10 Faits : La campagne de Vicksburg

La prise de la forteresse de la rivière confédérée à Vicksburg, Mississippi, le 4 juillet 1863, a été un tournant majeur de la guerre de Sécession. Veuillez tenir compte de ces faits afin d’élargir votre appréciation de cette campagne dramatique.

Fait #1: Abraham Lincoln et Jefferson Davis considéraient tous deux Vicksburg comme « la clé » de la Confédération.

À l’été 1863, les avancées de l’Union depuis Memphis au Nord et la Nouvelle-Orléans au Sud avaient réduit le contrôle confédéré du fleuve Mississippi à une petite section s’étendant de Port Hudson, en Louisiane, à la ville fortifiée de Vicksburg, dans le Mississippi.

Au début de la guerre civile, le président Abraham Lincoln, faisant un geste sur une carte de la région, déclara à ses conseillers militaires que « Vicksburg est la clé » et que l’échec de la prise de cette ville signifiait « du porc et de l’hominy sans limite, des troupes fraîches de tous les États de l’extrême-Sud. »Car non seulement la prise de Vicksburg profiterait aux intérêts commerciaux et aux opérations militaires de l’Union, mais Vicksburg était également un lien logistique vital vers le Trans-Mississippi riche en ressources. C’est ici, à Vicksburg, que d’énormes quantités de mélasse, de sucre de canne, de moutons, de bœufs, de bovins, de mules, de patates douces, de beurre, de laine et de sel ont été transportées à travers le grand fleuve et dans tous les coins de la Confédération. Certains historiens ont soutenu que c’était le Trans-Mississippi, et non la vallée de la Shenandoah en Virginie, qui était le véritable grenier à blé de la Confédération. Et c’est via Vicksburg que d’importants matériels de guerre et armes introduits en contrebande dans les ports mexicains pouvaient défier le blocus fédéral et répondre aux besoins militaires du Sud.

Le président confédéré Jefferson Davis, dont la plantation était juste au sud de Vicksburg, a clairement reconnu pourquoi la ville valait la peine d’être défendue. Pour Vicksburg, selon ses mots, était « la tête de clou qui maintenait les deux moitiés du Sud ensemble. »

Carte historique de Vicksburg
La forteresse de Vicksburg commandait un virage serré dans le fleuve Mississippi à environ 100 miles au nord de la frontière de la Louisiane.
Bibliothèque du Congrès

Fait #2: Ulysses S. Grant a capturé Vicksburg en s’en éloignant.

Après des repousses sanglantes dans les derniers mois de 1862, le général Ulysse S. Grant, commandant l’armée de l’Union du Tennessee, décide de pousser son armée vers le sud à travers la Louisiane, en utilisant le fleuve Mississippi pour ravitailler ses troupes. Son plan est de débarquer son armée sous Vicksburg, en prenant ce bastion confédéré par le Sud. Les 16 et 22 avril 1863, la flotte de l’amiral David D. Porter passe avec succès devant les batteries de Vicksburg, donnant à Grant la puissance navale nécessaire pour traverser le Mississippi, ce qu’il fait le 29 avril 1863. Le lendemain, les Fédéraux établissent un fort campement à l’est de la rivière après la bataille de Port Gibson.

Sur la rive est, les troupes rapides de Grant flanquent la garnison confédérée de Grand Gulf, forçant les Rebelles à abandonner la forteresse de la rivière et à faire route vers Vicksburg. Grant, cependant, se rend compte que le terrain devant lui — brisé par des criques et des ravins à forte pente – est bien adapté à la défense; son adversaire pourra contester presque tous les pieds de terrain. De plus, le front de Grant sera resserré par le fleuve Mississippi à sa droite et la rivière Big Black à sa gauche, l’empêchant d’utiliser sa supériorité numérique pour submerger les Confédérés. En attendant, le Chemin de fer du Sud fournira des vivres aux rebelles et, pire encore, des renforts. S’il veut prendre Vicksburg, Grant doit d’abord couper le chemin de fer. Le 6 mai, l’armée du Tennessee marche vers le nord-est, loin de Vicksburg, en direction du chemin de fer du Sud. En route, le Dix-septième Corps, sous les ordres du général James B. McPherson, rencontre des confédérés à l’extérieur de Raymond, Mississippi. C’est l’avant-garde d’une force de secours sous les ordres du général Joseph E. Johnston, à destination de Vicksburg. Pour contrer cette menace sur ses arrières, Grant envoie McPherson et le Quinzième Corps sous les ordres du général. William T. Sherman vers le capitole de l’État du Mississippi de Jackson. Après une brève bataille, Johnston semble abandonner ses plans pour soulager Pemberton et se retire, plus jamais pour jouer un rôle actif dans la campagne de Vicksburg. Alors que le Southern Railroad est désormais aux mains de l’Union et que la menace sur ses arrières est neutralisée, Grant peut se tourner vers Vicksburg.

