Darwin’s illness revealed | Postgraduate Medical Journal

PREUVE D’UNE INTOLÉRANCE SYSTÉMIQUE AU LACTOSE CHEZ DARWIN

Toute explication de la maladie de Darwin doit surmonter quatre problèmes;

  • Le large éventail d’organes impliqués (intestin, cœur, cerveau, muscles, articulations, système immunitaire).

  • Il n’y avait pas de déclencheur évident déclenchant un épisode.

  • La nature intermittente des symptômes.

  • Le succès du traitement d’hydrothérapie que Darwin a pris au Dr Gully à Malvern.

La solution se trouve dans ses citations suivantes1, 2, 27; « La maladie commence généralement environ deux heures après un repas”; « À aucun moment je ne dois prendre de sucre, de beurre, d’épices, de thé, de bacon ou quoi que ce soit de bon”; « Merci aussi à mon Père pour son avis médical — Je vais très bien depuis vendredi, presque aussi bien que pendant la première quinzaine&je suis à nouveau au cœur de la non- plan sucre. »Darwin avait le syndrome que nous avons décrit antérieurement17,18 — intolérance systémique au lactose.

Il ressort clairement de l’autobiographie de Darwin, 1,2 et des lettres éditées par son fils Francis,27 que Darwin avait souffert de certains des symptômes qui ont dévasté sa vie après le mariage depuis son enfance. Il existe également de nombreuses preuves d’antécédents familiaux. Emma était sa cousine germaine et souffrait de maux de tête. Son oncle, Tom Wedgwood, est décédé à l’âge de 34 ans d’une dépendance à l’opium, développée à la suite de son amitié avec Coleridge. Mais Wedgwood souffrait également de fatigue chronique comme Darwin. Le frère aîné de Darwin, Érasme (1804-1881), n’a jamais travaillé et a toujours souffert de problèmes de santé. Gwen Raverat, la petite-fille de Darwin, dans son livre Period Piece28, note la ”mauvaise santé bien connue » de la tribu Darwin. En 1841, Darwin commente, dans une lettre à son grand ami Fox, que sa sœur Susan était florissante et en bonne santé, et que c’était incroyable pour un Darwin. L’implication évidente était que les Darwin étaient bien connus pour leur mauvaise santé générale. Beaucoup d’enfants de Darwin présentaient plusieurs des symptômes de leur père. Francis décrit des attaques chaudes et froides, et sa sœur Annie est décédée à l’âge de 9 ans.29,30

Smith15,16 soutient que Darwin avait un problème d’allergie multiple et de grande envergure découlant d’un système immunitaire généralement faible. Elle soutient que « allergie » devrait signifier « sensibilité individuelle à des substances normalement inoffensives » sur la base de l’utilisation originale par Clement von Pirquet en 1906. Lorsque nous utilisons le mot allergie en médecine aujourd’hui, l’implication est qu’il existe un anticorps, généralement desgE ou des IgG, quelque part impliqué dans la réaction allergique. Mais Smith soutient que les réactions immunitaires cellulaires ne nécessitent pas nécessairement une réaction anticorps-antigène. On sait que l’intestin a plus de cellules immunitaires que l’ensemble du sang et qu’une gamme de réactions anticorps-antigène se produit dans l’intestin. Bien que les symptômes de Darwin correspondent à une intolérance alimentaire générale31, ils ne correspondent pas à leur moment et à l’étendue des symptômes reconnus d’allergie aux aliments, par exemple la maladie cœliaque. La clé pour comprendre toute maladie est de définir les réactions cellulaires et moléculaires précises responsables des symptômes. Pour être une allergie, il doit y avoir une réaction anticorps-antigène. Une réponse « allergique” apparente basée uniquement sur les cellules impliquant des lymphocytes serait désignée comme une « maladie immunitaire », mais pas une ”allergie ». En effet, une allergie doit générer des complexes immuns qui excitent les mastocytes, les phagocytes et d’autres cellules pour libérer des substances inflammatoires telles que l’histamine, les métabolites de l’oxygène et les protéases. C’est la libération de ces agents toxiques qui provoquent localement des éruptions cutanées et des douleurs. En revanche, l’intolérance alimentaire implique la génération de toxines d’une source autre que le système immunitaire. Nous proposons que l’intolérance au lactose provient des toxines générées par les bactéries du gros intestin, et éventuellement par le lactose lui-même.17,18 Le moment et l’étendue des symptômes de Darwin correspondent exactement à ceux que nous avons identifiés dans l’intolérance systémique au lactose (tableau 2).

