La economía estadounidense depende del gasto de los consumidores, ¿puede sobrevivir a una pandemia?

La pandemia de COVID-19 ha afectado radicalmente a la economía estadounidense, reduciendo el gasto de los hogares estadounidenses en bienes materiales, viajes aéreos, actividades de ocio y el uso de automóviles. Como resultado, las emisiones de gases de efecto invernadero se han reducido temporalmente de forma drástica.

Si bien esto puede ser positivo para el medio ambiente, el precio social es alto: Desde los EE. la economía depende en gran medida del gasto de los consumidores, el país está experimentando la tasa de desempleo más alta desde la Gran Depresión, la amenaza de la falta de vivienda para decenas de miles de personas y el fracaso de las empresas grandes y pequeñas. ¿Cómo llegó Estados Unidos al punto en que el consumo masivo – y las emisiones de gases de efecto invernadero asociadas con él – es necesario para el bienestar económico y social? ¿Son incompatibles la reducción de gases de efecto invernadero y una economía próspera?

Una sociedad de consumo es una construcción del siglo XX. El Sueño Americano se ha convertido en sinónimo de compra de bienes materiales como automóviles, casas, muebles o electrónica, distorsionando su significado original. Hoy en día, los hábitos de gasto de los hogares estadounidenses representan el 70% del producto interno bruto de los Estados Unidos, una medida que describe el tamaño de la economía. Las empresas estadounidenses gastan alrededor de US billion 230 mil millones en publicidad cada año, la mitad de todo el dinero gastado en publicidad a nivel mundial.

Compre sus sueños

La sociedad de consumo de hoy surgió después del final de la Primera Guerra Mundial, impulsada por la aparición de la industria publicitaria moderna y facilitada por la adopción generalizada del crédito al consumo. Edward Bernays, sobrino de Sigmund Freud, es generalmente reconocido por haber inventado el campo del marketing durante la década de 1920.La esencia de su enfoque era aprovechar los deseos de la gente de sentirse bien, poderoso y sexy en lugar de enfatizar la utilidad de un producto. Bernays creó el término «ingeniería del consentimiento «y popularizó el término» consumidor » cuando se refería al pueblo estadounidense.

El consumo masivo creció de manera constante hasta el inicio de la Gran Depresión. Pero la creación deliberada de la actual sociedad de consumo despegó en serio durante las décadas de 1940 y 1950. Cuando terminó la Segunda Guerra Mundial, también lo hizo la producción industrial en tiempo de guerra. Los líderes de la industria cambiaron sus enormes capacidades de producción del sector militar al civil.

Muchos trabajos de manufactura creados por la Segunda Guerra Mundial se perdieron cuando la guerra terminó. Foto de Science in HD en Unsplash

Al mismo tiempo, el presidente Harry Truman estaba preocupado por el desempleo inminente entre los veteranos que regresaban y vio la producción en masa de bienes de consumo como la solución. El proyecto de ley de soldados de 1944 ayudó a los veteranos a comprar casas con pagos iniciales y préstamos garantizados por el gobierno. Las deducciones de intereses hipotecarios y la infraestructura financiada por el gobierno-servicios públicos locales y carreteras, un sistema nacional de carreteras – convirtieron la propiedad de vivienda suburbana en un plan financiero lógico para las familias, mientras que el Seguro Social proporcionó alivio para no tener que ahorrar para la vejez.

Los sindicatos también se dedicaron a aumentar los salarios de sus miembros, para que las familias trabajadoras pudieran pagar casas, automóviles y electrodomésticos. En esta coyuntura histórica en particular, los negocios, el gobierno y el trabajo se unieron, unidos en su objetivo compartido de aumentar el consumo de los hogares como la base de la prosperidad económica y la armonía social.

Estos acontecimientos tuvieron lugar en el contexto de la euforia de la posguerra sobre el poder indiscutible de los Estados Unidos, el hambre de una vida mejor después de la Depresión, los avances en la producción en masa barata y un auge demográfico. El consumismo se convirtió en un símbolo de la superioridad del sistema capitalista sobre el comunismo de estilo soviético, como lo ilustra el famoso «Debate de Cocina» en 1959 en la Exposición Nacional Estadounidense en Moscú. De pie entre los elegantes electrodomésticos de ahorro de mano de obra de una cocina americana moderna, el Vicepresidente Richard Nixon le demostró al primer ministro soviético Nikita Jrushchov la mayor calidad de vida de los trabajadores en los Estados Unidos.

