Comment je me suis libérée

Emmy Allen * poussait sa fille de 1 an dans un chariot de magasin d’articles ménagers lorsque son mari, qui s’était égaré pour « ramasser certaines choses » dont il avait besoin, est réapparu et s’est promené avec désinvolture à côté d’elle. Elle jeta un coup d’œil dans son chariot — et se figea. « Il avait de très grands sacs poubelle, du ruban adhésif, des litres d’eau de Javel, un fer à repasser, des attaches zippées et une douzaine de boîtes d’analgésiques auxquelles il savait que j’étais allergique », dit-elle. « Mon médecin m’a averti que si je le prenais, je pourrais mourir. »À la maison, Emmy l’a confronté:  » Pourquoi as-tu acheté ça ? Tu essaies de me faire peur ? »Elle n’oubliera jamais sa réponse: « Voyez, c’est juste un autre exemple de la folie que vous êtes. Si j’avais l’intention de te tuer, je ne serais pas si évident. »

Emmy, 28 ans, de Huntsville, en Alabama, a rencontré son mari alors qu’il était une recrue de l’armée nouvellement enrôlée et qu’elle était au lycée — assez jeune pour être flattée par ses textos et ses appels constants, mais trop inexpérimentée pour tenir compte des signes de violence émotionnelle qui surgissaient avant même qu’ils ne disent « Oui » huit mois plus tard. « Il me traitait de stupide et m’accusait de vouloir coucher avec mes amis, hommes et femmes », se souvient-elle. « Je voulais tellement être aimé, j’ai ignoré son côté méchant. Il a toujours voulu être avec moi… J’ai été pris dans son attention constante. »

Après leur mariage, les réprimandes et les injures se sont intensifiées: Tu es folle, tu es une femme terrible, tu es une pute.

Après leur mariage, les réprimandes et les injures se sont intensifiées: Tu es folle, tu es une femme terrible, tu es une pute. Il la traitait de salope paresseuse sans valeur pour ne pas travailler, mais si Emmy parlait de trouver un emploi, il lui dirait qu’elle était trop stupide. Avoir des relations sexuelles avec lui s’apparentait à un viol; il la terrifiait en la giflant et en l’étouffant, et elle l’esquivait aussi souvent qu’elle le pouvait. Mais il n’y avait aucun moyen d’éviter ses jeux d’esprit.

Les objets qui avaient un sens pour elle, tels que des bijoux, un journal intime et même des T-shirts souvenirs, ont commencé à disparaître, et il l’a blâmé sur son oubli. Avant de se rendre au centre commercial, il lui disait ce qu’elle pouvait acheter, jusqu’au prix de chaque article, mais une fois qu’ils y étaient arrivés, il lui disait: « Pourquoi pensez-vous pouvoir acheter quelque chose? Tu ne mérites rien de nouveau. »

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Dans les rares occasions où elle sortait avec des amis, il appelait et disait qu’il y avait quelque chose qui ne va pas avec leur fille. Quand elle revenait précipitamment, il disait :  » Tu es rentré si tôt. Tu ne t’amusais pas ? »

 » À un niveau, je savais que je n’étais pas folle, mais il m’a usée « , explique Emmy. « Après quelques années, je me sentais totalement sans espoir et sans valeur. Il me détruisait littéralement. J’ai commencé à avoir l’impression que le suicide était ma seule issue. »

Au-delà de la violence

Emmy a été victime de gaslighting, un type de violence émotionnelle qui tire son nom du thriller Gaslight de 1944, sur une femme dont le mari la manipule progressivement pour lui faire croire qu’elle devient folle. « Au début, les victimes de l’éclairage au gaz essaient de se défendre », explique Robin Stern, Ph.D., directeur associé du Yale Center for Emotional Intelligence et auteur de l’effet Gaslight. « Mais lorsque la personne que vous aimez essaie constamment de redéfinir votre réalité et que rien de ce que vous faites ou dites ne fait de différence, vous commencez à vous voir à travers ses yeux. Peut-être que je suis oublieux. Peut-être que je suis stupide. Peut-être que je suis fou. Vous commencez à vous méfier ou à vous douter. »

