¿Qué es el Esquisto bituminoso?

El esquisto bituminoso no debe confundirse con el «aceite de esquisto bituminoso», también llamado «aceite hermético», un tipo de aceite no convencional producido más comúnmente que se encuentra atrapado en rocas de piedra caliza o arenisca.

Debido a que el esquisto bituminoso requiere minería y procesos de refinación intensivos en energía, es una fuente de energía sustancialmente más sucia que el aceite líquido convencional. Las estimaciones varían, pero convertir el esquisto bituminoso en gasolina o diesel puede provocar tres o más veces más emisiones de gases que atrapan el calor que el petróleo convencional.

En la actualidad, el esquisto bituminoso no es un producto comercialmente viable en la mayor parte del mundo, ya que los mismos procesos que lo ensucian también lo hacen costoso. En los Estados Unidos, los depósitos de esquisto bituminoso más grandes se encuentran en Colorado, Utah y Wyoming, pero permanecen relativamente intactos.

Los impactos ambientales del esquisto bituminoso

El esquisto bituminoso se puede extraer a través de la minería superficial, subterránea o «in situ», en la que el querógeno se calienta bajo tierra y se bombea a la superficie. Todas estas técnicas requieren significativamente más energía de la que se requiere para el aceite líquido convencional, lo que produce más contaminación del aire y del calentamiento global como resultado.

La contaminación del agua es otra preocupación, ya que los derrames, fugas y escorrentías de las operaciones mineras pueden interferir con los suministros de agua subterránea. Y cuando el petróleo extraído se envía a las refinerías para su procesamiento, los camiones, trenes y tuberías que lo transportan introducen sus propios impactos ambientales.

La solución: La mitad del petróleo

Reducir el uso de petróleo en EE.UU. es una mejor solución energética que aumentar la producción de petróleo, especialmente cuando esa producción proviene de recursos que consumen mucha energía, como el esquisto bituminoso. Los combustibles más limpios y los automóviles y camiones de bajo consumo de combustible pueden reducir la cantidad de petróleo que utilizamos, y evitar los peores impactos del petróleo no convencional, a la vez que benefician a los conductores, el medio ambiente y la economía.

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