tête, j’ai cligné des yeux plusieurs fois, j’ai mis plus de râteau dans le bord de ma casquette (ce que j’ai tendance à faire lorsque j’essaie de paraître ferme) et je me suis concentré sur la route à venir.

Nous naviguions sur la côte nord du golfe du Mexique à six nœuds, à neuf milles marins au large, en direction du chenal d’entrée de la baie Saint-Joseph. Le plan était simple, éclos quelques semaines auparavant au milieu d’un tas d’angoisses pestiférées. Je me débattais avec des inquiétudes sur l’état de l’économie de notre pays à l’époque, ainsi que sur l’état de ma propre économie, et le fait déplorable que je ne passais pas assez de temps à me rendre à bord de Betty Jane. Je me parle quand je me débat : « Bill, tu dois faire la Grande Boucle pour pouvoir te détendre, oublier tes soucis et profiter de la vie. Mais avouons-le, pardner, une escapade de plusieurs milliers de kilomètres autour de la moitié est de ces États-Unis (y compris les voies navigables intracoastales de l’Atlantique et du Golfe, les Grands Lacs, les Canaux patrimoniaux du Canada et toute une série de rivières et de voies navigables intérieures de notre pays) n’est tout simplement pas dans les cartes pour vous, du moins en ce moment. Heck, le voyage prend un an ou plus, selon la façon dont vous prenez au sérieux l’ensemble, ce n’est pas la destination, c’est le voyage! »

Parler à soi-même n’est pas cool avec les autres. J’ai donc craqué comme un ami à moi qui se promenait – Bay Point, en Floride, le directeur de la marina Steve Arndt — qui, par une coïncidence fortuite, a mis la marina sur la carte de la Grande Boucle l’année dernière en rejoignant l’Association des Croiseurs de la Grande Boucle américaine (AGLCA), puis en s’efforçant d’accueillir autant de boucleurs que possible. Pour une raison quelconque, le visage souriant d’Arndt m’a rappelé un phénomène qu’il préconise tout le temps: le « looping partiel”, faisant la Grande Boucle en dribbles et en drabs. J’ai recommencé à me parler: « Bill », Si La Grande Boucle ne se passe pas pour toi cette année, qu’en est-il de La Pas Si Grande Boucle? »

J’ai sérieusement envisagé l’idée pendant une semaine. Et ce que j’ai finalement imaginé comme une inauguration de la NSGL impliquait un extrait d’eau maigre qui m’intriguait depuis des années: la partie de la voie navigable Intracoastale du golfe qui se trouve entre Panama City et Port St. Joe. Les amis qui avaient parcouru le tronçon revenaient toujours avec des histoires de la beauté sauvage, vide et spectaculaire qu’ils avaient vue. Si je le combinais avec une escapade au large (de Panama City à la nature sauvage de la baie de Port St. Joe, puis à la ville de Port St. Joe et à l’ICW au-delà), j’aurais ma boucle Pas si géniale. « Tu veux faire un tour en bateau? »J’ai demandé à mon frère au téléphone. C’était en avril. Et il neige toujours à son ranchero dans le nord de New York. Une évidence, non?

« La voilà « , dis-je en montrant un clignotant rouge tout droit, le premier d’une série d’aides à la navigation marquant le chenal d’entrée de la baie St. Joe. Mike rongeait un bar à trois Mousquetaires, sa confection rectangulaire préférée. Ignorant de manière désintéressée la frilosité que j’avais ressentie depuis que je me suis emmêlé pour la première fois avec les rouleaux sportifs du Golfe ce matin-là (sans doute en raison de mon malaise quant à la capacité de Mike à résister aux rigueurs de la croisière au large), j’ai donné une longue conférence sur le fonctionnement du guindeau, les techniques d’ancrage, les procédures de premiers soins et la survie en mer dans des conditions venteuses. C’était un peu trop, j’avoue. « Relax, mec », marmonna Mike en grignotant.

Nous sommes arrivés à Eagle Harbor vers le milieu de l’après-midi. À ma connaissance, ce joli petit endroit offre le seul mouillage désigné sur le St. Péninsule Joseph, un long cimeterre de dunes de sable blanc, de marais salants, de bois plats de pin et de chênes verts qui borde la baie St. Joe au sud. Nous avons laissé tomber le crochet dans dix pieds d’eau, suivi d’une portée de 60 pieds, réglé le cercle d’alarme sur le traceur et nous nous sommes installés pour étudier certains arbres servant de plages impromptues à terre. Betty a pris quelques rafales d’est de 20 nœuds directement sur le nez — pas bon. « Sandwich au jambon? »A demandé Mike, en tête ci-dessous. ”Non, » répondis-je en regardant prudemment les bas-fonds à l’arrière.

Nous avons renfloué peu de temps après. Bien avant le déclenchement de l’alarme d’ancrage, j’ai remarqué un changement progressif de notre orientation vers les « plages” à terre. Un peu de précipitation était nécessaire pour tirer le crochet, mais tout le processus s’est déroulé avec une douceur surprenante, compte tenu du temps sportif et de la méconnaissance de mon frère des procédures impliquées. Alors que je me dirigeais vers le nord pour les eaux plus calmes de la ville de Port St. Joe, le soleil se vautrait d’or et de cramoisi à l’horizon et Mike prit le volant — il était devenu un très bon timonier au fil de la journée.

This article originally appeared in the June 2009 issue of Power & Motoryacht magazine.

Guillard (in the orange shirt) and Whitney in their native habitat.

A critical part of any NSGL adventure: paper charts.

Another critical tool for NSGLs: A set of good binoculars.

Ed Guillard’s well-equipped multi-looper, I Love Lucy.

A tray of Apalachicola’s finest.

Lunch at the Dockside Cafe.

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