L'actrice Ingrid Bergman, dans le rôle de la chanteuse d'opéra Paula Alquist Anton, et l'acteur américain Joseph Cotten, dans le rôle de l'officier de police de Scotland Yard Brian Cameron, dans une scène de la whodunit 'Gaslight'. États-Unis, 1944.'s police officer Brian Cameron, in a scene from the whodunit 'Gaslight'. USA, 1944.
Joseph Cotten et Ingrid Bergman dans une scène du film de 1944 ‘Gaslight.’
Collection Everett

L’éclairage au gaz peut laisser des blessures moins évidentes que celles infligées par la violence physique, mais ce n’est pas rare: Dans une enquête menée auprès de plus de 2 500 femmes qui ont appelé une hotline nationale pour la violence domestique, 74% ont déclaré croire que leurs partenaires avaient délibérément fait des choses pour leur donner l’impression de perdre la tête.

Et l’éclairage au gaz n’est qu’une tactique sous le radar utilisée par les agresseurs pour saper le sentiment de valeur, la confiance et l’indépendance d’une femme, l’empêchant de demander de l’aide ou de partir. D’autres méthodes comprennent l’abus financier (limiter l’accès d’un partenaire à l’argent, ruiner son crédit, interférer avec son travail) et l’abus spirituel (abuser des croyances religieuses pour contraindre un partenaire à se soumettre).

« Prendre le contrôle total de l’argent ou vous appeler par des noms ne laisse pas d’ecchymoses ou de fractures, mais cela ne signifie pas que ces comportements ne sont pas dangereux », explique Carole Warshaw, MD, directrice du Centre National sur la violence domestique, Traumatisme&Santé mentale. Nuisible en soi, la violence psychologique est souvent un signe avant-coureur de la violence physique future. Le but sous-jacent de tous les abus est le même: acquérir et maintenir le pouvoir et le contrôle.

Près d’un quart des femmes aux États-Unis. sont victimes de violences physiques graves de la part de leurs partenaires à un moment donné de leur vie, mais près de deux fois plus endurent une agression psychologique, selon l’Enquête nationale sur les partenaires intimes et les violences sexuelles des Centers for Disease Control and Prevention. La caractéristique de ce dernier est un modèle de comportement qui va bien au-delà des commentaires désagréables, même des couples bien ajustés peuvent se baisser de colère.  » La violence psychologique peut être chronique. Il s’agit d’intimidation, et une personne répond à ses besoins aux frais de l’autre « , explique Robert Geffner, Ph.D., président de l’Institut sur la Violence, les abus et les traumatismes à San Diego.

Près d’un quart des femmes aux États-Unis sont victimes de violences physiques graves de la part de leur partenaire, mais près de deux fois plus subissent une agression psychologique.

Certaines recherches montrent que la violence psychologique peut coûter encore plus cher que de frapper ou de pousser. Les blessures physiques laissent des marques qui valident votre expérience au monde extérieur, ce qui vous permet de savoir que vous n’êtes pas fou, explique Mindy Mechanic, Ph.D., professeur de psychologie à l’Université d’État de Californie, Fullerton, dont l’étude de 413 femmes maltraitées a révélé que la violence émotionnelle provoque un SSPT grave et une dépression au-delà de celle causée par la violence physique. L’estime de soi de certaines femmes devient si gravement érodée qu’elles ne se font plus confiance pour pouvoir fonctionner en dehors de la relation abusive.

Cela fait presque sept ans que Brenda Kaufman, 37 ans, de Seattle, a quitté le petit ami qui l’a maltraitée physiquement et émotionnellement pendant près de 14 ans, et elle fait toujours face aux répercussions financières: « Nous ne nous sommes jamais mariés parce qu’il m’a dit que je n’étais pas assez bonne pour être sa femme, mais au fil des ans, il m’a fait tout mettre à mon nom — cartes d’essence, cartes de crédit — et il les a maximisées en achetant de la nourriture et des meubles pour sa famille et ses amis. Il m’a aussi demandé de financer une voiture à 38 000 $ – je paie toujours ça. Il m’a dit que la dette devait être la mienne, parce que je n’étais rien. Mes enfants et moi nous cachons de lui. Nous existons sur la sécurité sociale, le handicap pour mon SSPT et l’aide de ma mère et de mon père. J’adorerais devenir RN, mais j’essaie juste de survivre. »

Piégées à la maison

Beaucoup se demandent pourquoi les femmes ne quittent pas les relations abusives — ou, encore plus perplexe, pourquoi, lorsqu’elles partent, elles reviennent en moyenne sept fois. La perte d’estime de soi est une des raisons. Mais le manque de ressources financières est également un facteur énorme. En fait, le principal prédicteur de savoir si une victime partira pour de bon est de savoir si elle a un revenu indépendant.

