Henry Hudson

La vie d’Henry Hudson n’est pas documentée avant ses célèbres voyages. Il est enregistré pour la première fois en 1607 en tant que commandant d’un navire de la Compagnie anglaise de Moscovie qui a tenté d’atteindre l’Orient en naviguant vers le nord et le sud à travers la mer polaire. Cette quête désespérée a conduit Hudson à explorer la côte orientale du Groenland, à obtenir des informations plus précises sur le Spitzberg et à découvrir les « Tutches » d’Hudson (île Jan Mayen).

L’année suivante, Hudson navigua à nouveau vers l’Arctique, espérant trouver le passage vers l’Asie via Novaya Zemlya. À défaut, comme le navigateur néerlandais Willem Barents avait déjà échoué, Hudson retourna en Angleterre. Là, il fut approché par des agents de la Compagnie néerlandaise des Indes orientales, qui n’avait pas abandonné l’espoir d’un passage du Nord-Est. En 1609, la compagnie néerlandaise donna à l’explorateur le commandement de la Demi-Lune et peut-être d’un autre navire appelé Good Hope, avec des équipages en grande partie recrutés parmi les marins hollandais.

La recherche d’un passage du Nord-Est amena Hudson à nouveau à Novaya Zemlya, où son passage était bloqué par les glaces et ses équipages se mutinaient de plus en plus. Il changea alors de plan, ignorant les ordres, et décida de chercher un passage en Amérique du Nord. Ce faisant, Hudson fut clairement influencé par le capitaine John Smith, qui avait correspondu avec lui et lui avait prêté des cartes. La flotte expéditionnaire d’Hudson, maintenant réduite à la Demi-Lune, traverse l’Atlantique et explore une partie de la côte nord-américaine s’étendant vers le sud jusqu’à la baie de New York.

Bien que près d’un siècle plus tôt, le navigateur italien Giovanni da Verrazano, naviguant au service de la France, avait traversé la baie de New York, Hudson en Demi-Lune remonta le fleuve presque jusqu’à l’actuelle Albany. L’ascension de la rivière, plus tard nommée en l’honneur de Hudson, donna aux Hollandais la revendication de la région, mais elle ne parvint pas à satisfaire Hudson, car elle n’offrait toujours aucune voie d’eau vers l’Asie. Il retourna en Angleterre en novembre 1609, et les autorités anglaises lui ordonnèrent de ne pas retourner aux Pays-Bas mais de reprendre l’exploration de son propre pays.

Les explorateurs anglais avaient déjà entrepris la recherche d’un passage du Nord-Ouest vers le détroit (qui doit finalement son nom à Hudson) entre l’île de Baffin et le Labrador. Un certain nombre de marchands anglais envoyèrent maintenant Hudson, aux commandes du Discovery, pour trouver un chemin vers la « Mer du Sud » (océan Pacifique). Le mécontentement de l’équipage l’a tourmenté dès le début. (Le meneur, Robert Juet, avait navigué lors du voyage précédent avec Hudson et en avait écrit un compte rendu de première main.) Hudson et son équipage entrèrent dans le détroit d’Hudson les 24 et 25 juin 1610, puis suivirent le passage plus étroit dans la baie d’Hudson, dont ils explorèrent la côte est jusqu’à l’extrémité sud de la baie James. Après une vaine recherche d’un moyen de sortir de cette baie vers l’ouest, leur navire s’est immobilisé dans les glaces le 10 novembre et ils ont passé un hiver misérable, presque affamés. Lorsque le temps est plus chaud, les mutins, dirigés par Juet, placent Hudson et quelques membres d’équipage fidèles dans un bateau ouvert et le mettent à la dérive ; les mutins s’embarquent pour l’Angleterre. Beaucoup sont morts en chemin, y compris Juet; et les survivants, lorsque la vérité a fuité, ont été condamnés à des peines de prison. On ne sait rien de plus sur Hudson, mais comme le temps était encore très froid, lui et ses amis ont dû mourir d’exposition.

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