La nariz humana puede sentir 10 basic olores

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Tenemos categorías para describir nuestras percepciones de gustos, colores, y sonidos. Pero las cosas no son tan claras cuando se trata de nuestro sentido del olfato. Buscando superar esta sorprendente limitación, un equipo de investigadores ha propuesto una lista de 10 olores básicos.

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De hecho, estamos listos a la hora de describir la forma en que funcionan nuestros otros sentidos. Nuestras 100.000 papilas gustativas provocan cinco sensaciones diferentes, a saber, dulce, amargo, ácido, salado y umami (una palabra japonesa para un sabor salado agradable, pero distinto de la salinidad pura). Cuando hablamos de visión, podemos distinguir entre longitudes de onda al referirnos a ellas por color, como rojo, verde y amarillo. Y cuando se trata de sonido, podemos hablar de timbre, rango dinámico y respuesta de frecuencia.

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La Percepción del Olfato

Pero hasta esta nueva investigación, los científicos no pudieron explicar las cualidades perceptivas características del olfato: nuestro sentido del olfato.

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El sentido del olfato se produce a través de la estimulación de las células especializadas en nuestro cavidades nasales — células que son similares a las células sensoriales de las antenas de los invertebrados. El sistema olfativo humano funciona cuando las moléculas odorantes se unen a sitios específicos en los receptores olfativos, que se utilizan para detectar la presencia de olor.

Y todo se une en el glomérulo, una estructura que transmite señales al bulbo olfativo, una parte del cerebro directamente encima de la cavidad nasal y debajo del lóbulo frontal. El resultado final es la experiencia subjetiva que llamamos olor.

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Como todos sabemos, los olores pueden ser rico y complejo. Y tenemos muchas maneras de describir los olores (por ejemplo, ahumados, dulce, picante, etc.). Pero lo que no hemos hecho es crear una lista definitiva que organice los olores en sus categorías básicas o esenciales.

Perfil de olores

Para superar esta limitación, un equipo de investigación compuesto por Jason Castro, Arvind Ramanathan y Chakra Chennubhotla analizó 144 olores diferentes para ver si podían identificar perfiles de olores consistentes. Estos 144 olores se derivaron de un «atlas» olfativo creado en 1985 en el Instituto de Ciencias Olfativas en Park Forest, Illinois.

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Para ayudarles en su tarea, los investigadores utilizaron técnicas estadísticas avanzadas (una técnica matemática llamada factorización de matriz no negativa) para desarrollar un enfoque para la descripción sistemática de olores. Los investigadores compararon el proceso con la compresión de datos digitales cuando se reduce el tamaño de un archivo de audio o imagen digital; los elementos básicos se conservan a un costo mínimo de calidad o esencia.

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Su análisis demostró que olfativa espacio es altamente dimensional — 10 dimensiones para ser exactos.

Son los siguientes:

  • Fragantes (por ejemplo, florales y perfumes)
  • Afrutados (todas las frutas no cítricas)
  • Cítricos (por ejemplo, limón, lima, naranja)
  • Leñosos y resinosos (por ejemplo, limón, lima, naranja)
  • pino o hierba cortada fresca)
  • Químico (por ejemplo, amoníaco, lejía)
  • Dulce (por ejemplo, chocolate, vainilla, caramelo)
  • Menta y menta (por ejemplo, eucalipto y alcanfor)
  • Tostado y con nueces (por ejemplo, palomitas de maíz, mantequilla de maní, almendras)
  • Picante (por ejemplo, queso azul, humo de cigarro)
  • por ejemplo, carne podrida, leche agria)

Los dos últimos elementos, picantes y descompuestos, obtienen una especie de meta-categoría propia, una que los investigadores describen como «repugnante».»

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Otros aromas, como el pan o café recién hecho, son amalgamas de dos o más de estos 10 elementos.

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Este estudio es ciertamente interesante y útil, pero carece de varias áreas.

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en Primer lugar, estamos hablando de algo que es muy subjetivo. Tomemos el olor acre, por ejemplo, un olor que los científicos colocaron en la categoría «repugnante». Aunque fuerte y afilado, no es necesariamente un olor desagradable. Además, nuestra apreciación y comprensión de los olores se inculcan culturalmente y son el resultado de procesos como el desarrollo de un «gusto adquirido» por algo.

Además, los 144 olores considerados por los científicos provienen de un grupo de muestras muy pequeño. Y de hecho, los científicos reconocen esto en su artículo, sugiriendo que los estudios futuros deberían ampliar el alcance de los datos.

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Por último, el estudio no distinguió entre influencias perceptivas y cognitivas en la organización del espacio de olores humanos. Esto ayudaría a aliviar algunos de los problemas de subjetividad inherentes al estudio al mostrar las diversas respuestas autónomas involucradas en el olfato.

Lea el estudio completo en PLoS One: «Dimensiones Categóricas del Espacio de Descriptores de Olores Humanos Reveladas por Factorización de Matriz No Negativa.»

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Imágenes: nrt/ , Soleado Bosque/.

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