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La violence financière est une forme de contrôle si efficace que la plupart des agresseurs (99%, selon des chercheurs de l’Université d’État du Michigan) l’emploient d’une manière ou d’une autre. « Certains obligent les partenaires à comptabiliser chaque centime qu’ils dépensent, certains ruinent la cote de crédit de leur femme et d’autres sabotent le travail de leur partenaire — éteignant le réveil pour qu’elle se déshabille trop, détruisant ses vêtements ou la harcelant au travail », explique Judy Postmus, Ph.D., directeur du Centre sur la Violence contre les Femmes et les enfants de l’Université Rutgers. Le résultat final est que la femme devient de plus en plus dépendante, démunie et piégée.

Lorsque Pamela Blake, 55 ans, a épousé son deuxième mari en 2000, il l’a persuadée d’abandonner son emploi d’employée municipale, de vendre sa maison et de vivre avec lui et sa fille de 7 ans dans sa ferme du Nebraska. « Il s’est occupé des finances et m’a fait annuler mes cartes de crédit parce qu’il avait une limite de crédit plus élevée », dit-elle.  » Il était riche, alors je n’y ai pas beaucoup réfléchi jusqu’à ce que je réalise que je ne pouvais rien faire sans son mot à dire. »

Je voulais tellement être aimé, j’ai ignoré son côté méchant. Je me sentais totalement sans espoir et sans valeur. »

À 5’9″ et 125 livres, Pamela était mince, mais après plusieurs années de mariage et de traitements de fertilité, elle n’était pas aussi mince qu’elle l’avait été, alors pour qu’elle obtienne son « allocation hebdomadaire », son mari a fait un pas sur une échelle. « Il me paierait 500 $ si je perdais du poids », dit-elle. Si elle n’atteignait pas ses objectifs, il lui pincerait le ventre et lui dirait qu’elle était dégoûtante. « Il me disait constamment que j’étais grosse et sans valeur et insistait pour voir des reçus pour tout ce que j’achetais, en particulier de la nourriture », dit-elle. « Après que nous ayons adopté notre fils, mon mari l’a appelé « l’enfant que j’ai acheté pour vous » et m’a averti qu’il obtiendrait la garde si je le quittais. »

Pour obtenir de l’argent pour elle-même, Pamela a commencé à acheter des vêtements pour la fille de son mari et à les retourner contre de l’argent, ainsi qu’à glisser environ 100 or chaque semaine sur les 3 000 wrapped que son mari gardait enveloppés dans du papier d’aluminium dans le congélateur. « J’ai caché l’argent dans un coussin de canapé à glissière, mais j’avais peur qu’il le trouve, alors je l’ai finalement envoyé à ma tante, qui en savait un peu plus sur ce qui se passait et m’a ouvert un compte bancaire », dit-elle.

Au moment où le mari de Pamela a pointé une arme sur elle et lui a dit: « Vous ne savez jamais quand vous pourriez avoir à utiliser une de ces choses », elle était prête à bouger. Elle avait secrètement obtenu plusieurs cartes de crédit à son nom et avait parlé à un conseiller qui l’avait encouragée à partir. Elle s’est enfuie avec son fils peu après. « Ces cartes de crédit étaient mon salut », dit Pamela. « Ils m’ont aidé à vivre seul et à aller à l’école pour obtenir mon diplôme d’enseignement. Sans eux, j’aurais été coincé. Vous ne pouvez pas commencer une nouvelle vie sans une certaine indépendance financière. »

la marche sur la violence domestique émet de l'argent

Maintenir le contrôle

Avant leur mariage en 1987, le plan était qu’Anna Gardner, maintenant âgée de 50 ans, et son mari fréquentent ensemble le collège biblique. Mais sur le chemin du retour après avoir vu l’école après avoir fait le nœud, il lui a dit: « Les femmes ne peuvent pas entrer dans le ministère. Tu travailleras et tu paieras pour que j’aille à l’école « , dit-elle.  » J’avais le cœur brisé. Je visais l’université biblique depuis des années. »

