Un cohete chino fuera de control puede haber arrojado escombros en África después de caer desde el espacio

El lunes, un cohete chino masivo fuera de control cayó del cielo frente a la costa oeste de África, convirtiéndose en uno de los objetos hechos por el hombre más grandes que jamás haya hecho un descenso incontrolado a la Tierra desde el espacio. Al principio, el cohete parecía chocar sin causar daño contra el Océano Atlántico. Pero ahora parece que algunas piezas de escombros pueden haber impactado en tierra firme, según informes locales de Côte d’Ivoire que describen objetos metálicos que aparentemente cayeron del cielo.

El cohete que acaba de hacer un caótico regreso a la Tierra fue el núcleo del poderoso cohete Long March 5B de China, que se lanzó el 5 de mayo. La misión fue la primera vez que China lanzó al espacio esta variante de cohete en particular. En última instancia, la misión fue un éxito, lo que permitió a China probar este nuevo vehículo masivo y poner en órbita una nueva nave espacial experimental.

Sin embargo, una vez terminado el lanzamiento, el núcleo del Long March 5B no volvió a caer a la Tierra, como lo hacen la mayoría de los núcleos de cohetes una vez que han completado una misión. En cambio, el núcleo llegó a una órbita muy baja y permaneció en el espacio durante la última semana. Sin embargo, su órbita era bastante inestable, y se predijo que caería a la Tierra a principios de esta semana.

Todo el calvario fue un poco aterrador ya que el Long March 5B es un cohete verdaderamente masivo. Cuando los vehículos más pequeños caen fuera de órbita, generalmente se queman completamente en la atmósfera de la Tierra. Pero los objetos más masivos como este cohete tienen una mayor probabilidad de sobrevivir parcialmente al reingreso. Normalmente, si un país o compañía pone un objeto particularmente pesado en órbita como este, tienen un plan detallado en su lugar sobre cómo bajarlo de forma segura. China no ha sido clara sobre sus planes para el cohete.

– ¿tal vez tener un plan de órbita que salió mal?»Jonathan McDowell, astrofísico de Harvard y rastreador de satélites, le dice a The Verge. «Los chinos no han discutido si tenían algún plan de ese tipo, por lo que nos vemos obligados a asumir que no lo tenían.»China tampoco tiene un muy buen historial de asegurarse de que sus cohetes no dañen a la gente. En lugar de lanzarse sobre el océano como lo hace Estados Unidos, China a menudo lanzará sus cohetes sobre tierra, lo que provocará informes de partes de cohetes que caerán sobre áreas pobladas.

Con 21 toneladas métricas, el núcleo del Long March 5B es mucho más masivo que la estación espacial china de 8 toneladas métricas Tiangong-1 que llegó a la Tierra en 2018. De hecho, el Long March 5B es el quinto objeto más masivo en hacer un descenso incontrolado a la Tierra, según McDowell. «Este es el objeto más pesado para hacer una reentrada incontrolada desde 1991», afirma.

Además de las preocupaciones de los expertos, el núcleo Long March 5B tomó un camino raro e inesperado sobre áreas densamente pobladas de la Tierra durante su órbita final. McDowell señala que el vehículo pasó sobre Los Ángeles y la ciudad de Nueva York justo antes de entrar en la atmósfera sobre el Atlántico.

El Escuadrón de Control Espacial 18 de la Fuerza Aérea, que es responsable del seguimiento de objetos espaciales, confirmó que el cohete volvió a entrar sobre el Atlántico a las 11:33 AM ET del lunes. Aún así, parece que algunas partes del cohete que cae pudieron haber escapado de la tumba acuosa.

Las imágenes de Facebook y Twitter muestran lo que parece una tubería de metal larga encontrada por los aldeanos de Mahounou en Côte d’Ivoire. No hay indicios de que alguien haya resultado herido. Tampoco hay confirmación sólida de que la tubería provenga del cohete. Pero después de hacer algo de investigación, McDowell dice que los lugareños reportaron fuertes estampidos sónicos, destellos y escombros que caían al mismo tiempo que el cohete los habría pasado por encima. Además, el pueblo está en línea con el camino del cohete alrededor de la Tierra, así que dice que es posible que algunas piezas llegaran tierra adentro.

«Cuando tienes un gran trozo de metal gritando a través de la atmósfera superior en una dirección en particular en un momento determinado, y recibes informes de cosas que caen del cielo en ese lugar, en ese momento, no es un gran salto conectarlos», dice.

Por supuesto, todavía es muy temprano, y no está claro exactamente qué se puede hacer al respecto si las piezas son, de hecho, del Long March 5B. Las Naciones Unidas tienen un tratado conocido como Convenio sobre responsabilidad Espacial, un acuerdo sobre quién es considerado internacionalmente responsable si la caída de un objeto espacial lesiona a alguien o daña un lugar de la Tierra. La ONU elaboró el tratado en 1972 después de que un satélite soviético se estrellara contra Canadá. China se adhirió al tratado en 1988, pero Côte d’Ivoire no forma parte de él. Así que incluso si las piezas son del cohete, no está claro si China tendrá que pagar de alguna manera.

De cualquier manera, los rastreadores de espacio no están contentos, y McDowell se preocupa por lo que esto significa para el futuro. «Están planeando muchos lanzamientos de esta cosa para ensamblar su nueva estación espacial, por lo que muchos de estos objetos volverán a entrar unos días después del lanzamiento», dice McDowell. «Y eso no es bueno.”

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