La gran transformación

Los resultados de esta alianza entre negocios, gobierno y trabajo fueron asombrosos. La producción nacional de bienes y servicios se duplicó entre 1946 y 1956, y se duplicó de nuevo en 1970. Las casas unifamiliares baratas y cómodas producidas en masa, cada vez más distantes de los centros urbanos, se volvieron asequibles. El emblemático Levittown de 1949 en Long Island, Nueva York, era un modelo de los suburbios: uniforme, cómodo, segregado por raza y dependiente del automóvil. En 1960, el 62% de los estadounidenses eran propietarios de sus casas, en contraste con el 44% en 1940. Los centros comerciales suburbanos, uniformes y segregados racialmente, se convirtieron por defecto en espacios públicos de reunión, reemplazando las calles de la ciudad, los cafés y los lugares de comercio.

Esta transformación social se produjo en un lapso de una sola generación. El consumismo y el estilo de vida suburbano se convirtieron en los principios organizativos de la sociedad y en sinónimos de valores fundamentales como el bienestar familiar, la seguridad, la libertad política democrática y el Sueño Americano.

Desarrollo de viviendas suburbanas en Arizona. Foto de Avi Waxman para Unsplash

Los conceptos básicos se hacen más grandes

Desde la década de 1950, esta versión de una buena vida, moldeada por la publicidad de lo que era necesario para vivir bien, ha sido notablemente estable. Pero hay un giro: La noción de lo que representa el confort básico se ha ido moviendo constantemente hacia vehículos todo terreno más grandes y más grandes, innumerables comodidades y tecnologías, casas más grandes y dispersas llenas de muebles y cosas, baños y dormitorios adicionales, cocinas más grandes, salas de prensa y ejercicio y salas de estar al aire libre.

Hoy en día, el mejor indicador de la huella de carbono de los hogares es el ingreso. Esta correlación es válida en diferentes países, independientemente de las opiniones políticas, la educación o las actitudes ambientales.

Repensar el consumo

El consumo tiene un alto costo ecológico. A medida que el producto nacional bruto crece, impulsado en gran medida por el consumo de los hogares, también lo hacen las emisiones de gases de efecto invernadero. Muchos científicos y analistas de políticas creen que a medida que la tecnología aumenta la eficiencia energética y reemplaza los combustibles fósiles con fuentes de energía renovables, las emisiones de gases de efecto invernadero se reducirán significativamente. Sin embargo, a pesar de los rápidos avances en estas tecnologías, no hay pruebas de que las tendencias de las emisiones de gases de efecto invernadero sean separadas e independientes de las tendencias de crecimiento económico. Tampoco hay una base para la idea de que el crecimiento verde evitará la catástrofe climática anticipada a la que se enfrenta el mundo.

Al mismo tiempo, hay poca evidencia de que los estadounidenses se hayan vuelto más felices en las últimas siete décadas de creciente consumismo.

poder de Compra no es la única medida de la felicidad. Foto por Conner Baker para Unsplash

Esta pandemia me revela la vulnerabilidad de una economía fuertemente dependiente de una única fuente de actividad económica en el consumo. Desde mi perspectiva, Estados Unidos estaría mejor si la economía – nuestra riqueza colectiva – estuviera más fuertemente orientada al gasto público y la inversión en educación, atención médica, transporte público, vivienda, parques y mejor infraestructura, y energía renovable. Una economía de este tipo contribuiría al bienestar humano, emitiría menos gases de efecto invernadero y sería menos vulnerable a perturbaciones repentinas en el gasto de los consumidores.

Como yo lo veo, es hora de una conversación pública honesta sobre la huella de carbono de nuestros estilos de vida «básicos» y lo que los estadounidenses necesitan en lugar de lo que se les dice que necesitan.

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