L’épuisement des ressources est un problème grave, mais les estimations de l’empreinte ne nous en disent pas grand-chose

Les experts s’accordent largement à dire que les activités humaines nuisent à l’environnement mondial. Depuis la révolution industrielle, l’économie mondiale a connu une croissance spectaculaire. Dans l’ensemble, c’est une réussite, car l’augmentation des revenus a sorti des millions de personnes de la pauvreté. Mais il a été alimenté par la croissance démographique et la consommation croissante de ressources naturelles.

La demande croissante pour répondre aux besoins de plus de 7,6 milliards de personnes a transformé l’utilisation des terres et généré des niveaux de pollution sans précédent, affectant la biodiversité, les forêts, les zones humides, les plans d’eau, les sols et la qualité de l’air.

Il est à peu près certain que les humains consomment plus de ressources que la Terre ne peut se régénérer. Une estimation mise à jour de la vitesse à laquelle cette consommation se produit suggère qu’elle est plus rapide cette année que dans le passé 50, selon le Global Footprint Network basé en Californie. Cet organisme à but non lucratif environnemental calcule l’arrivée annuelle du Jour du dépassement de la Terre – la date à laquelle les exigences de l’humanité envers la nature dépassent ce que les analystes du réseau estiment que la Terre peut se régénérer sur toute l’année. Cette année, ils fixent la date au 29 juillet – la date la plus précoce depuis le début du dépassement écologique au début des années 1970.

CC BY-ND

En tant qu’économiste écologique et spécialiste de la durabilité, je m’intéresse particulièrement aux métriques et indicateurs qui peuvent nous aider à comprendre les utilisations humaines des écosystèmes terrestres. De meilleures mesures des impacts des activités humaines peuvent aider à identifier des moyens de maintenir à la fois le bien-être humain et les ressources naturelles.

Le Jour du dépassement de la Terre est un concept convaincant qui a sensibilisé à l’impact croissant des activités humaines sur la planète. Malheureusement, la méthodologie utilisée pour le calculer et l’empreinte écologique sur laquelle il est basé sont conceptuellement imparfaites et pratiquement inutilisables dans n’importe quel contexte scientifique ou politique. À mon avis, l’empreinte écologique ne mesure finalement pas la surutilisation des ressources naturelles – et elle peut très bien la sous-estimer.

Demandes croissantes, ressources limitées

Le Global Footprint Network estime quand le Jour du dépassement de la Terre arrivera sur la base de ses comptes d’empreinte nationaux. Ceux-ci comprennent des ensembles de données exhaustifs que l’organisation utilise pour calculer deux indicateurs généraux:

  • L’empreinte écologique, peut-être la mesure la plus couramment utilisée des impacts environnementaux de l’utilisation des ressources humaines. L’empreinte écologique de chaque pays est une estimation des ressources biologiques nécessaires pour répondre aux besoins de consommation de sa population et absorber ses émissions de carbone.

  • La biocapacité nationale, qui est une estimation de la capacité des écosystèmes de chaque pays à produire les ressources naturelles consommées par l’homme et à absorber les déchets et la pollution générés par l’homme.

Ces deux mesures sont exprimées en hectares globaux. Un hectare équivaut à 10 000 mètres carrés, soit environ 2,47 acres.

En période de dépassement

Pour estimer quand le Jour de dépassement de la Terre arrivera, le Réseau Global Footprint Network calcule le nombre de jours dans une année donnée pour lesquels la Terre a suffisamment de biocapacité pour assurer l’empreinte écologique totale de l’homme.

Lorsque l’empreinte de la consommation mondiale dépasse la biocapacité, les auteurs affirment que l’homme dépasse ou dépasse la capacité de régénération des écosystèmes terrestres. Cette année, ils estiment que les humains utilisent les ressources naturelles 1.75 fois plus vite que les écosystèmes ne peuvent se régénérer – ou, autrement dit, consommer 1,75 Terre.

À titre d’exemple, l’empreinte écologique du Royaume-Uni est de 4,4 hectares par personne et la biocapacité mondiale de 1,63 hectare par personne. Par conséquent, il faudrait (4,4 / 1,63) 2,7 Terres si tout le monde vivait comme les Britanniques.