Pourtant, elle était une femme timide et se sentait heureuse d’avoir un mari, surtout un mari qui pouvait être charmant et charismatique, alors elle a acquiescé, un choix qu’elle a rapidement regretté. « Peu de temps après notre mariage, j’ai eu ma première commotion cérébrale de sa part, et cela a dégénéré à partir de là », explique Anna.  » Il se servirait de la Bible pour justifier son comportement violent, disant que l’homme est le chef de famille, que les femmes doivent être serviles, « Vous devez m’obéir et faire ce que je dis. » »

Quand elle s’est tournée vers leur église pour obtenir de l’aide, elle a été blâmée.  » Un conseiller pastoral m’a dit que les abus étaient de ma faute parce que je contrôlais trop « , se souvient Anna.  » Quand mon mari m’a poussée dans une commode, en herniant un de mes disques, la femme d’un aîné m’a demandé :  » Qu’avez-vous fait pour le provoquer? » À ce moment-là, j’ai arrêté de tendre la main et j’ai commencé à prier pour trouver une issue. »

Cela ne s’est pas produit avant qu’elle ne soit mariée à son mari depuis près de 10 ans. « Plusieurs années après la naissance de notre deuxième fille, mon médecin a posé des questions sur les abus, et je lui ai dit », explique Anna.  » Je ne savais pas qu’il devait le signaler. Je suis allé au tribunal de la famille, et un juge m’a donné une ordonnance de protection. »Ils ont divorcé, mais il a des visites avec leurs filles trois fois par semaine. « Ce que les gens ne comprennent pas à propos de la violence domestique, en particulier lorsque vous avez des enfants, c’est que le divorce ne met pas fin aux abus; cela ne fait que les changer », explique Anna. « La violence verbale ne se produit plus dans votre salon, mais dans l’allée, au téléphone ou aux matchs de football des enfants. »

Ce que les gens ne comprennent pas, c’est que le divorce ne met pas fin à l’abus; cela ne fait que le changer. La violence verbale ne se produit plus dans votre salon, mais dans l’allée, ou au téléphone, ou aux matchs de football des enfants. »

Les taux d’abus sont à peu près les mêmes dans les familles religieuses et laïques. La différence: les femmes religieuses peuvent rester dans des mariages abusifs plus longtemps. « Le mythe de la famille heureuse met beaucoup de pression sur les femmes religieuses pour qu’elles restent, même si c’est risqué », explique Nancy Nason-Clark, Ph.D., coauteure de No Place for Abuse:Biblical&Ressources pratiques pour contrer la violence domestique. La plupart des chefs religieux ne minimisent pas la souffrance des femmes maltraitées, ajoute-t-elle,  » mais beaucoup ne savent pas comment aider et ne sont pas conscients des ressources disponibles dans leurs communautés. »

Ce n’est que lorsque Katie Rogers, 40 ans, a demandé conseil à un pasteur en dehors de sa propre église dans l’Ohio qu’elle a pu quitter son mari de près de cinq ans. « Mon ex me disait toujours : « Dieu t’a donné à moi; tu m’appartiens et tu dois faire ce que je dis », se souvient-elle. « J’étais comme son esclave, sexuellement et physiquement. Mais je l’ai caché parce que j’étais gêné et que je ne voulais pas que le mariage échoue. »

Katie a souffert en secret jusqu’à ce qu’elle dise à la femme du pasteur dans une église voisine ce qui se passait.  » Elle m’a donné des brochures sur les abus, et c’est à ce moment-là que l’ampoule s’est allumée », dit-elle. Renforcée par les conseils qu’elle a reçus dans cette église, elle a dit à ses parents et à son pasteur qu’elle se préparait à demander le divorce.  » Un soir, j’ai déposé mes fils chez mes parents après avoir étudié la Bible et j’ai dit à mon mari qu’il avait 30 jours pour trouver un autre endroit où vivre et qu’en attendant, je serais chez mes parents « , raconte-t-elle. « Il est parti cette nuit-là. Je sais que Dieu était avec moi. Dieu est amour, et l’amour n’est pas un abus. »

abus de violence domestique au clocher de l'église
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« J’ai un bon travail en tant que soignant. Je m’occupe de nos quatre enfants. Je suis seul depuis près de trois ans. Et j’ai encore des pensées comme si je ne pouvais pas y arriver sans lui « , explique Lucy Everest, 36 ans, de Phoenix. « C’est à quel point la violence psychologique est grave dans votre tête. C’est comme si cela changeait votre cerveau et que vous ne pouviez pas faire le tri entre ce que vous pensez et ce qu’il vous a dit de penser. »

