¿Qué hay que hacer con el problema de los hombres espeluznantes?

En estos días, «espeluznante» es un peyorativo popular. Desde las payasadas con olor a pelo del «Tío Joe espeluznante» de Biden hasta Justin Trudeau de pie «demasiado cerca» de una estrella del tenis, desde el tipo al azar que se deslizó en tus mensajes directos a Zach Braff de la mano de una actriz mucho más joven, muchas personas invocan la espeluznante como un factor, incluso decisivo, en consideraciones sobre lo que es socialmente aceptable e incluso quién es apto para un cargo político. Los pelos de punta, al parecer, están por todas partes.

Es un desarrollo extraño. ¿Por qué llamamos a tanta gente, generalmente hombres, espeluznantes? A pesar de la prevalencia del discurso de lo espeluznante, la investigación real sobre la naturaleza de lo espeluznante es bastante nueva. Sugiere que la espeluznante está relacionada con el asco, que es una respuesta emocional adaptativa que ayuda a mantener una barrera física entre nuestro cuerpo y las sustancias externas potencialmente dañinas. El asco nos ayuda a vigilar la línea entre el interior y el exterior de nuestros cuerpos, pero también a crear y mantener fronteras interpersonales y sociales. Las reacciones físicas, como la respuesta al estremecimiento, las náuseas y las exclamaciones de «ew», «asqueroso» y «asqueroso», pueden ser formas importantes de producir y transmitir compromisos con las normas sociales. Señalar el asco ayuda a la sociedad a mantener la integridad de los tabúes en torno a la sexualidad, incluida la pedofilia y el incesto.

Biológicamente, sentirse asqueado por, por ejemplo, la idea de ingerir heces tiene sentido: evita que nos enfermemos. Sin embargo, sentirse «asustado» por una persona o una situación social es menos sencillo. Lo espeluznante es diferente del disgusto en que se refiere a un sentimiento de malestar frente a la liminalidad social, particularmente cuando el sexo y la muerte están involucrados. Nos sentimos incómodos cuando los eventos no se ajustan fácilmente a nuestras expectativas o transgreden las reglas sociales. En un estudio de 2016, los psicólogos Francis McAndrew y Sara Koehnke de Knox College en Illinois concluyeron que «lo espeluznante es ansiedad provocada por la ambigüedad de si hay algo que temer o no y/o por la ambigüedad de la naturaleza precisa de la amenaza». Emocionalmente, la espeluznante nos ayuda a exteriorizar nuestra sensación interna de confusión e incertidumbre cuando se nos presentan situaciones que no son fácilmente categorizadas. Sentirse «aterrado» justifica nuestra decisión de cerrar, en lugar de emprender la tarea de analizar situaciones ambiguamente amenazantes. Es una forma de parálisis cognitiva que indica que no estamos seguros de cómo proceder.

Debido a que las mujeres son más propensas que los hombres a experimentar amenazas físicas y sexuales en su vida diaria, también son más propensas a juzgar a los demás (generalmente los hombres) como espeluznantes. Los juicios de espeluznante, sin embargo, no son necesariamente confiables.

La sabiduría convencional nos dice que «confiemos en nuestro instinto», pero los investigadores dicen que nuestro instinto se preocupa más por regular los límites de las costumbres sociales que por mantenernos seguros. En un estudio canadiense de 2017, a estudiantes de pregrado se les mostraron imágenes de rostros masculinos caucásicos de tres grupos: rostros emocionalmente neutros tomados de un banco de imágenes; imágenes juzgadas «espeluznantes» en un estudio piloto; e imágenes de criminales de los Más buscados de Estados Unidos. A continuación, se les pidió que calificaran las caras de acuerdo con la espeluznante, la confiabilidad y el atractivo. En los tres grupos, hubo una fuerte correlación entre las caras que los participantes consideraron confiables y atractivas, y en algunos casos el atractivo general se correlacionó negativamente con los juicios de espeluznante. Además, las caras tomadas de America’s Most Wanted no fueron calificadas como significativamente más espeluznantes que el grupo neutral. Los participantes hicieron sus evaluaciones de escalofríos en segundos e informaron altos grados de confianza en sus juicios.

Los participantes pensaron que, en lugar de describir comportamientos, la espeluznante se adhería a ciertos tipos de personas y ocupaciones. Esto es importante.

Los hombres descuidados y sucios, los hombres con rasgos faciales anormales y los hombres entre las edades de 31 a 50 años tenían muchas probabilidades de ser calificados como espeluznantes. Además, la espeluznante se correlacionó positivamente tanto con la creencia de que la persona tenía un interés sexual en la persona que hacía el juicio social, como con individuos que se involucraban en comportamientos no normativos. Este hallazgo se alinea con el estudio de McAndrew y Koehnke, en el que los payasos, los propietarios de sex shop y los interesados en la taxidermia se encontraban entre los tipos de personas más espeluznantes.

