Los gusanos intestinales pueden ayudar a las mujeres a quedar embarazadas con más frecuencia

Los gusanos parásitos penetran en nuestros órganos, roban nuestros nutrientes y sup en nuestra sangre—pero sus efectos no son todos dañinos. Un nuevo estudio de personas que viven en la selva amazónica sugiere que ciertos gusanos intestinales aumentan el número de bebés que dan a luz las mujeres.

«Este es un estudio muy original», dice el inmunólogo de parásitos Rick Maizels de la Universidad de Edimburgo, que no estaba conectado con la investigación. «Creo que va a provocar muchas otras investigaciones» sobre el impacto reproductivo de los gusanos.

Más de 1 mil millones de personas están infestadas de gusanos intestinales, principalmente en áreas tropicales con saneamiento deficiente. Uno de los más comunes es el Ascaris lumbricoides gigante, que puede crecer hasta 36 centímetros (14 pulgadas) de longitud. Los gusanos redondos gigantes residen en el intestino delgado y se llevan una porción de la comida de su huésped. Otros gusanos, como los anquilostomas Ancylostoma duodenale y Necator americanus, son pequeños vampiros. Perforan el revestimiento del intestino y beben la sangre de su huésped.

Por todos sus hábitos dañinos y repugnantes, los parásitos tienen mucho en común con un feto en el útero. El sistema inmunitario considera a un parásito y a un feto como intrusos, por lo que ambos necesitan estrategias para fomentar lo que los investigadores llaman tolerancia inmunitaria. Los parásitos pueden desencadenar algunos de los mismos cambios inmunitarios que ocurren durante el embarazo, por ejemplo, estimular las células T reguladoras, que sofocan los ataques inmunitarios.

Debido a estas similitudes, el biólogo humano Aaron Blackwell de la Universidad de California, Santa Bárbara, y sus colegas se preguntaron si las infecciones parasitarias podrían allanar el camino para el embarazo. Los investigadores trataron de responder a la pregunta analizando datos sobre el pueblo Tsimane que vive en la selva amazónica de Bolivia.

Las aproximadamente 16.000 Tsimane sobreviven principalmente cazando, pescando y cultivando cultivos como arroz y plátanos. Su tierra natal es el principal país parásito. Entre el 15% y el 20% de ellos albergan Ascaris, y el 56% de ellos portan anquilostomas. Las mujeres infectadas en el estudio generalmente no sabían que estaban hospedando a los parásitos, dice Blackwell.

Los únicos efectos para la salud que los investigadores pudieron detectar entre casi 1000 mujeres Tsimane fueron en individuos portadores de anquilostomas. Tenían un índice de masa corporal ligeramente más pequeño y niveles más bajos de hemoglobina, proteína transportadora de oxígeno en la sangre. Los anquilostomas también eran perjudiciales para la fertilidad. Aumentaron la edad a la que las mujeres Tsimane dieron a luz por primera vez y estiraron la cantidad de tiempo entre embarazos. Como resultado, el equipo calculó, una mujer con anquilostomas tendría tres hijos menos en su vida que una mujer sin parásitos. Sin embargo, para las mujeres Tsimane en general, la fertilidad no es un problema, ya que dan a luz a un promedio de nueve hijos.

En contraste, el Ascaris ascárides gigante fue una bendición para la reproducción. Acortaba el tiempo entre embarazos y reducía la edad en que las mujeres daban a luz por primera vez. Una mujer infectada con Ascaris tendría en promedio dos hijos más en su vida que una mujer libre de parásitos, informan los investigadores en línea hoy en Science. «Es un poco contradictorio», dice Blackwell.

Al ajustar el sistema inmunológico, los gusanos Ascaris reducen la inflamación y, por lo tanto, podrían promover la concepción e implantación del embrión en el útero, especula el equipo. Los anquilostomas, por el contrario, no son tan buenos para inhibir la inflamación, y su succión de sangre y el robo de nutrientes podrían abrumar cualquier beneficio reproductivo que proporcionen, sugieren los investigadores. Blackwell y sus colegas están analizando muestras de sangre de las mujeres para determinar qué células y moléculas inmunitarias alteran los gusanos.

Otros estudios han revelado que las bacterias que viven en nuestros cuerpos son esenciales para el embarazo, señala el inmunólogo reproductivo Gil Mor de la Escuela de Medicina de Yale. Pero la sugerencia de que» los gusanos pueden estar afectando la reproducción, incluso mejorando la reproducción, es bastante sorprendente», dice. El estudio destaca el hecho de que «el estado del sistema inmunológico es de crucial importancia para una reproducción exitosa», dice Norbert Gleicher, inmunólogo reproductivo de la Universidad Rockefeller en la ciudad de Nueva York.

Debido a que los cambios inmunitarios provocados por los parásitos pueden suprimir las alergias, el asma y las enfermedades autoinmunes, varios ensayos clínicos han probado si infectar a las personas con gusanos alivia los síntomas de estas afecciones. Sin embargo, los investigadores dudan de que Ascaris se convierta en un tratamiento para la infertilidad. «Nunca le daría a mis pacientes ese parásito», dice Mor. Pero los resultados aún podrían llevar a nuevas terapias, dice Gleicher. «Si esto es cierto, podríamos desarrollar una inmunización que produzca el mismo tipo de respuesta inmunitaria que la infección por lombrices intestinales.”

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