Pendant 11 ans, son mari lui a dit qu’elle était stupide et incompétente et l’a terrorisée en la laissant dormir seulement quelques heures chaque nuit. « Il sautait sur le lit et lançait de la musique et menaçait de réveiller les enfants. Il a insisté pour que je fasse un contact visuel avec lui et réponde à ses questions. La seule façon qu’il me laisserait dormir était de coucher avec lui « , dit-elle. « Parce que j’étais tellement privé de sommeil, il était facile pour lui de déformer ma réalité. Une fois, il a tenu un pistolet sur ma tête et a joué à la roulette russe. Plus tard, il m’a dit que cela ne s’était jamais produit — et j’ai pensé qu’il avait peut-être raison. »

Lucy a grandi dans une maison en difficulté, avec un père qui a abusé verbalement de sa mère, et cette exposition précoce l’a peut-être exposée à un risque accru de maltraitance ultérieure. Les personnes qui sont victimes de violence ou qui en sont témoins à la maison lorsqu’elles étaient enfants sont plus susceptibles d’être victimes de violence conjugale à l’âge adulte, que ce soit en tant que victimes ou en tant qu’auteurs, disent les experts. La modélisation des rôles joue probablement un rôle, mais le développement du cerveau peut aussi. « Il est prouvé que les enfants élevés dans des ménages violents ont du mal à gérer le stress, par exemple », explique un responsable de l’étude, Kibby McMahon de l’Université Duke.

Briser le cycle

Les jeunes peuvent être plus vulnérables aux abus, car ils essaient toujours de comprendre ce qu’est une relation saine. Emmy Allen, dont le mari l’a terrifiée en achetant du ruban adhésif et d’autres objets menaçants, pense que son âge et sa naïveté lorsqu’elle l’a rencontré ont rendu plus difficile de reconnaître le danger qui l’attendait. Mais le fait d’avoir des enfants l’a aidée à voir plus clairement sa situation. « Au moment où ma fille avait 3 ans et que j’étais enceinte de jumeaux, j’ai finalement vu la gravité de la situation », dit-elle.  » Je lui ai dit que nous avions besoin d’une thérapie. Je suis sûr qu’il pensait pouvoir tromper le conseiller en le faisant croire qu’il était un type génial, alors il a accepté. Mais le thérapeute voulait nous voir séparément. »

Emmy s’est ouverte à la thérapeute, qui l’a mise en relation avec un défenseur des victimes qui l’a aidée à planifier son évasion. Elle a également obtenu l’aide de ses parents et a déposé un rapport sur les abus auprès de l’armée. Ses supérieurs lui ont proposé un logement, mais ils ont cru son histoire plus que la sienne — et les tribunaux ont imposé des conseils de coparentalité et une garde partagée.

Maintenant, près de deux ans après son divorce, Emmy voit toujours son ex pour une thérapie et quand elle dépose les enfants. « Il ment, menace – c’est épuisant », dit-elle. Pourtant, elle a commencé une nouvelle vie, avec un emploi dans un magasin et gentille, encourageant les gens autour d’elle. « J’apprends à quoi ressemble le véritable amour », dit-elle. « C’est se soutenir mutuellement pour être le meilleur de soi. J’essaie d’enseigner ça à mes enfants. Si je ne fais rien dans cette vie à part les élever pour devenir des adultes qui ne deviennent jamais des victimes ou des agresseurs, je me considérerai comme un succès. »

* Les noms et les lieux des femmes ont été modifiés.

Cette histoire est initialement parue dans le numéro de mars 2016 de Good Housekeeping et fait partie d’une série en cours sur la violence domestique et les abus. Si vous ou une personne que vous connaissez êtes à risque, communiquez avec la Ligne d’urgence nationale contre la violence familiale au 1-800-799-7233. Si vous êtes en danger, appelez le 911. De plus amples informations et ressources sont disponibles au Centre National de Ressources sur la Violence domestique ou au Centre National de Ressources en ligne sur la Violence à l’égard des femmes.

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