Emmett Till

Qui Était Emmett Till ?

Emmett Till est né à Chicago et a grandi dans un quartier noir de la classe moyenne. Till rendait visite à des parents à Money, dans le Mississippi, en 1955, lorsque l’enfant de quatorze ans a été accusé d’avoir sifflé Carolyn Bryant, une femme blanche qui était caissière dans une épicerie.

Quatre jours plus tard, le mari de Bryant, Roy, et son demi-frère, J.W. Milam, kidnappèrent Till, le battirent et lui tirèrent une balle dans la tête. Les hommes ont été jugés pour meurtre, mais un jury entièrement blanc et masculin les a acquittés.

Le meurtre de Till et les funérailles en cercueil ouvert ont galvanisé le mouvement émergent des droits civiques. Plus de six décennies plus tard, en janvier 2017, Timothy Tyson, auteur de The Blood of Emmett Till et chercheur principal à l’Université Duke, a révélé que dans une interview de 2007, Carolyn lui avait admis qu’elle avait menti à propos de Till lui faisant des avances.

En 2018, le département de la Justice a déclaré avoir reçu de « nouvelles informations” sur la mort de Till, et le FBI a rouvert une enquête sur son meurtre.

Mère et Père

Till était le seul enfant de Louis et Mamie Till. La mère de Till était, selon tous les récits, une femme extraordinaire. Défiant les contraintes sociales et la discrimination auxquelles elle a été confrontée en tant que femme afro-américaine grandissant dans les années 1920 et 30, Mamie a excellé à la fois sur le plan académique et professionnel.

Elle n’était que la quatrième étudiante noire à obtenir son diplôme de l’Argo Community High School de la banlieue de Chicago, à prédominance blanche, et la première étudiante noire à faire partie du tableau d’honneur  » A  » de l’école. Tout en élevant Till en tant que mère célibataire, elle a travaillé de longues heures pour l’Armée de l’air en tant que commis chargé des dossiers confidentiels.

Till n’a jamais connu son père, soldat dans l’armée américaine pendant la Seconde Guerre mondiale. Till est né en 1941; ses parents se sont séparés en 1942. Trois ans plus tard, Mamie a appris de l’Armée que Louis avait été exécuté pour  » faute intentionnelle » alors qu’il servait en Italie.

Enfance

Till, surnommé Bobo, est né le 25 juillet 1941 à Chicago. Il a grandi dans un quartier noir prospère de la classe moyenne du South Side de Chicago. Le quartier était un refuge pour les entreprises appartenant à des Noirs, et les rues qu’il parcourait dans son enfance étaient bordées de compagnies d’assurance, de pharmacies et de salons de beauté appartenant à des Noirs ainsi que de boîtes de nuit qui attiraient des gens comme Duke Ellington et Sarah Vaughan.

Ceux qui le connaissaient le mieux le décrivaient comme un enfant responsable, drôle et contagieux. Il a été atteint de poliomyélite à l’âge de 5 ans. Il a réussi à se rétablir complètement, à sauver un léger bégaiement qui est resté avec lui pour le reste de sa vie.

Avec sa mère qui travaillait souvent plus de 12 heures par jour, Till a assumé toute sa part des responsabilités domestiques dès son plus jeune âge. « Emmett avait toute la responsabilité de la maison », se rappela plus tard sa mère. « Je veux dire que tout était vraiment sur ses épaules, et Emmett l’a pris sur lui. Il m’a dit que si je travaillais et gagnais de l’argent, il s’occuperait de tout le reste. Il a nettoyé, et il a cuisiné pas mal. Et il a même repris la lessive. »

Till a fréquenté la McCosh Grammar School entièrement noire. Son camarade de classe et ami d’enfance, Richard Heard, se souvient plus tard: « Emmett était tout le temps un gars drôle. Il avait une valise de blagues qu’il aimait raconter. Il aimait faire rire les gens. C’était un enfant joufflu; la plupart des gars étaient maigres, mais il ne laissait pas cela lui barrer la route. Il s’est fait beaucoup d’amis chez McCosh. »

En août 1955, le grand-oncle de Till, Moses Wright, est venu du Mississippi rendre visite à la famille à Chicago. À la fin de son séjour, Wright prévoyait de ramener le cousin de Till, Wheeler Parker, au Mississippi avec lui pour rendre visite à des parents dans le sud, et lorsque Till, qui n’avait que 14 ans à l’époque, a appris ces plans, il a supplié sa mère de le laisser partir.

Au départ, la mère de Till était opposée à l’idée. Elle voulait faire un road trip à Omaha, dans le Nebraska, et a essayé de convaincre son fils de la rejoindre avec la promesse de cours de conduite sur route ouverte.

Mais Till voulait désespérément passer du temps avec ses cousins dans le Mississippi, et dans une décision fatidique qui aurait un impact grave sur leur vie et le cours de l’histoire américaine, la mère de Till a cédé et l’a laissé partir.

Emmett Till

Une photo de Emmett Till tiré du documentaire de 2005  » The Untold Story of Emmett Louis Till.’

