45 ans plus tard, en souvenir de l’épave d’Edmund Fitzgerald

Il y a près d’un demi-siècle, l’une des pires catastrophes maritimes de l’histoire des États-Unis s’est déroulée lorsque le cargo SS Edmund Fitzgerald cargo a coulé dans le lac Supérieur au milieu d’une puissante tempête qui a provoqué des vagues imposantes et des vents de force tropicale. Des décennies plus tard, la tragédie rappelle à quel point la saison des tempêtes automnales peut être féroce dans les Grands Lacs.

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Lancé le 7 juin 1958, le Fitzgerald est devenu le plus gros transporteur sur les Grands Lacs jusqu’en 1971, selon le National Weather Service à Marquette, Michigan. Le navire ultramoderne, surnommé par certains Puissants Fitz et Big Fitz, pesait plus de 13 000 tonnes, mesurait 729 pieds de long et avait une largeur de 75 pieds. Selon un récit du NWS, le Fitzgerald était considéré comme invincible, tout comme le RMS Titanic des décennies plus tôt.

La cargaison principale du navire était du minerai de fer, qu’il transportait de Duluth, Minnesota, à Detroit et Toledo, Ohio, selon Michigan Sea Grant. En 1964, il est devenu le premier cargo à transporter plus de 1 million de tonnes de minerai de fer à travers les écluses de Sault Ste. Marie, Michigan.

On dit que le navire a un excellent bilan de service au cours de sa durée de vie et qu’il était commandé par le vétéran expérimenté Ernest McSorley, qui avait passé plus de 40 ans en tant que marin et qui était dans sa troisième année à bord du Fitzgerald. Cependant, les premiers signes d’ennuis pour le Fitzgerald ont été notés lors d’une inspection de routine en octobre 1975 par la Garde côtière environ deux semaines avant son dernier voyage.

Les inspecteurs de la Garde côtière ont constaté qu ‘ »un certain nombre de couvercles de trappe qui scellent la zone de cargaison ne se fermeraient pas correctement, ce qui signifie que l’eau qui s’est lavée à bord du pont pourrait s’infiltrer dans la soute », a déclaré le NWS.

Selon un souvenir de la catastrophe par le Space Science and Engineering Center (SECC) de l’Université du Wisconsin, le navire a quitté Superior, dans le Wisconsin, le novembre. 9, 1975, transportant environ 26 000 tonnes de minerai de fer.

À la même date, un système orageux, décrit par le NWS comme une  » tempête typique de novembre  » dérivait vers le nord-est hors des Plaines. Il s’intensifierait davantage lorsqu’il atteindrait la péninsule supérieure du Michigan et le NWS enverrait des avertissements de coup de vent pour tout le lac Supérieur.

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Selon la SECC, le Fitzgerald avait été en contact avec un autre navire effectuant une randonnée similaire ce jour-là, le SS Arthur M. Anderson. Alors que le temps menaçait les deux navires, les deux capitaines discutèrent de la manière de modifier leurs itinéraires pour éviter le pire des conditions météorologiques dangereuses.

Dans la nuit de novembre. Le 10, peu après 19 heures, McSorely a déclaré: « Nous nous tenons debout, nous avançons comme une vieille chaussure », dans un message radio à l’Anderson, selon un rapport de Michigan radio. Cependant, peu de temps après, le Fitzgerald disparaîtrait du suivi radar.

Le navire a coulé cette nuit-là à environ 17 miles au nord-ouest de Whitefish Point situé le long de la péninsule supérieure du Michigan. Les 29 membres d’équipage à bord du navire ont tragiquement perdu la vie. Le navire n’a jamais envoyé d’appel de détresse.

Pourquoi McSorley n’a-t-il fait savoir à personne que son vaisseau était en détresse ? Selon une interview accordée en 2015 à Michigan Radio, le capitaine de l’Anderson, Jesse Cooper, croyait que McSorley voulait empêcher son équipage de paniquer.

« Je pense qu’il savait qu’il avait des problèmes, mais il ne pouvait pas passer le mot car cela paniquerait l’équipage », a déclaré Cooper à Michigan Radio.

« Que penseriez-vous si vous aviez un trou dans le fond et que vous preniez plus d’eau que vous ne pouviez en pomper? » a-t-il ajouté.

La recherche météorologique post-analyse a montré que le système de basse pression puissant a provoqué des vents de 55 mph qui ont produit des vagues de plus de 25 pieds cette nuit-là, à l’endroit où le navire est descendu. C’est à peu près aussi gros que les vagues peuvent théoriquement arriver sur le lac, selon le NWS, bien que le SECC ne soit pas d’accord. Dans tous les cas, il pourrait y avoir des vagues voyous deux fois plus hautes, et il n’est pas hors de question que l’une d’entre elles ait pu couler l’Edmund Fitzgerald.

Aujourd’hui, les navires seraient avertis de ne pas voyager dans ces conditions en fonction des prévisions du modèle de prévision pour le lac Supérieur et des observations à partir de bouées. Il y a même une bouée à Whitefish Point, près de l’endroit où le Fitzgerald a rencontré sa disparition.

Selon la National Oceanic and Atmospheric Organization, la saison des tempêtes automnales est celle où les expéditeurs essaient généralement d’effectuer autant de voyages que possible avant le début de l’hiver et que les lacs commencent à geler. Étant donné que le lac Supérieur est le plus grand des Grands Lacs, la hauteur des vagues peut également y devenir beaucoup plus grande que n’importe lequel des autres Grands Lacs.

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Dans les jours qui ont suivi la perte du navire, la Garde côtière aurait constaté que le navire avait coulé brusquement, selon le NWS. Des canots de sauvetage ont été trouvés gravement endommagés, ce qui indique qu’ils n’ont jamais été lancés à l’eau, mais plutôt brisés. Les couvercles de trappe desserrés pourraient également permettre à l’eau de se déverser dans la zone de cargaison, ce qui accélérait la vitesse à laquelle le navire descendait. De plus, le navire était assis bas dans l’eau, ce qui permettrait à une plus grande quantité d’eau d’inonder le pont.

Aucun corps n’a jamais été récupéré de l’épave, qui se trouve à environ 530 pieds de profondeur au fond du lac Supérieur. Lorsque les équipages ont trouvé le navire, ils ont remarqué qu’il avait été divisé en deux.

Dans les années qui ont suivi la tragédie, l’histoire de l’Edmund Fitzgerald a été immortalisée par des chanteurs et des auteurs-compositeurs, y compris la chanson remarquable de Gordon Lightfoot de 1976, « The Wreck of the Edmund Fitzgerald. »

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