Aconitine

Cette semaine, un poison puissant qui aurait le pouvoir de transformer les loups-garous et de guérir les morsures de serpents. Brian Clegg détache la fiction des faits

Brian Clegg

Ce n’est pas souvent qu’un grand poète nous parle d’un composé chimique, mais dans Ode à la mélancolie, John Keats remarque:

Non, non, ne va pas Léther, ni tordre
Le fléau du loup, à racines serrées, pour son vin toxique.

Ce « vin toxique » contient le composé potentiellement mortel aconitine, nommé d’après le genre végétal Aconitum qui fleurit dans toute l’Europe. La plante a de nombreux noms alternatifs et mystérieux: le fléau du loup, le singe, la souris et le fléau du léopard sont parmi ses noms les plus courants. La partie monkshood se réfère simplement à la forme des fleurs, bien que la raison pour laquelle une collection d’animaux aussi étrange devrait s’en méfier ne soit pas claire.

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Structure de l'aconitine

Source: Ben Mills

Il existe plus de 200 espèces d’Aconitum dans le monde, dont beaucoup produisent des poisons alcaloïdes. Le composé aconitine lui-même est un enchevêtrement déformé d’anneaux fusionnés et pontés attachés à une molécule aromatique, ressemblant à une tentative ratée de fabriquer un modèle 3D d’une vache à partir de pailles à boire. Sa formule chimique C34H47NO11 ne donne pas une idée réaliste de cette structure torturée. Avec une capacité à traverser la barrière hémato-encéphalique, le poison interfère avec les canaux de signalisation sodium-ion cruciaux, prenant rapidement effet après consommation. Son impact se fait sentir en quelques minutes et le poison peut provoquer un arrêt cardiaque ou une insuffisance respiratoire en une heure.

Avec les plantes comme source facilement disponible, l’aconitine a longtemps été un poison de choix, consommé sous forme solide, coupé en aliments ou dissous dans de l’alcool, car sa solubilité dans l’eau est limitée. Son utilisation se développe dans l’écriture grecque antique, et il figure à la fois dans la fiction et dans la réalité tout au long de l’histoire moderne. Dans Henri IV de Shakespeare, le roi conseille à Thomas de Clarence comment gérer son frère mercuriel, suggérant qu’il ne le dérange que lorsqu’il est de bonne humeur pour que le « vaisseau uni de leur sang » ne « fuit jamais, bien qu’il fonctionne aussi fort / Que de l’aconitum ou de la poudre à canon ».

Aconitum napellus - plante toxique des Alpes

Source: ©

Peut-être plus intéressant que le rôle de poison simple est l’étrange imagination qui produit ce nom wolfsbane. Le lien entre l’aconitine et les loups–garous – qui semble remonter aux anciens Grecs – peut être dû à certains des premiers symptômes de l’empoisonnement à l’aconitine: ils ressemblent aux symptômes de la rage. Dans la fiction fantastique, wolfsbane est souvent censé provoquer ou empêcher la transformation d’un loup-garou.

L’herboriste élisabéthain Nicholas Culpeper, dont 1653 Complete herbal était la bible des traitements à base de plantes britanniques de son temps, avait des sentiments mitigés à propos de l’aconitine. D’un point de vue moderne, l’approche de Culpeper, parsemée de conseils astrologiques, peut sembler désespérément non scientifique, mais à l’époque, il était probablement plus concentré sur les remèdes efficaces (et moins sur les honoraires) que les médecins qui faisaient souvent des diagnostics sans même voir leurs patients et dont il était amèrement critique.

Culpeper nous dit que nous avons « beaucoup d’Aconites vénéneuses qui poussent dans les champs, dont nous devons être prudents: mais il y en a une médicinale conservée dans la boutique; cela s’appelle Aconite Saine; Anthora, et Barbe de Loup Saine ». Ce « loup sain », Aconitum anthora, ou monkshood jaune, est commun dans les Alpes et était cultivé à l’époque dans les jardins britanniques. Bien que la plante principale contienne des alcaloïdes, les racines n’ont pas la présence toxique d’aconitine. L’avis de Culpeper‘ « On dit qu’il est très utile contre les poisons végétaux. Une décoction de racine est une bonne lotion pour laver les parties piquées par des créatures venimeuses, mais elle n’est pas très considérée à l’heure actuelle et doit être gardée prudemment à l’écart des enfants

L’aconitine est une substance à éviter, provenant d’une plante qui peut sembler attrayante – Aconitum variegatum a de jolies fleurs violettes – mais c’est trop risqué pour être ajouté au jardin. Wolfsbane est peut-être devenu une potion pratique dans Harry Potter, mais pour le monde réel, ce poison alcaloïde vaut la peine d’être raté.

Ben Valsler

Brian Clegg sur l’aconitine, un poison au passé poétique. La semaine prochaine, Neil Withers explore un rubis royal qui ne l’est pas :

Neil Withers

Je dois décevoir le Prince Noir, Henry V, Don Pedro le Cruel et le Prince Abu Said: le Rubis du Prince Noir n’est pas un rubis. C’est une merveilleuse pierre précieuse rouge, certes, mais c’est un spinelle.

Ben Valsler

Neil présente un classique de la chimie à l’état solide, le spinelle, la semaine prochaine. D’ici là, faites-nous savoir s’il y a un composé dont vous souhaitez en savoir plus en envoyant un e-mail [email protected] , ou sur twitter @ChemistryWorld. Je suis Ben Valsler, merci de m’avoir rejoint.

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