De cendrillon de l’UMBC à gardien de piscine MLS, le natif de Lancaster revient sur un voyage improbable

De temps en temps, lorsqu’il porte un maillot de football UMBC à Baltimore, Billy Heavner est toujours interrogé sur l’équipe de 2014 qui était à une victoire de jouer pour un championnat national.

Alors que cette course n’obtient pas la reconnaissance que le basket-ball masculin de l’UMBC a battu Non. 1 Virginie à 16 ans en 2018, c’était tout aussi improbable, surtout à mi-parcours de la saison.

Heavner était sur le banc pour les neuf premiers matchs de la saison. Ils avaient affiché un dossier de 3-4-2 (WLD) lorsque l’entraîneur-chef Pete Caringi Jr. a changé de but et a donné un tir à Heavner.

« Nous étions tout de suite mauvais pour le début de l’année, puis nous nous sommes en quelque sorte qualifiés pour le Final Four”, a déclaré Heavner. « Nous avons toujours plaisanté sur le fait que si nous jouions au football ou au basket-ball, nous serions tous des célébrités. »

Mamadou Kansaye, un ami proche de Heavner à ce jour qui était le capitaine de cette équipe, est devenu une célébrité mineure dans le monde du football quelques années plus tard lorsqu’il a marqué un but pour Christos FC lors d’un match de l’US Open Cup contre D.C. United. Heavner a dit que la dernière fois qu’il est entré dans le magasin d’alcool du Maryland qui a donné son nom à l’équipe, Kansaye a reçu le traitement VIP.

« Il est encore une légende là-bas”, a déclaré Heavner.

Photo de Toni L. Sandys / The Washington Post via Getty Images

L’esprit outsider qui a propulsé Christos lors de leur course magique en Open Cup en 2017 et captivé les fans de football à travers le pays était très vivant trois ans plus tôt dans une équipe composée principalement de gars locaux avec des non-Marylanders comme Heavner.

« Nous avions certainement une très grosse puce sur l’épaule et cela nous a poussés, mais nous ne manquions pas de confiance”, a déclaré Heavner. « Je veux dire, nous avons vraiment senti que chaque match où nous allions, nous allons gagner. »

Wake Forest, Maryland, Louisville et Creighton ont tous été victimes des Retrievers en route vers la Coupe universitaire de cette année-là. Le seul but qu’ils ont concédé s’avérera être celui fatal de Darius Madison, natif de Philadelphie, transféré à UMBC l’automne suivant. Le but de Madison pour la Virginie à la 5e minute était le seul but marqué par les Hoos ce week-end en route vers un championnat national.

Dans un univers alternatif, peut-être que Madison est transféré à UMBC une saison plus tôt et que le but va contre Virginia.

« Il y a eu une faute avant cela, puis Darius marque un but et neuf mois plus tard, il est notre attaquant”, a déclaré Heavner. « Darius était un joueur spécial. S’il était de l’autre côté du ballon, il l’aurait peut-être changé pour nous. »

Darius Madison de Virginie (9) et Spencer Williams de l’UMBC (16)
Photo d’Andy Mead / YCJ /Icon Sportswire / Corbis /Icon Sportswire via Getty Images

Bien qu’ils n’aient pas été au rendez-vous, le parcours du tournoi a mis Heavner et plusieurs de ses coéquipiers sur la carte avec des éclaireurs au niveau suivant. Trois ans plus tard, Heavner était ici à Philadelphie à l’essai avec le Bethlehem Steel lorsqu’une opportunité s’est ouverte avec Minnesota United. Après un court passage avec le club de première année de la MLS, il a signé un contrat avec la MLS pour devenir le gardien de la piscine, où il devait être prêt à tout moment pour toute équipe à court d’un gardien.

« Cela dépend en grande partie du timing et j’ai eu la chance de partir au Minnesota quand ils sont difficiles et d’impressionner les bonnes personnes, je suppose”, a-t-il déclaré. « Donc, oui, je veux dire que c’était une expérience cool. C’est beaucoup mieux au quotidien que ce que je fais en ce moment. »

Cela met son diplôme en finance à profit à Baltimore, pas trop loin du campus où il s’est fait un nom en tant qu’enfant de Pennsylvanie qui a été coupé de l’équipe de l’académie de PA Classics et n’a même pas gagné de place de départ à Hempfield High School jusqu’à ce que l’ancien gardien de but de D.C. United Travis Worra soit passé à l’université.

Amené dans le giron d’une équipe avec 19 des 27 joueurs originaires du Maryland (l’un des autres joueurs de Pennsylvanie, fait intéressant, était l’actuel gardien de but de l’Union II Todd Morton lors de sa seule saison avec l’équipe avant son transfert au Delaware), Heavner se sentait à l’aise en jouant le rôle d’outsider.

« Je dirais que nous avons été surpassés à chaque match lors des quatre dernières manches”, a déclaré Heavner. « Cela se résumait à l’éthique de travail, à la culture et vraiment à l’engagement les uns envers les autres. Le niveau de responsabilité avec cette équipe est quelque chose que je ne vivrai probablement plus jamais. »

La semaine dernière, Heavner était sur un appel de zoom avec des joueurs de cette équipe, rattrapant la vie et se remémorant leur temps passé ensemble à jouer pour une école et un programme si souvent à l’ombre de l’Université du Maryland sur la route à College Park.

« Je pense aussi que nous avons eu de la chance, nous nous sommes bien entendus”, a-t-il déclaré.  » Nous nous aimions vraiment. Nous aurions pu faire n’importe quoi, nous aurions pu jouer à la FIFA, nous aurions pu jouer au basket-ball. C’était juste un groupe compétitif qui était là pour se battre les uns pour les autres.”

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