El Último Año Galáctico Nos Ha Llevado Desde el Período Jurásico hasta Hoy

Todo el mundo sabe que la Tierra gira alrededor del Sol, tardando un año en completar una revolución completa. Pero, el Sol también gira alrededor de nuestra Vía Láctea, y toma de 225 a 250 millones de años completar una revolución.

La Vía Láctea es una galaxia espiral barrada con un diámetro de alrededor de 150.000 a 200.000 años luz. Contiene entre 150 y 400 mil millones de estrellas y un estimado de 100 mil millones de planetas.

La revolución de la Tierra alrededor de la Vía Láctea's revolution around the Milky Way
La revolución de la Tierra alrededor de la Vía Láctea. Fuente: Telescopio Espacial Spitzer de la NASA / Marcia Wendorf (etiqueta roja)

Nuestro sistema solar se encuentra a una distancia de unos 26.000 años luz del centro galáctico, en el borde interior de lo que se llama el Brazo de Orión.

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Las estrellas que comprenden los 10.000 años luz más internos del centro galáctico forman un bulto que se extiende verticalmente tanto por encima como por debajo del plano galáctico. Al menos una barra irradia desde ese bulto.

En el centro galáctico hay una fuente intensa de ondas de radio conocida como Sagitario A*, porque aparece dentro de esa constelación. En el centro de la Vía Láctea, también se teoriza que hay un agujero negro supermasivo que pesa 4,1 millones de masas solares.

Las estrellas, como nuestro Sol, orbitan el centro galáctico a unos 220 kilómetros por segundo, pero esta velocidad implica que la Vía Láctea contiene mucha más masa de la aparente. Aproximadamente el 95% de la masa de la Vía Láctea es invisible, y no emite ni absorbe radiación electromagnética. Esta es la llamada «materia oscura».»

Dado que se estima que la Tierra tiene 4.543 millones de años, eso significa que ha viajado alrededor de la Vía Láctea, junto con el Sol, varias veces. Recientemente, la científica de la NASA Jessie Christiansen señaló lo que estaba sucediendo en la Tierra durante nuestra última revolución alrededor de la galaxia.

A la misma hora el último año galáctico – el Período Jurásico

La última vez que estuvimos en el mismo punto alrededor de la galaxia que estamos ahora, el Período Jurásico estaba comenzando en la Tierra. Duró aproximadamente 56 millones de años, comenzando al final del Período Triásico, hace unos 201,3 millones de años, y terminando al comienzo del Período Cretácico, hace unos 145,5 millones de años.

la posición de la Tierra durante el Período Jurásico's position during the Jurassic Period
la posición de la Tierra durante el Período Jurásico. Fuente: Telescopio Espacial Spitzer de la NASA / Marcia Wendorf (etiqueta roja)

El Período Jurásico lleva el nombre de las Montañas del Jura en los Alpes Europeos, donde se identificaron por primera vez estratos de piedra caliza de ese período.

Durante este período, el supercontinente Pangea comenzó a dividirse en dos masas de tierra: Laurasia al norte y Gondwana al sur. Las costas expandidas cambiaron el clima de seco a húmedo, y se crearon muchas selvas tropicales exuberantes.

En tierra, los dinosaurios llegaron a lo suyo, y se cree que las primeras aves aparecieron después de haber evolucionado de una rama de la familia de los dinosaurios. Aparecieron los primeros lagartos y mamíferos, mientras que en el océano aparecieron ictiosaurios y plesiosaurios.

Luego vino el Período Cretácico

El Período Cretácico comenzó al final del Período Jurásico, hace unos 145,5 millones de años, y se extendió hasta el comienzo del Período Paleógeno hace unos 65,5 millones de años. Durante el Período Cretácico Superior, la Tierra estaba en el lado opuesto de la galaxia desde donde está ahora.

Posición de la Tierra durante el Período Cretácico's position during the Cretaceous Period
Posición de la Tierra durante el Período Cretácico. Fuente: Marcia Wendorf

El período Cretácico fue una época de clima cálido, que dio lugar a altos niveles del mar, lo que creó numerosos mares interiores. El Período Cretácico recibe su nombre de la palabra latina creta, que significa «tiza».»

En el océano, reptiles no extintos vagaban junto con amonitas y rudistas. En tierra, los dinosaurios todavía eran reyes, con Tyrannosaurus rex, Velociraptor y Triceratops caminando por la tierra. Las plantas con flores también aparecieron por primera vez en este momento.