Photo: Courtesy Library of Congress

Mort

Le 28 août 1955, Till a été assassiné pour avoir été accusé d’avoir offensé une femme blanche travaillant dans l’épicerie de sa famille.

Le 19 août 1955 — la veille, Till quittait son domicile de Chicago avec son oncle et son cousin pour le Mississippi — Mamie Till donna à son fils la chevalière de son défunt père, gravée des initiales  » L.T. »

Le lendemain, elle conduisit son fils à la gare de la 63e rue à Chicago. Ils s’embrassèrent et Till monta dans un train en direction du sud en direction du Mississippi. C’était la dernière fois qu’ils se voyaient.

Trois jours après son arrivée à Money, Mississippi — le 24 août 1955 – Till et un groupe d’adolescents sont entrés dans l’épicerie et le marché de viande de Bryant pour acheter des rafraîchissements après une longue journée de cueillette du coton sous le chaud soleil de l’après-midi.

Ce qui s’est passé exactement à l’intérieur de l’épicerie cet après-midi-là ne sera jamais connu. Till a acheté de la gomme à bulles, et dans des récits ultérieurs, il a été accusé d’avoir sifflé, flirté avec ou touché la main de la commis blanche du magasin — et épouse du propriétaire — Carolyn Bryant.

Quatre jours plus tard, vers 2h30 du matin, Roy Bryant, le mari de Carolyn, et son demi-frère J.W. Milam kidnappèrent Till chez Moses Wright. Ils ont ensuite battu brutalement l’adolescent, l’ont traîné sur la rive de la rivière Tallahatchie, lui ont tiré une balle dans la tête, l’ont attaché avec du fil de fer barbelé à un grand éventail en métal et ont poussé son corps mutilé dans l’eau.

Moses Wright signala la disparition de Till aux autorités locales, et trois jours plus tard, son cadavre fut extrait de la rivière. Le visage de Till a été mutilé au-delà de toute reconnaissance, et Wright n’a réussi à l’identifier positivement que par l’anneau à son doigt, gravé des initiales de son père — « L.T. »

« Il ne m’est jamais venu à l’esprit que Bobo serait tué pour avoir sifflé une femme blanche. »- Simeon Wright, cousin d’Emmett Till

« Il semblerait que l’État du Mississippi ait décidé de maintenir la suprématie blanche en assassinant des enfants. »- Roy Wilkins, chef de la NAACP

Funérailles en cercueil ouvert

Le corps de Till a été expédié à Chicago, où sa mère a choisi d’avoir des funérailles en cercueil ouvert avec le corps de Till exposé pendant cinq jours. Des milliers de personnes sont venues à l’église de Dieu du temple Roberts pour voir les preuves de ce crime de haine brutal.

La mère de Till a déclaré que, malgré l’énorme douleur que cela lui causait de voir le cadavre de son fils exposé, elle a opté pour des funérailles en cercueil ouvert dans le but de « laisser le monde voir ce qui s’est passé, car je ne pouvais pas décrire cela. Et j’avais besoin de quelqu’un pour m’aider à raconter ce que c’était. »

« Avec son corps trempé d’eau et défiguré, la plupart des gens auraient gardé le cercueil couvert. laissez le corps être exposé. Plus de 100 000 personnes ont vu son corps gisant dans ce cercueil ici à Chicago. Cela devait être à l’époque la plus grande manifestation des droits civiques de l’histoire américaine. »- Jesse Jackson

Le cercueil de Till est maintenant exposé au Musée National d’Histoire et de Culture afro-américaines du Smithsonian à Washington, D.C.

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Emmett Till Facts

Photos du corps de Till

Dans les semaines qui se sont écoulées entre l’enterrement de Till et le procès pour meurtre et enlèvement de Roy Bryant et J.W. Milam, deux publications noires, Jet magazine et le Chicago Defender, ont publié des photos graphiques du cadavre de Till.

Au début du procès pour le meurtre de Till en 1955, son meurtre était devenu une source d’indignation et d’indignation dans tout le pays.

Procès pour meurtre

Le procès contre les assassins de Till a commencé le 19 septembre 1955. Parce que les Noirs et les femmes n’étaient pas autorisés à exercer leurs fonctions de jury, Bryant et Milam ont été jugés devant un jury entièrement blanc et entièrement masculin.

Dans un acte de bravoure extraordinaire, Moses Wright prit la parole et identifia Bryant et Milam comme les ravisseurs et les tueurs de Till. À l’époque, il était presque inouï pour les Noirs d’accuser ouvertement les Blancs devant les tribunaux. Ce faisant, Wright a mis sa propre vie en grave danger.

Malgré les preuves accablantes de la culpabilité des accusés et les nombreux appels à la justice venant de l’extérieur du Mississippi, le 23 septembre, le panel de jurés blancs a acquitté Bryant et Milam de toutes les charges. Leurs délibérations n’ont duré que 67 minutes.