Fait #3:Les dirigeants confédérés étaient divisés sur la stratégie à Vicksburg.

Le général John C. Pemberton, commandant l’armée confédérée du Mississippi à Vicksburg, était dans une situation difficile. D’une part, son supérieur immédiat, Joe Johnston, plaça peu d’actions dans la défense de Vicksburg et préféra plutôt que la force de Pemberton soit reliée à la sienne. Ensemble, selon Johnston, les armées confédérées pourraient vaincre les troupes de Grant en plein champ avant de déplacer leurs forces vers d’autres points en péril de la Confédération. D’un autre côté, Jefferson Davis, le président confédéré, a toujours ordonné à Pemberton de protéger Vicksburg à tous les dangers.

Pemberton, né à Philadelphie, était parfaitement conscient que l’abandon de Vicksburg pouvait être considéré comme un acte de trahison. Il avait fait face à des critiques similaires en 1862 lorsqu’il préconisait le retrait de Charleston — au grand dam du gouverneur de Caroline du Sud. De plus, une directive du président de la Confédération n’était pas quelque chose qu’il pouvait simplement ignorer. Néanmoins, Pemberton tenta de calmer son commandant. Il déplace ses troupes hors des tranchées de Vicksburg en direction de l’armée de Grant dans l’espoir d’engager — et éventuellement de vaincre — les Yankees à l’extérieur de Vicksburg, et ainsi de protéger la ville. Cependant, les mouvements de Pemberton étaient lents et il faisait peu d’efforts pour se coordonner avec Johnston. Cette tentative timide de plaire à ses supérieurs militaires et civils plaça l’armée de Pemberton dans une position précaire que les Fédéraux allaient bientôt exploiter.

Fait #4: La bataille décisive pour Vicksburg s’est déroulée à Champion Hill, Mississippi.

En parcourant la campagne à la recherche de l’armée de Grant, Pemberton apprend qu’une partie du train de ravitaillement de son adversaire est légèrement défendue et à portée de main de sa force confédérée. Tard dans la matinée du 15 mai 1863, Pemberton déplace tranquillement son armée vers la cible. Les pluies récentes, cependant, ont détruit un pont au-dessus du ruisseau Bakers, forçant Pemberton à faire un long détour pour traverser le ruisseau. Lorsque la nuit tombe le 15, l’armée confédérée est mal répartie sur des routes étroites, avec Bakers Creek à l’arrière.

Entre-temps, Grant a agi rapidement. Ses trois corps se déplacent vers l’ouest en direction de Vicksburg sur trois axes parallèles. La ligne atténuée de Pemberton se trouve directement de l’autre côté du chemin du mastodonte fédéral. À 7h30 le 16 mai, la tête de la colonne la plus au sud de Grant se heurte au flanc droit de Pemberton. Au même moment, ses deux colonnes restantes menacent le flanc gauche confédéré près de Champion Hill. Les deux camps se disputent le contrôle de la colline pendant plusieurs heures sanglantes avant que la supériorité des Fédéraux en nombre n’oblige les confédérés à se retirer. Seuls l’habileté de ses officiers subalternes et la bravoure de ses hommes sauvent Pemberton d’un désastre complet, permettant aux ingénieurs de construire un pont sur Bakers creek et permettant au gros de l’armée de Pemberton de s’échapper intact. Mais les Confédérés n’auront plus jamais la chance de vaincre les troupes de l’Union en plein champ. La retraite dans les tranchées de Vicksburg est la seule option de Pemberton.

Champion Hill Crossroads (700px)

Fait #5: Ulysses S. Grant a essayé de prendre Vicksburg d’assaut à deux reprises avant de s’installer dans un siège.

L’armée confédérée marcha sur Vicksburg le 17 mai 1863, avec les Fédéraux de Grant sur leurs talons. Voyant une occasion de frapper alors que son adversaire était désorganisé, Grant ordonna un assaut à petite échelle sur trois axes, la route du Cimetière, la route Jackson et le chemin de fer du Sud le 19 mai. Malgré la plantation de leurs couleurs sur les œuvres rebelles, les attaquants Yankees ont été repoussés avec des pertes substantielles.