La posición de la Tierra durante el Período Cretácico Superior's position during the Late Cretaceous Period
La posición de la Tierra durante el Período Cretácico Superior Fuente: Marcia Wendorf

El Período Cretácico se detuvo a gritos alrededor de 65.hace 5 millones de años con el evento de extinción del Cretácico-Palógeno, que acabó con muchos grupos de dinosaurios, junto con pterosaurios y grandes reptiles marinos.

La posición de la Tierra durante el evento de extinción del Cretácico-Palógeno's position during the Cretaceous-Palogene extinction event
La posición de la Tierra durante el evento de extinción del Cretácico-Palógeno Fuente: Marcia Wendorf

Se cree que este evento de extinción fue provocado por el impacto de un asteroide de alrededor de 90 millas de diámetro, que golpeó la Tierra cerca de la Península de Yucatán, en la actual México.

El surgimiento de los mamíferos

El período entre hace 65 millones de años y hoy en día se llama el Período Cenozoico. Durante este tiempo, los continentes de la Tierra asumieron sus posiciones actuales, y la flora y fauna del mundo evolucionaron a las formas reconocibles hoy en día.

La posición de la Tierra durante el Período Cenozoico's position during the Cenozoic Period
La posición de la Tierra durante el Período Cenozoico Fuente: Marcia Wendorf

Con los dinosaurios desaparecidos, omnívoros, insectívoros y los comedores de carroña tomaron el centro del escenario. Los crocodilianos y champsosaurios semiacuáticos sobrevivieron al evento de extinción y prosperaron.

Hacia el final de este período, hace unos 320.000 años, el Homo sapiens apareció por primera vez, y tuvo que lidiar con períodos glaciales frecuentes.

El próximo año galáctico

A medida que la Tierra comience su próximo año galáctico, los mismos procesos que han dado forma a nuestro planeta continuarán. Los geólogos predicen que el Océano Pacífico se subduce bajo las Placas Euroasiática y Norteamericana, y que el Océano Atlántico se expandirá, empujando juntos a los continentes norteamericano y asiático.

Se cree que este posible nuevo súper continente, llamado «Amasia», se formará dentro de unos 100 millones de años. El Sol crecerá mucho más brillante debido al envejecimiento, y esto eventualmente evaporará los océanos de la Tierra, reduciendo al planeta a un desierto caliente con agua líquida solo en los polos.

Sin el efecto lubricante de los océanos, la tectónica de placas cesará. A medida que el Sol comience a morir, dentro de unos 5 mil millones de años, se convertirá en una estrella gigante roja que consumirá la Tierra o despojará la atmósfera de la Tierra, dejando solo un mundo estéril y fundido. Con el tiempo, la Tierra se convertirá en una cáscara muerta y frígida que orbita una estrella muerta hace mucho tiempo, pero tanto la Tierra como el Sol continuarán su paciente viaje alrededor de la Vía Láctea.

El movimiento de la Vía Láctea

Mientras la Tierra y el Sol orbitan alrededor de la Vía Láctea, la galaxia misma se mueve a través del espacio a una velocidad de 600 km por segundo. Es parte de lo que se llama el Grupo Local, que está compuesto por más de 54 galaxias, la mayoría de ellas galaxias enanas.

El Grupo Local tiene forma de mancuerna, con la Vía Láctea y sus satélites en un lado, y la Galaxia Andrómeda y sus satélites en el otro. Los dos clústeres están separados por 0,8 Mpc (megaparsecs) y se mueven uno hacia el otro a una velocidad de 123 km/s.

El Grupo local
El Grupo Local Fuente: Antonio Ciccolella/Wikimedia Commons

El Grupo Local es parte del Supercluster Virgo, que a su vez puede ser parte del Supercluster Laniakea. En el centro de este cúmulo se cree que está el Gran Atractor.

El Gran Atractor es una anomalía gravitacional que es observable por su efecto en el movimiento de cúmulos de galaxias que abarcan una región del espacio de cientos de millones de años luz de diámetro. Un año luz es la distancia que recorre la luz en el transcurso de un año, y es de 9,46 billones de kilómetros o 5,88 billones de millas.

El Gran Atractor
El Gran Atractor de Origen: IPAC / Caltech / Wikimedia Commons

El Gran Atractor se encuentra en una dirección conocida como la» Zona de Evasión», donde hay tanto gas y polvo que no podemos ver muy lejos en el espectro visible.

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