Tueurs

En janvier 1956, Roy Bryant, le mari de l’accusatrice de Till, Carolyn, et son demi-frère, J.W. Milam, ont admis avoir commis le meurtre de Till. Protégés par des lois de double danger, ils ont raconté toute l’histoire de la façon dont ils ont kidnappé et tué le magazine Till to Look pour 4 000 dollars.

« J.W. Milam et Roy Bryant sont morts avec le sang d’Emmett Till sur les mains », a déclaré plus tard Simeon Wright, le cousin de Till et un témoin oculaire de son enlèvement (il était avec Till la nuit où il a été enlevé par Milam et Bryant). « Et il semble que tous les autres qui ont été impliqués vont faire de même. Ils ont eu une chance de se rendre compte. Ils mourront avec le sang d’Emmett Till sur les mains. »

Impact sur les droits civils

« J’ai pensé à Emmett Till, et je n’ai pas pu revenir en arrière. »- Rosa Parks

Un an seulement après la décision historique de la Cour suprême dans l’affaire Brown v. Board of Education, qui a ordonné la fin de la ségrégation raciale dans les écoles publiques, la mort de Till a fourni un catalyseur important pour le mouvement américain des droits civiques.

Cent jours après le meurtre de Till, Rosa Parks a refusé de céder sa place dans un bus de la ville d’Alabama, déclenchant le boycott des bus de Montgomery pendant un an. Neuf ans plus tard, le Congrès a adopté la Loi sur les droits civils de 1964, interdisant de nombreuses formes de discrimination raciale et de ségrégation. En 1965, la Loi sur le droit de vote, qui interdit les pratiques de vote discriminatoires, a été adoptée.

l’un des crimes les plus brutaux et inhumains du 20ème siècle. – Martin Luther King Jr.

Bien qu’elle n’ait jamais cessé de ressentir la douleur de la mort de son fils, Mamie Till (décédée d’une insuffisance cardiaque en 2003) a également reconnu que ce qui est arrivé à son fils a contribué à ouvrir les yeux des Américains sur la haine raciale qui sévit dans le pays et, ce faisant, a contribué à déclencher un mouvement de protestation massif pour l’égalité raciale et la justice.

« Les gens ne savaient vraiment pas que des choses aussi horribles pouvaient avoir lieu », a déclaré Mamie Till dans une interview avec Devery S. Anderson, auteur de Emmett Till: Le Meurtre Qui a Choqué le Monde et Propulsé le Mouvement des Droits Civiques, en décembre 1996. « Et le fait que cela soit arrivé à un enfant, cela fait toute la différence dans le monde. »

Accusatrice

Dans une interview en 2007, l’accusatrice de Till, Carolyn Bryant Donham (elle avait divorcé et s’était remariée), a admis qu’elle avait menti à propos de Till lui faisant des avances.

« Cette partie n’est pas vraie », a-t-elle déclaré à Timothy Tyson, chercheur principal à l’Université Duke. L’interview a été rapportée dans un article de Vanity Fair en 2017 lors de la publication du livre de Tyson, The Blood of Emmett Till.

Bryant Donham a également dit à Tyson: « Rien de ce que ce garçon a fait ne pourrait jamais justifier ce qui lui est arrivé », et a admis qu’elle ”ressentait une tendre tristesse » pour sa mère.

À l’été 2018, le département de la Justice aurait rouvert l’enquête sur la mort de Till avec la  » découverte de nouvelles informations. »

Il n’était pas clair si le gouvernement allait porter de nouvelles accusations, bien que les récents efforts fédéraux pour réexaminer les crimes à motivation raciale du passé aient parfois produit des résultats, y compris la condamnation en 2010 d’un ancien soldat de l’État de l’Alabama accusé d’avoir tué l’activiste Jimmie Lee Jackson en 1965.

La peinture et la Biennale du Whitney

Une peinture du cercueil de Till par l’artiste blanche Dana Schutz a suscité la controverse après son inclusion à la Biennale du Whitney 2017. L’artiste afro-américain Parker Bright s’est positionné devant l’œuvre dans un t-shirt avec les mots « Black Death Spectacle” imprimés au dos. Il a été rejoint par d’autres manifestants, y compris l’artiste noire d’origine britannique Hannah Black.

« Le sujet n’est pas celui de Schutz. La liberté d’expression des Blancs et la liberté de création des blancs ont été fondées sur la contrainte des autres et ne sont pas des droits naturels. La peinture doit partir ”, a écrit Black dans un message Facebook signé par 30 autres artistes identifiés comme non blancs.

Documentaires et films

Des décennies après la mort de Till, plusieurs documentaires et films ont été produits sur sa vie et sa mort. Parmi les plus connus figurent le documentaire d’enquête de PBS de 2003 The Murder of Emmett Till et le documentaire de 2005 The Untold Story of Emmett Louis Till du cinéaste des droits civiques Keith A. Beauchamp.

Les productions à venir incluent Till, réalisé par Jesse Williams, star de Grey’s Anatomy et basé sur un scénario de Beauchamp et Michael Reilly; Le visage d’Emmett Till; et une mini-série de HBO produite par Jay-Z, Will Smith et Aaron Kaplan.

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