Por lo tanto, en lugar de detectar de manera confiable el peligro, nuestro «sentido arácnido» interno a menudo señala la diferencia social u otredad. Cuando juzgamos una situación o persona espeluznante, participamos en el rechazo y el ostracismo social. La espeluznante puede impedirnos responder a lo extraño, lo nuevo o lo peculiar con curiosidad, interés y generosidad de espíritu.

La respuesta implícita a lo que debemos hacer con personas espeluznantes (generalmente hombres) está incrustada en la pregunta: debemos reaccionar ante ellos con sospecha y hostilidad social. Cuando fallamos en hacerlo y una persona estereotipada y espeluznante se comporta violentamente, entonces miramos hacia atrás en el fracaso para crear una distancia adecuada con una actitud de ‘te lo dije’.

Esta fue la posición legal adoptada recientemente en un caso por muerte injusta contra una tienda de comestibles en Maine. La demanda civil fue presentada por el esposo de una mujer que fue asesinada en la tienda por otro cliente habitual, y supuestamente espeluznante. Aunque el delincuente en cuestión ‘tenía una cara enojada, ojos saltones y mandíbula apretada, exhibía un comportamiento taciturno, fue visto temblando un par de veces’ y a veces parecía estar ‘»en» algo’, el juez dijo que la tienda de comestibles no había fallado en su deber de proteger a los compradores de la violencia de terceros razonablemente previsible. Sin embargo, el juez dejó abierta la pregunta de si, para evitar riesgos, los propietarios de tiendas tienen el deber de excluir a los clientes que parecen espeluznantes, pero que no tienen un historial conocido de violencia.

Como advierten los investigadores, lo que la mayoría de las personas intuyen que es espeluznante se alinea estrechamente con los atributos de los individuos y las poblaciones que ya están dentro o más allá de los límites de la aceptación social. Los enfermos mentales y discapacitados, los deformes físicos, los que tienen garrapatas u otros movimientos anormales o rasgos faciales, los pobres y los desamparados son más propensos a ser juzgados espeluznantes. Con este conocimiento, necesitamos protegernos contra el sesgo de confirmación cuando los creeps percibidos realmente actúan de maneras dañinas. Podría ser tentador usar la historia del asesinato de la tienda de comestibles de Maine como evidencia de que las personas espeluznantes son propensas a la violencia. Pero probablemente deberíamos recordar lo que sabemos desde hace algún tiempo: que las personas sin hogar y los enfermos mentales son mucho más vulnerables a los actos de violencia de lo que amenazan al resto de nosotros. En resumen, es mucho más probable que ‘nosotros’ lastimemos a los ‘espeluznantes’ que ellos a nosotros.

¿Qué nos dice esto acerca de cómo debemos pensar en lo espeluznante cuando se trata de un compañero de trabajo, un político o una celebridad? Hasta la fecha, poco se ha escrito sobre los mecanismos sociales y psicológicos que hacen que las acusaciones de #MeToo sean convincentes. Pero se ha vuelto común y aceptable evaluar y juzgar públicamente la conducta y las experiencias sexuales de acuerdo con el amplio lenguaje afectivo del disgusto. Hoy en día, el sexo que deja a una mujer ‘sintiéndose asqueroso’, o un comportamiento sexualmente no normativo que se lee como ‘espeluznante’, puede ser suficiente para expulsar a un hombre de la sociedad educada.

Gran parte del movimiento #MeToo pretende centrarse en el mal comportamiento, es decir, la violación del requisito de consentimiento en los encuentros sexuales. A primera vista, el discurso #MeToo se basa en gran medida en la línea supuestamente clara entre el consentimiento y la violación, donde se entiende que el problema presentado por las «áreas grises» es solucionable si solo entendiéramos mejor – y fuéramos más conscientes públicamente de – la naturaleza del consentimiento. Pero a pesar de toda la charla sobre la importancia del consentimiento, hay otro proceso resbaladizo en el trabajo bajo la superficie. Aquí, el vector afectivo de lo espeluznante nos permite expresar nuestra incomodidad con una relación de diferencia de edad o una solicitud de audiencia de masturbación, incluso en situaciones en las que está presente el consentimiento.

La investigación sobre escalofríos nos muestra que nuestras intuiciones perceptivas sobre las personas y las situaciones son al menos tan importantes – y quizás más importantes que – el juicio cognitivo basado en la mala conducta. La línea entre el sexo y la agresión, la línea marcada por el consentimiento, es solo un lugar donde se realiza la evaluación. Un encuentro sexual puede ser intensamente espeluznante, y completamente legal.

Pero si permitimos que lo espeluznante sustituya la evaluación normativa basada en principios de los tipos de sexo que queremos considerar socialmente valiosos, será a expensas de los grupos históricamente marginados sexualmente: los homosexuales, los pervertidos, la comunidad BDSM y otros que encuentran alegría y significado en lo sexualmente experimental. Tal vez, en lugar de gastar tanta energía excluyendo a los cretinos, todos deberíamos volver la mirada hacia adentro y preguntar, en las palabras de Radiohead: «Soy un cretino/soy un bicho raro/¿Qué demonios estoy haciendo aquí?’

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