Le 22 mai, Grant a de nouveau essayé. Après un bombardement massif, chacun de ses trois commandants de corps — James McPherson, John McClernand et Sherman — reçoit l’ordre d’attaquer dans leurs secteurs respectifs. Sur la droite, l’assaut du XVe Corps de Sherman a été déchiré en morceaux alors qu’il avançait dans les défilés étroits s’approchant de la palissade Redan. Au centre, les hommes de McPherson ont été dévastés par des tirs croisés et ont rebroussé chemin après avoir constaté que leurs échelles de siège étaient trop courtes pour escalader les fortifications. Les hommes de McClernand à gauche étaient les plus proches de briser la ligne confédérée, trois régiments plantant leurs couleurs sur le chemin de fer Redan. McClernand a renvoyé Grant pour obtenir de l’aide supplémentaire. Une diversion de McPherson ou de Sherman, croyait McClernand, lui donnerait l’occasion de compléter la percée. Grant, cependant, tarde à répondre à l’appel à l’aide de son subordonné. McPherson envoie une division à McClernand, mais il est trop peu trop tardthe les confédérés de ce secteur se rallient et repoussent McClernand. Au même moment, Sherman jette plus de ses hommes sur la palissade Redan et est à nouveau repoussé.

Une combinaison de défense déterminée et de confusion de commandement a conduit à une nouvelle défaite au moral des forces de l’Union. Au total, Grant perdit plus de 4 000 hommes lors de l’offensive de mai. Les Confédérés en perdirent moins de 600. Bien que l’armée de l’Union ait remporté une série de victoires en plein champ, les défenses de Vicksburg se sont révélées imperméables aux attaques hâtives. L’offensive de mai convainc Grant de mettre le siège devant la ville et d’affamer les Confédérés.

Fait #6: Les opérations navales de l’Union étaient essentielles au succès de l’infanterie de Grant.

Lorsque David Dixon Porter a été nommé à la tête de l’Escadron du fleuve Mississippi, le détachement naval coopérant avec Grant près de Vicksburg, il a été propulsé dans un commandement qui dépassait de loin celui qu’il avait occupé auparavant, tant en tonnage de navires qu’en importance de la victoire. Porter était un homme de courage et d’habileté, mais il est arrivé à Vicksburg après s’être fait de nombreux ennemis en raison de sa tendance à mépriser les supérieurs et à jouer les favoris parmi ses inférieurs. Néanmoins, les relations de travail étroites qui se sont développées entre Porter, Grant et Sherman pendant la campagne de Vicksburg ont établi la norme pour les opérations conjointes dans l’Ouest.

La conduite de Porter de sa flotte pendant la campagne de Vicksburg était irréprochable. Après des mois d’échec en essayant de déplacer l’infanterie sur la ligne terrestre Memphis-Vicksburg, ce sont les courses audacieuses de Porter devant les batteries de Vicksburg les 16 et 22 avril 1863 qui ont déplacé suffisamment de transports fluviaux sous la ville pour que Grant puisse lancer l’opération décisive depuis le sud. Les marins de Porter sont les premiers à occuper la base confédérée abandonnée de Grand Gulf et, alors que l’armée de Grant approche de Vicksburg à la mi-mai, Porter met en place un dépôt de ravitaillement avancé qui permet à Grant de garder ses troupes ravitaillées alors qu’elles s’installent dans les phases finales de la campagne de Vicksburg. Après que l’infanterie a investi la ville en mai, les canonnières de Porter ont fourni une puissance de feu supplémentaire aux forces fédérales, lançant environ 22 000 obus dans les fortifications confédérées au cours du siège de 39 jours – une moyenne de 564 par jour. Après la reddition des Confédérés, Porter, Grant et Sherman partagent une bouteille de vin sur l’U.S.S. Blackhawk.

Fait #7: Vicksburg avait son propre cratère plus d’un an avant Petersburg.

Le 23 juin, les ingénieurs de Grant ont achevé un projet audacieux. Après des semaines de percement de tunnels, ils étaient arrivés à un endroit situé directement sous le 3rd Louisiana Redan, une place forte sur la ligne de fortification confédérée. Ils passèrent le lendemain à déplacer 2 200 livres de poudre à canon en position sous le redan.

À 15 heures le 25 juin, ils ont allumé la mèche. Après quelques instants de tension, le redan a soufflé à haute altitude et l’infanterie du général John A. Logan est entrée dans le cratère résultant avec un cri, soutenue par des canons et des mousquetaires de tout le long de la ligne de l’Union. Cependant, les débris tombants ont formé un nouveau parapet qui commandait le cratère. Les confédérés occupent rapidement le parapet et commencent à lancer des obus d’artillerie avec des fusibles allumés dans la masse en difficulté des soldats bleus. L’attaque a été coupée et bloquée. Les ingénieurs de l’Union se sont finalement déplacés dans le cratère et ont érigé une casemate de protection composée de débris de terre et de bois, permettant à l’infanterie de se retirer sans autre perte.

Le 1er juillet, les ingénieurs de Grant l’informèrent qu’ils étaient à quelques jours d’achever un réseau qui déclencherait treize autres explosions simultanément. Un tel assaut aurait eu de bonnes chances de s’emparer de toute la ville, mais les événements du 3 juillet ont rendu le réseau inutile.

