Coronavirus: Pourquoi les gens ne tombent-ils pas malades malgré leur infection?

3 août 2020

par Lisa M. Krieger

Crédit:CC0 Domaine public

Alors même que d’autres mouraient de COVID-19, Rick Wright a téléphoné à ses clients commerciaux. Il soulevait des poids, faisait des pompes et glissait sur un vélo elliptique. Tard dans la nuit, il a emmené son chien dans de longues promenades.

« Je ne me suis jamais senti malade. Pas une toux, une respiration sifflante, des maux de tête. Absolument rien « , a déclaré Wright, 63 ans, de Redwood City, malgré un test positif au virus – 40 jours d’affilée – après avoir été exposé à bord de la croisière Diamond Princess en février dernier.

Sept mois après une pandémie qui a tué plus de 667 000 personnes dans le monde, les scientifiques recherchent des indices sur les raisons pour lesquelles les personnes infectées comme Wright se sentent bien.

Comprendre le mystère de leur protection peut aider à suggérer des cibles pour les vaccins et le traitement. Ces cas soulignent également l’importance des masques et des tests élargis, car les personnes asymptomatiques peuvent transmettre involontairement l’infection à d’autres personnes.

Le virus COVID-19 semble sans précédent dans son spectre de gravité, de inoffensif à mortel, a déclaré le Dr Anthony Fauci, directeur des National Institutes of Allergy and Infectious Disease.

« Habituellement, un virus qui est assez bon pour vous tuer rendrait presque tout le monde au moins un peu malade », a-t-il déclaré, lors de la première conférence mondiale COVID-19 de ce mois-ci.

La nature de l’agent pathogène lui-même ne semble pas expliquer la variabilité de personne à personne. Parmi les familles d’un même ménage, infectées par le même virus, les gens peuvent tomber profondément malades — ou s’en sortir indemnes.

La quantité de virus circulant dans le corps ne semble pas non plus avoir d’importance.

Les preuves émergentes suggèrent plutôt que la réponse immunitaire d’une personne, largement influencée par la génétique, est ce qui aide à déterminer la gravité de la maladie, disent les experts en maladies infectieuses.

Pour capturer nos défenses en action, les scientifiques du projet UC San Francisco conduisent leur camionnette — équipée d’une table d’examen et d’une chaise de phlébotomie — au domicile de personnes nouvellement infectées, recueillant des échantillons de mucus, de sang, d’urine et de selles. Ils mesurent comment le corps réagit à mesure que le virus prend pied.

« Nous sommes en mesure d’examiner sous le capot ce qui se passe dans la réponse immunitaire », a déclaré le Dr Sulggi Lee, professeur adjoint de médecine à l’UCSF et chercheur principal de l’étude CHIRP (Pathogenèse de la Réponse immunitaire de l’hôte COVID-19). Ils ont testé 17 personnes jusqu’à présent, mais visent à en recruter 60.

Les estimations de la proportion de vrais cas asymptomatiques — les personnes infectées et ne développant jamais de symptômes par rapport aux personnes infectées et tombant plus tard malades — varient de 40% à 45%, a déclaré le Dr George Rutherford, épidémiologiste de l’UCSF. Ces cas sont difficiles à identifier car les gens se sentent en bonne santé, alors ne faites pas de test.

Mais le nombre pourrait être beaucoup plus élevé. Lors d’un récent blitz de tests dans le Mission District de San Francisco, où près de 3 000 personnes ont été invitées à se faire tamponner, malades ou non, le Dr de l’UCSF. Carina Marquez et son équipe ont été surpris de découvrir que 53% des personnes testées positives n’avaient pas de fièvre, de toux, de douleurs musculaires ou de fatigue intense. Ils respiraient normalement. Ils avaient un odorat et un goût parfaits.

Les experts en santé publique ne savent pas exactement quelle est la propagation causée par les personnes asymptomatiques. Mais ils soupçonnent que c’est un moteur majeur de la pandémie.

Pour être sûr, ces personnes infectées ne toussent pas et n’éternuent pas, symptômes qui propagent beaucoup de virus. Mais ils parlent, et même chantent. Et pendant que les malades restent à la maison au lit, les gens sont dehors.

Cette semaine, une étude massive menée auprès de 32 480 employés et résidents d’établissements de soins pour personnes âgées du Massachusetts a révélé des niveaux de virus étonnamment similaires chez des patients présentant ou non des symptômes.

Des tests périodiques sur les résidents de longue durée, ainsi que des tests de routine et le masquage du personnel, sont nécessaires pour aider à réduire la transmission, ont écrit le Dr Monica Gandhi de l’UCSF et son équipe dans le New England Journal of Medicine.

« La transmission asymptomatique du SRAS-CoV-2 est le talon d’Achille de la lutte contre la pandémie de COVID-19 », ont-ils conclu.

Il est bien établi que l’âge et les conditions médicales préexistantes d’une personne peuvent la rendre plus vulnérable à une maladie grave. Les personnes de plus de 65 ans ou celles souffrant de maladies cardiovasculaires, de diabète et d’antécédents de tabagisme ou d’obésité meurent en nombre beaucoup plus élevé que les personnes plus jeunes et en meilleure santé.

Mais les conditions qui aident les personnes infectées à rester en bonne santé sont plus insaisissables.

« Il est encore très tôt, et il y a peu de connaissances sur les réponses immunitaires chez les patients asymptomatiques », a déclaré le Dr. Bali Pulendran, professeur de pathologie et de microbiologie et immunologie à l’Université de Stanford.

Certains rapports suggèrent que la réponse anticorps au virus chez les personnes asymptomatiques est plus faible que chez les personnes présentant des symptômes graves. Cela est contraire aux hypothèses antérieures selon lesquelles les personnes en meilleure santé produisent plus d’anticorps pour combattre la maladie.

Peut-être que d’autres parties du système immunitaire — telles que les cellules T, les cellules tueuses naturelles et les cellules myéloïdes — entrent rapidement en jeu, tenant le virus en échec, a déclaré Lee de l’UCSF.

Qu’est-ce qui rendrait cette réponse précoce si vigoureuse ?

Il est possible que la personne ait été exposée à d’autres types de coronavirus dans le passé, ils ont donc une soi-disant « réactivité croisée ». »Parce que leurs lymphocytes T reconnaissent le virus COVID-19 associé, ils sont prêts à le repousser, a déclaré Lee. Cela pourrait aider à expliquer la réduction de la maladie chez les enfants et les résidents d’Afrique subsaharienne, avec une plus grande exposition à de nombreux virus.

Il est également probable que la génétique joue un rôle dans la réponse immunitaire précoce. Les scientifiques s’intéressent spécifiquement aux gènes du chromosome 3 humain et à la question de savoir si les mutations peuvent prédisposer ou protéger une personne contre une progression grave de la maladie.

 » Qu’est-ce qui est unique chez ces personnes ? » demanda Lee. « Nous devons comprendre toute la gamme de ce qui se passe. »

« La clé, dit-elle, est de comprendre comment les gens sont naturellement capables de gérer si bien le virus. »

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