Diction scientifique: L’Origine de la « Chimie »

IRA FLATOW, animatrice: C’est maintenant l’heure de notre épisode mensuel de Diction scientifique, où nous parlons des origines des mots scientifiques, avec mon invité Howard Markel, professeur d’histoire de la médecine à l’Université du Michigan à Ann Arbor, également directeur du Center for the History of Medicine. Ils devraient combiner ces noms pour le rendre plus facile à dire. Salut, Howard.

HOWARD MARKEL: Bonjour, Ira. Comment vas-tu?

FLATOW : Comment allez-vous ? Quelle est notre parole aujourd’hui ?

MARKEL: Eh bien, le mot aujourd’hui est chimie.

FLATOW: Nous avons de la chimie.

MARKEL: Nous avons…

FLATOW : Toi et moi avons un peu de chimie.

MARKEL : C’est le cas. On le fait. Vous savez, il y en a beaucoup – nous avons tous pris la chimie au lycée, et certains d’entre nous l’ont même pris à l’université. Mais il y a une grande controverse. Est-ce que cela venait de l’Egypte ancienne ou de la Grèce antique? Maintenant, certains ont prétendu qu’il y avait une origine égyptienne. En 300 après JC, un empereur romain, Dioclétien, a décrété que la combustion de tous les écrits égyptiens qui décrivent la transmutation de l’or en argent. Et sur la base de cet édit, ainsi que de plusieurs inscriptions hiéroglyphiques, des personnes telles que Plutarque en 100 après JC ont insisté sur le fait que le mot racine chem était dérivé du nom de l’Égypte ancienne, qui s’appelait le pays de chem, ou alchimie. Et cela signifie vraiment un sol noir riche, le type de sol qui fleurissait près des rives du Nil, et qui était prisé pour sa fertilité par opposition au sable du désert environnant.

Mais l’Oxford English Dictionary, d’autre part, déclare que le mot est plus probablement l’enfant de racines grecques, chemia, ce qui signifie verser ou infusion. Et les anciens Grecs appliquaient ce terme à ce que nous appellerions la chimie pharmaceutique. Les médecins extrairaient des jus ou des infusions de plantes à des fins médicinales. Maintenant, pendant de nombreux siècles, la chimie et l’alchimie étaient pratiquement interchangeables pour les Égyptiens, les Perses, les Grecs, les Romains et plus tard, les Européens, jusqu’au XVIe siècle. Et le but était de découvrir ou de créer une pierre philosophale mythique capable de transformer les métaux de base en or et en argent et d’agir comme un élixir qui guérirait par magie tous ses maux et nous accorderait une jeunesse éternelle.

Mais il y avait aussi un ensemble merveilleux de philosophies attachées à l’alchimie qui concerneraient votre propre transformation en une personne vertueuse. Et cela s’est poursuivi jusqu’aux écrits psychanalytiques de Carl Jung. Je dois mentionner, en passant, que le livre original « Harry Potter », le premier, conformément au thème alchimique, s’appelait « Harry Potter et la Pierre philosophale. » Mais malgré son succès fulgurant en Grande-Bretagne, les États-Unis. l’éditeur l’a changé en « Harry Potter et la Pierre du Sorcier » parce qu’ils croyaient qu’aucun enfant américain n’achèterait un livre contenant le mot philosophe.

FLATOW: Les cieux interdisent.

MARKEL: Mais plus tard, au 17ème siècle, un grand nombre de philosophes et d’alchimistes naturels, dont Robert Boyle, ont commencé à repenser le domaine, et ils ont voulu appliquer des méthodes physiques à l’étude de la matière. Et en fait, Robert Boyle a écrit un traité de 1661 intitulé « The Sceptical Chymist », et il a renommé la chimie de terrain. Et il est connu pour beaucoup de choses, surtout pour la loi de Boyle, la relation universellement proportionnelle entre la pression absolue et le volume de gaz.

Et au fil des siècles, il y avait une foule de révolutionnaires scientifiques, vous savez, Lavoisier, John Dalton, bien d’autres. Et ils ont développé ce que nous appelons maintenant la chimie moderne, qui est un cadre quantitatif et reproductible pour comprendre non seulement la composition de la matière, mais aussi comment la matière peut changer de forme au moyen de réactions chimiques.

Cela fait donc un certain temps que nous n’avons pas découvert les enseignements de l’alchimie et de la pierre philosophale et tout ce merveilleux mysticisme sur la transformation non seulement du plomb en or mais de nous-mêmes, à moins que vous ne soyez diplômé de la prestigieuse École de Sorcellerie et de Sorcellerie de Poudlard. C’est toujours enseigné là-bas, me dit-on.

FLATOW : Eh bien, Howard, tu sais très bien résumer le tout et le mettre à jour. Merci bien. Histoire fascinante.

MARKEL : Eh bien, merci de m’avoir reçu.

FLATOW: Et passez un bon week-end à vous.

MARKEL: Toi aussi. Ayez un coffre-fort.

FLATOW: Oui. On fera de notre mieux. Merci beaucoup, Howard.

MARKEL: OK.

FLATOW: Howard Markel, professeur d’histoire de la médecine à l’Université du Michigan à Ann Arbor et également directeur du Centre d’histoire de la médecine. C’est à peu près tout le temps dont nous disposons pour aujourd’hui.

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