Donde se encuentran las Serpientes

En un terreno irregular de hierba de diez acres en Coronado, una exuberancia montañosa al noreste de la capital costarricense de San José, un potrero de caballos de maleza y un establo de metal corrugado adyacente a un edificio de laboratorios prístinos y hábitats con clima controlado. A través de una puerta hay una necrópolis de serpientes muertas conservadas en frascos de vidrio dispuestos sobre un mostrador, que recuerda a un macabro gabinete victoriano de curiosidades. A través de otro hay una sala blanca de aspecto estéril llena de instrumentos científicos tarareantes.

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Este artículo es una selección de la edición de noviembre de la revista Smithsonian

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Una variedad de serpientes en un estante
Una variedad de serpientes preservadas en el Instituto Clodomiro Picado, en Costa Rica, líder mundial en producción de antídotos contra el veneno. (Myles Karp)

El Instituto Clodomiro Picado, o ICP, que lleva el nombre del padre de la herpetología costarricense, es uno de los principales fabricantes mundiales de antivenenos para serpientes, y el único en América Central. La necesidad de antivenenos es mucho más urgente de lo que una persona que vive en una nación desarrollada bendecida con un clima templado podría suponer. A nivel mundial, las mordeduras de serpiente venenosas matan aproximadamente a 100.000 personas cada año, principalmente en el sur de Asia, el sudeste asiático y el África subsahariana. En los rincones más pobres de estas regiones, las capacidades locales para la producción de antivenenos son limitadas o inexistentes; el PCI ha intervenido para ayudar a llenar las lagunas. Además de satisfacer las necesidades de su propio país, el instituto ha suministrado o desarrollado antivenenos que salvan vidas para víctimas en cuatro continentes, cada tratamiento personalizado para proteger contra especies que aún representan amenazas letales, desde la víbora de alfombra de África Occidental hasta el taipán de Papúa.

En un tiempo, las muertes por mordedura de serpiente eran comunes en Costa Rica, como el propio Picado documentó en su libro Serpientes venenosas de Costa Rica de 1931. Reportó 13 en solo un mes, una tasa de mortalidad, dada la población de alrededor de 500,000, más alta que la actual tasa de mortalidad mundial por cáncer de pulmón. En gran parte debido a los antivenenos del ICP, las muertes por mordedura de serpiente en Costa Rica hoy en día son insignificantes, por lo general una o dos por año en una población actual de unos cinco millones, aproximadamente la misma tasa de mortalidad per cápita que los accidentes con cortadoras de césped eléctricas en los Estados Unidos.Celebrado por su abundancia de vida silvestre tropical, Costa Rica es un lugar donde vale la pena observar sus pasos. Es el hogar de 23 especies de serpientes venenosas, incluyendo el bosquimano centroamericano, una de las víboras más grandes del mundo, que crece hasta 11 pies, y el bocaracá, cuyo nombre indígena significa «diablo que trae la muerte cuando muerde».»Sin embargo, nadie es más temido que Bothrops asper—el terciopelo, también conocido como el fer-de-lance. A través de un rango que se extiende desde México hasta el norte de Perú, el terciopelo es temido por su temperamento tenazmente defensivo: En situaciones que harían que otras víboras huyeran, ataca. Y cuando el terciopelo muerde, inyecta un volumen notable de veneno, alrededor de diez veces más que una cabeza de cobre.

Una serpiente terciopelo
Entre las serpientes más temidas de América Central y del Sur se encuentra el terciopelo, o fer-de-lance, una víbora venenosa de pozo de hasta ocho pies de largo. (Alex Hyde)

Para los afectados, el resultado es infernal. El veneno de terciopelo destruye la carne en el lugar de la inyección, causando hinchazón severa, muerte de tejidos y dolor insoportable. A medida que viaja por el cuerpo, induce sangrado interno y, en casos graves, insuficiencia orgánica y muerte. La sangre puede filtrarse por la nariz y la boca, entre otros orificios, lo que los mayas comparan con la sudoración de sangre. Picado describió las últimas etapas de una mordedura de serpiente de esta manera: «Si le preguntamos algo al miserable, puede que aún nos vea con los ojos empañados, pero no recibimos respuesta, y tal vez un último sudor de perlas rojas o un bocado de sangre ennegrecida nos advierte del triunfo de la muerte.»

