Dos copos de nieve en realidad pueden ser iguales

El viejo adagio de que» no hay dos copos de nieve iguales » podría no ser cierto, al menos para cristales más pequeños, sugiere una nueva investigación.

Los copos de nieve se crean cuando los cristales de nieve se pegan entre sí. Algunos contienen varios cientos de cristales. Los científicos investigan cómo se forman los copos de nieve debido a la posible influencia que pueden tener en el clima global. Además, los investigadores ahora creen que los cristales de hielo en la atmósfera, que por lo general son cristales de nieve demasiado pequeños para caer al suelo, juegan un papel clave en el agotamiento del ozono, posiblemente al actuar como un catalizador para descomponer el ozono.

También se cree que los cristales de hielo en la atmósfera influyen en la producción de rayos, al ayudar a que las cargas eléctricas se acumulen en las nubes.

¿cuántos copos de nieve?El número de pies cúbicos de nieve que cae en el planeta cada año es de aproximadamente 1 seguido de 15 ceros, que es un millón de mil millones, estima el físico de nubes Jon Nelson de la Universidad Ritsumeikan en Kyoto, Japón, que ha estudiado copos de nieve durante 15 años. Del mismo modo, toda esta nieve pesa alrededor de un millón de billones de kilogramos.

Un cristal de nieve típico pesa aproximadamente una millonésima parte de gramo. Esto significa que un pie cúbico de nieve puede contener aproximadamente mil millones de cristales. Una estimación aproximada del número de cristales de nieve que caen a la Tierra por año es de «aproximadamente 1 seguido de 24 ceros», dijo Nelson a LiveScience. «Si otro científico dice que me voy por uno o dos ceros, entonces no voy a discutir.»

La mayoría de los copos de nieve tienen menos de media pulgada de ancho. El más pequeño puede tener solo una décima parte de un milímetro de ancho, o cuatro milésimas de pulgada, explicó Nelson. Bajo temperaturas casi heladas, vientos ligeros y condiciones atmosféricas inestables y en remolinos, se pueden formar escamas grandes e irregulares de cerca de dos pulgadas de largo, según el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo en Boulder, Colorado.

Un cristal de nieve comienza como un grano de polvo flotando en una nube. El vapor de agua en el aire se condensa en el grano de polvo y la gota resultante se congela en un cristal.

Una molécula de agua consiste en dos átomos de hidrógeno unidos a un átomo de oxígeno. Los ángulos en los que los átomos de hidrógeno se unen al átomo de oxígeno favorecen que los cristales de nieve se formen como prismas hexagonales o de seis lados. El hielo luego crece en ramas a cada lado del cristal de nieve.

Los cristales de nieve crecen más rápido cerca de 5 grados Fahrenheit.

«Por lo tanto, un aumento de temperatura puede causar un estirón de crecimiento si el cristal está por debajo de 5 grados F, o puede causar una desaceleración en el crecimiento si el cristal está por encima de 5 grados F», explicó Nelson. «Nadie sabe por qué 5 F es tan especial. Sin embargo, la teoría sugiere que tiene que ver con la forma en que las moléculas de agua se agrupan en las superficies de hielo.»

Similitudes muy probables
La forma exacta que toma cada cristal de nieve depende en gran medida de los pequeños cambios de temperatura y humedad que encuentra a medida que cae, lo que resulta en una diversidad extraordinaria.

«Probablemente es seguro decir que el número posible de formas de cristal de nieve excede el número estimado de átomos en el universo conocido», dijo Nelson.

Aún así, mientras que «no hay dos copos de nieve iguales» podría ser cierto para copos de nieve más grandes, Nelson cree que podría sonar falso para cristales más pequeños que a veces caen antes de que tengan la oportunidad de desarrollarse completamente.

«¿Qué tan probable es que dos copos de nieve sean iguales? Es muy probable que si definimos lo mismo signifiquemos que tendríamos problemas para distinguirlos bajo un microscopio y si incluimos los cristales que apenas se desarrollan más allá de la etapa de prisma, es decir, los cristales de nieve más pequeños», dijo Nelson.

«Buena suerte encontrándolos», agregó. «Incluso si solo hubiera un millón de cristales y pudieras comparar cada par posible una vez por segundo, es decir, muy rápido, entonces compararlos todos te llevaría unos cien mil años.»

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