Le jour de dépassement du Royaume-Uni serait estimé à 365 x (1,63/ 4,4) = 135, soit le 135e jour de l’année, soit le 17 mai sur la base des données de 2016. Les États-Unis ont atteint le dépassement encore plus tôt, le 15 mars.

Que compter ?

Cependant, ces calculs présentent des lacunes fondamentales et trompeuses. Dans un article publié en 2013, six auteurs du milieu universitaire, de The Nature Conservancy et du Breakthrough Institute, basé en Californie, ont analysé comment l’empreinte écologique était insuffisante. À leur avis, il mesure principalement l’empreinte carbone des humains, mais ne traite pas entièrement d’autres impacts clés.

Pour calculer les empreintes écologiques, le Global Footprint Network estime l’offre et la demande de ressources biologiques renouvelables dans six types d’utilisation des terres: les forêts, les zones de pêche, les terres cultivées, les pâturages, les terres aménagées et la superficie forestière nécessaire pour compenser les émissions de carbone humaines – c’est-à-dire l’empreinte carbone. Selon la propre analyse du réseau, chacun de ces types d’utilisation des sols est presque en équilibre ou en excédent, à l’exception de l’empreinte carbone.

Les deux principales catégories de production alimentaire – les terres cultivées et les pâturages – sont définies de manière à ne jamais être déficitaires. Et l’analyse ne tient pas compte des conséquences environnementales de l’utilisation humaine de ces terres, telles que l’érosion du sol, le ruissellement des nutriments ou la surutilisation de l’eau. Il ne mesure que la superficie terrestre.

Par exemple, l’empreinte écologique de l’Indonésie est de 1,7 hectare mondial par personne, ce qui est parmi les 30% les plus faibles de tous les pays. Mais selon une étude de 2014, l’Indonésie a le taux de déforestation le plus élevé au monde.

En outre, le calcul de l’empreinte ne tient pas compte de la diminution ou de l’augmentation des stocks de ressources naturelles en raison de la consommation humaine. Cette question est essentielle pour comprendre les impacts écologiques.

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Ces calculs d’empreinte écologique nationale confondent également durabilité et autosuffisance. Ils supposent que chaque nation devrait produire toutes les ressources qu’elle consomme, même s’il pourrait être moins coûteux pour les pays d’importer des biens que de les produire chez eux.

À titre d’exemple, le réseau mentionne le Canada comme un  » créancier écologique ” dont la biocapacité dépasse l’empreinte écologique de sa population. Cependant, le Canada figure parmi les 5 premiers pays producteurs de pétrole au monde et exporte une grande partie de ce pétrole pour la consommation étrangère. La majeure partie va aux États-Unis, un « débiteur écologique” qui consomme plus de ressources qu’il n’en produit.

En pensant uniquement aux « ressources » génériques, tout le monde est mieux lotis lorsque les pays débiteurs peuvent importer des ressources de nations avec des fournitures à revendre. Il y a des impacts environnementaux réels et importants associés à la production et à la consommation de pétrole, mais les calculs du réseau ne les abordent pas. Elles ne reflètent pas non plus la baisse du capital naturel résultant de l’extraction d’une ressource non renouvelable.

Mesurer la durabilité

Le Global Footprint Network affirme que « vous ne pouvez pas gérer ce que vous ne pouvez pas mesurer”, mais il peut être impossible de créer une mesure unique capable de capturer tous les impacts humains sur l’environnement. La Journée du dépassement de la Terre met en évidence les utilisations non durables des ressources naturelles, mais nous avons besoin d’indicateurs écologiques scientifiquement robustes pour éclairer la politique environnementale et d’une compréhension plus large des risques écologiques.

De meilleures mesures de la durabilité devraient refléter les changements dans nos réserves de capital naturel, inclure des estimations de l’incertitude et intégrer de multiples voies pour réduire l’empreinte carbone. Le meilleur outil pour mesurer les impacts humains sur la planète peut être un tableau de bord d’indicateurs environnementaux, pas une empreinte.

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