Llevar el cultivo de setas a la Gente

Las setas están teniendo un momento. Ahora están en una variedad vertiginosa de alimentos y bebidas, incluidos cafés con leche, chocolate e incluso rosquillas y sándwiches de helado. Las tiendas de comestibles de todo el país ahora tienen suplementos de hongos, algunos de los más conocidos son producidos por la compañía del renombrado micólogo Paul Stamets, Fungi Perfecti, así como los kits de cultivo de hongos de ostras de Back to the Roots.

Y no son solo setas gourmet y medicinales; las setas psicodélicas también están entrando en la corriente principal. El libro más reciente del autor y periodista Michael Pollan, Cómo Cambiar de Opinión: Lo que la Nueva Ciencia de los Psicodélicos Nos Enseña sobre la Conciencia, la Muerte, la Adicción, la Depresión y la Trascendencia, en el que el autor busca setas mágicas con Stamets, es un bestseller del New York Times. Denver y Oakland se convirtieron recientemente en las dos primeras ciudades de Estados Unidos en despenalizar las setas psicodélicas, y California, Oregón e Iowa también están tratando de facilitar el acceso a la psilocibina.

En todo el país, personas y empresarios han estado trabajando en sus comunidades para llevar la cultura de las setas a un público aún más amplio. Uno de estos líderes es el cultivador de hongos autodidacta William Padilla-Brown, que quiere permitir que todos, con o sin experiencia en micología, se beneficien del frenesí de hongos de una manera ecológicamente sostenible. En los últimos años, la joven de 25 años que vive en Mechanicsburg, Pensilvania, se ha convertido en un líder, y en cierto modo una celebridad, en la comunidad de hongos.

Lidera en gran medida con el ejemplo. Poco después de abandonar la escuela secundaria, Padilla-Brown se fascinó con los hongos y comenzó a ver videos de YouTube sobre técnicas de cultivo algunas noches a la semana cuando regresaba a casa de su trabajo de camarero de restaurante. Practicó lo que aprendió usando equipos de laboratorio que compró en subastas universitarias o construyó él mismo. Para crear el ambiente húmedo que requieren las setas, construyó un humidificador con un cubo, ventiladores y un nebulizador de estanque.

Padilla-Brown en un invernadero Desde que comenzó, Padilla-Brown no solo ha lanzado una compañía de cultivo de hongos, MycoSimbiotics, sino que también es autor del Manual de Cultivo de Cordyceps, Volumen 1, el primer libro que describe cómo cultivar el raro Cordyceps militaris, un hongo con potenciales beneficios inmunitarios y otros beneficios para la salud. También organiza un festival anual de setas en Pensilvania y dirige expediciones de forrajeo, talleres y presentaciones en todo el país. Su personalidad divertida y atractiva ha atraído a una gran audiencia, incluidos más de 13,000 seguidores de Instagram.

Mientras que otras compañías como Aloha Medicinals y Om venden productos de hongos medicinales, a diferencia de Padilla-Brown, «no están interesadas en que las personas los cultiven por sí mismas», dice Cornelia Cho, presidenta del Club de Hongos de Georgia. No comparten sus cultivos, los delicados zarcillos que crecen a partir de los hongos que se utilizan para propagarlos, y la fabricación de sus productos requeriría equipos costosos de grado industrial, explica. Antes de que Padilla-Brown publicara su manual, agrega, la única información disponible sobre el cultivo de hongos existía en forma de tutoriales de YouTube, en su mayoría de Asia en idiomas distintos del inglés.

Padilla-Brown impartiendo una clase de cultivo de setas.

Padilla-Brown impartiendo una clase de cultivo de setas.

Aunque Padilla-Brown busca hacer que el cultivo de hongos sea accesible para todos, Cho y otros dicen que lo está haciendo más accesible para las personas de color en particular, que siguen estando en gran parte subrepresentadas en la comunidad de hongos en gran parte blancos.

Muchas personas que asisten a las charlas y talleres de Padilla-Brown dicen que lo ven como una inspiración, dice Padilla-Brown, especialmente como una persona de color y alguien que no terminó la escuela secundaria. «Les estoy mostrando a los niños pequeños que puedes hacer cosas que no te meterán en problemas y te ganarán una buena cantidad de dinero», dice.

Un camino poco Convencional

Criado por padres que sirvieron en el Ejército y en el Servicio Agrícola Extranjero del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, Padilla-Brown tuvo una infancia itinerante. Su familia vivió en Londres, Ciudad de México y Taipei antes de establecerse finalmente en Lemoyne, Pensilvania. Frustrado por la falta de un plan de estudios consistente debido a sus constantes viajes, Padilla-Brown dejó la escuela secundaria a los 16 años para poder concentrarse en el tema que más le fascinaba: la biología.

Después de aprender sobre plantas psicoactivas, probó hongos psicodélicos, que despertaron el deseo de una conexión más profunda con su comida y cómo se sentía mejor o peor dependiendo de lo que comía.

Comenzó a cultivar sus propios tomates, col rizada, maíz y varias frutas y notó cómo las setas crecían constantemente en su jardín, pero nunca se discutieron en las clases de permacultura que estaba tomando. Curioso, comenzó a hacer su propia investigación sobre hongos en línea, donde descubrió su vasto potencial, como alimentos, medicamentos, telas e incluso materiales de construcción. «Hay mucho espacio para la innovación», dice. «Había mucho espacio para que yo fuera el primero en algo en ese campo.»

Cuando tenía 18 años, Padilla-Brown cultivó su primer hongo gourmet, un hongo de ostra, en cartón y posos de café en cubos y bolsas de plástico para sándwiches. Dos años más tarde, comenzó a publicar videos en las redes sociales que cubrían una amplia gama de temas relacionados con la agricultura, incluidos el cultivo de hongos, algas e insectos. Notó que la gente veía y le gustaba solo los videos de hongos.

El nacimiento de su hijo en 2014 le dio el empujón que necesitaba para comenzar su propia empresa de cultivo de hongos; lanzó MycoSimbiotics un año después. «Necesitaba darle una vida ética», dice, una que le proporcionara no solo seguridad financiera, sino también alimentos nutritivos y orgánicos.

Padilla-Brown caminando con su hijo.

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