Les symptômes de l’intolérance au lactose sont le résultat du lactose non absorbé, et d’autres sucres, atteignant les bactéries du gros intestin, où, dans des conditions relativement hypoxiques, les équivalents d’hydrogène sont perdus sous forme d’hydrogène gazeux (flatulence), et une variété de petites molécules organiques.17,18 Il faut environ deux heures pour que la nourriture atteigne le gros intestin, le temps précis que Darwin a rapporté qu’il lui a fallu pour être malade après un repas. Les vomissements sont causés par un iléus, entraînant un reflux dans l’estomac. Darwin a admis une « dent sucrée ». Il mangeait régulièrement des puddings avec de la crème anglaise et les sauces blanches étaient courantes avec les légumes. Aucun traitement médical n’a atténué la détresse de Darwin. La seule fois où il s’est amélioré, c’était après un changement alimentaire drastique. Le Dr Clark lui a enlevé « beaucoup de sucre », 7 donc pas de crème anglaise. Un succès notable a été la thérapie par l’eau du Dr Gully à Malvern.1,2,7,27 L’hydrothérapie impliquait non seulement de se baigner en eau froide, mais aussi de boire de grandes quantités d’eau, réduisant ainsi la consommation de lait. Darwin commente que le Dr Gully lui a permis une petite quantité de lait à une occasion, ce qui implique clairement que la thérapie de Gully signifiait normalement pas de lait. Darwin aurait eu peu ou pas de lait frais sur le Beagle. Le livre de cuisine d’Emma sa femme, avec quelque 120 recettes, conservé à la bibliothèque de l’université de Cambridge, confirme sa dent sucrée et l’amour de la nourriture riche. La moitié des recettes sont des desserts, avec un grand nombre de jaunes d’œufs et de crème. Emma aurait également suivi les conseils de la famille transmis par leur grand-père décédé, le Dr Erasmus Darwin. Le pain et le lait étaient un bonnet de nuit typique pour les invalides à cette époque. Tragic Annie30 rapporte une recette familiale pour les malades: « Si vous faites bouillir de l’huile de roulette avec une quantité égale de lait, sucrez avec un peu de sucre, remuez bien et donnez-la froide, les enfants ne soupçonneront jamais qu’il s’agit d’un médicament, mais l’aimeront presque aussi bien que la crème anglaise”.

Le stress et la dépression de Darwin ont souvent confondu l’analyse de ses symptômes organiques. Comme beaucoup de penseurs créatifs, il avait des hauts et des bas et n’était pas particulièrement doué pour gérer des situations stressantes. Ceux-ci pourraient donner à une telle personne une indigestion fréquente. Mais la gamme de symptômes physiques aussi graves doit avoir une cause organique. Quiconque en souffre depuis 40 ans devrait être déprimé. Beaucoup de nos 300 patients qui ont souffert d’une intolérance systémique au lactose 18 admettent une dépression, parfois si grave qu’ils ont été référés à un psychiatre.

L’intolérance au lactose est causée par la perte de l’enzyme lactase. Il existe trois mécanismes:

  • Perte congénitale (rare)

  • Perte héréditaire après le sevrage (très fréquente)

  • Perte réversible causée par des infections intestinales ou un déséquilibre hormonal.

La perte héréditaire génétique est un caractère autosomique récessif et survient chez au moins 8% des Européens blancs du Nord. Comme de nombreux Darwin et Wedgwood avaient des problèmes similaires à Charles, y compris ses enfants, ces antécédents familiaux sont compatibles avec une perte héréditaire de lactase. Mais il y a la possibilité supplémentaire que cela ait pu être aggravé dans le cas de Darwin par une perte secondaire résultant par exemple d’une infection à protozoaires intestinaux telle que la maladie de Chagas.

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