Malgré le succès médiocre de cette tentative explosive de briser le siège, Grant accepta néanmoins un plan similaire treize mois plus tard lorsque ses forces furent bloquées devant Petersburg, en Virginie.

Fort Hill (725px) (LOC)

Fait #8: Grant a exigé une reddition inconditionnelle à Vicksburg — et a été repoussé.

Le 3 juillet 1863, des drapeaux blancs commencent à apparaître au-dessus des fortifications confédérées. Puis John Pemberton est sorti dans le no man’s land — Grant est allé à sa rencontre. Pemberton voulait ouvrir des négociations pour la reddition de la ville et de son armée.

Au début de la guerre, Grant a gagné le surnom de « Reddition inconditionnelle” pour les conditions qu’il a carrément offertes à la garnison confédérée de Fort Donelson, Tennessee. Il fit la même offre à Vicksburg, mais Pemberton refusa. Les deux hommes se sont séparés avec seulement un accord sur un bref cessez-le-feu. Plus tard dans la nuit, Grant céda. Il offre une libération conditionnelle à Pemberton et à son armée, ce que le général confédéré accepte. La reddition est finalisée le lendemain, le 4 juillet 1863, et l’armée de l’Union prend le contrôle de la ville. En reconnaissance de ce jour, les habitants de Vicksburg n’ont pas célébré le jour de l’Indépendance pendant 81 ans après le siège.

Fait #9: La prise de Vicksburg a divisé la Confédération en deux et a été un tournant majeur de la guerre civile.

Dans les quelques jours qu’il a fallu pour que le message de Grant annonçant la prise de Vicksburg parvienne à Abraham Lincoln, le président avait également appris que Port Hudson, le seul autre bastion confédéré restant sur le Mississippi, était également tombé. ”Le Père des Eaux va une fois de plus à la mer sans se défouler », a-t-il proclamé.

La longueur du fleuve Mississippi n’étant plus à l’abri du pouvoir de l’Union, la Confédération n’était pas en mesure d’envoyer des fournitures ou des communications sur toute sa largeur. La Louisiane, le Texas et l’Arkansas ont été coupés du reste de la nation rebelle. Cela a été doublement dommageable, car la frontière entre le Texas et le Mexique était une voie préférée des fournisseurs sécessionnistes et la possibilité d’une intervention française de l’autre côté de la frontière était exclue par la frontière presque infranchissable d’un fleuve Mississippi tenu par l’Union. La chute de Vicksburg survient juste un jour après la défaite confédérée à la bataille de Gettysburg, ce qui incite beaucoup à considérer le début de juillet 1863 comme le tournant de la guerre de Sécession.

Fait #10: L’American Battlefield Trust Trust est engagé dans un effort continu pour préserver les terres du champ de bataille autour de Vicksburg.

En 1899, le vétéran confédéré Stephen Dill Lee a supervisé la création du parc militaire national de Vicksburg de 1 800 acres, qui a ensuite été transféré au National Park Service en 1933. Le parc a été le site de l’élévation de l’USS Cairo, une des réalisations marquantes de la préservation de la guerre de sécession dans les années 1960. Malgré son importance, les autres champs de bataille de la campagne de Vicksburg étaient en grande partie non préservés jusqu’à ces dernières années. L’American Battlefield Trust a sauvé des centaines d’acres sur les champs de bataille de Raymond, Champion Hill, Big Black River Bridge et Port Gibson.

Faits bonus:

  • Grant a retiré son commandant de corps principal, John McClernand, pendant le siège après que McClernand ait publié un ordre d’auto-félicitations vantant les vertus de ses troupes et dénigrant les efforts de Sherman et McPherson lors des attaques du 22 mai.
  • Colonel Benjamin H. Grierson dirige 1 700 cavaliers fédéraux à travers le Tennessee, le Mississippi et la Louisiane, crée la confusion dans le cœur confédéré et détourne l’attention de Pemberton des forces massées de Grant en Louisiane.
  • Des tirs d’artillerie imprécis ont fréquemment frappé des bâtiments de la ville de Vicksburg, incitant les civils à vivre dans une série de grottes souterraines pour se protéger.
  • Au cours de la campagne de Vicksburg, l’USS Cincinnati, qui avait été coulé le 10 mai 1862 puis levé, a obtenu la distinction douteuse d’être l’un des rares navires à avoir été coulé deux fois.
  • Le S.S. Sultana, qui explosa le 27 avril 1865, fit escale à Vicksburg pour prendre plus de passagers avant de poursuivre son voyage malheureux.
  • Le cimetière national de Vicksburg est le dernier lieu de repos de plus de 17 000 soldats de l’Union et des Confédérés morts pendant la campagne de Vicksburg.
  • 31 États ont des mémoriaux ou des monuments commémorant la contribution de leurs citoyens lors de la campagne de Vicksburg.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.