* * *

«tienes miedo?»preguntó el manipulador de serpientes de ICP Greivin Corrales, con un toque de preocupación y un poco de diversión suave. Estaba de pie en una habitación pequeña con un terciopelo de seis pies de largo, sin restricciones en el suelo, a solo unos metros de mí. Corrales me había visto tenso cuando sacó la serpiente de un cubo con un gancho; había oído hablar de la reputación del terciopelo. El colega de Corrales, Danilo Chacón, se refirió al espécimen como un bicho grande, usando un término intraducible que se encuentra en algún lugar entre bicho y bestia. La serpiente exhibía el patrón de escala característico de diamantes y triángulos en marrón claro y oscuro, y la cabeza trilateral que inspira el nombre común fer-de-lance, o cabeza lanceolada. Aunque la serpiente era muy visible en las baldosas de terrazo, las marcas se mezclaban a la perfección con el suelo del bosque de Costa Rica, por lo que era demasiado fácil pisar un bicho como este.

El ICP ha dominado el proceso de producción de antivenenos, y yo había venido a ver el primer paso fundamental: la extracción de veneno de una serpiente viva, a veces llamada «ordeño».»

El cubo del que se había extraído la serpiente estaba lleno de gas dióxido de carbono, que sedaba temporalmente a la serpiente, lo que hacía que el proceso fuera menos estresante tanto para el animal como para el manipulador. Chacón, el manejador más experimentado, recién comenzó a usar dióxido de carbono después de casi 30 años trabajando con terciopelos sin sedar. «Creo que se trata de no tener demasiada confianza», dijo Corrales. «Una vez que tienes demasiada confianza, estás jodido.»Incluso cuando de vez en cuando manipulan serpientes sin desinfectar, los técnicos usan las manos desnudas. «Tienes que sentir el movimiento», dijo. «Con guantes no sientes al animal, no tienes control.»

Los manipuladores se inclinaron y recogieron el tercopelo aturdido, Chacón agarrando la cabeza, Corrales levantando la cola y la sección media. Llevaron a la serpiente de cabeza a un mecanismo coronado por un embudo cubierto con una capa de película delgada y penetrable, que la serpiente mordió instintivamente. El veneno goteaba de los colmillos, a través del embudo y en una taza. En su forma pura, el veneno de víbora es viscoso y dorado, se asemeja a una miel ligera.

Recoger veneno de una serpiente
Un desafío de producir un antídoto para el veneno de serpiente es que primero tienes que producir el veneno. Arriba, en el serpentario del Instituto Clodomiro Picado, Danilo Chacón y Greivin Corrales manejan un terciopelo vivo, Bothrops asper, después de sedarlo con gas dióxido de carbono. Los hombres no usan guantes resistentes a las mordeduras porque quieren sentir el movimiento de la serpiente. Arriba a la derecha, cuando colocan los colmillos a través de una película estirada sobre un tubo de recolección, las glándulas venenosas del reptil, ubicadas debajo de sus ojos, descargan el veneno de color miel a través de conductos, salen de los colmillos y, a la derecha, entran en una taza. Pequeñas cantidades de dicho veneno se inyectarán repetidamente en un caballo durante varios meses, y el sistema inmunitario del caballo generará anticuerpos contra el veneno que servirán como base de un tratamiento antiveneno. A la izquierda, Chacón y Corrales abren la boca de la serpiente para revelar su lengua y colmillos sustanciales. (Myles Karp)

Los antídotos fueron desarrollados por primera vez a finales del siglo XIX por el médico e inmunólogo francés Albert Calmette. Un asociado de Louis Pasteur, Calmette estaba destinado en Saigón para producir y distribuir vacunas contra la viruela y la rabia a la población local. Alarmado por una oleada de mordeduras de cobra mortales en el área, Calmette, que más tarde ganó fama como inventora de la vacuna contra la tuberculosis, aplicó los principios de inmunización y vacunación al veneno de serpiente. Inyectó dosis en serie en pequeños mamíferos para obligar a sus cuerpos a reconocer y desarrollar gradualmente anticuerpos como respuesta inmune a las toxinas en el veneno. En 1895, comenzó a producir los primeros antivenenos inoculando a los caballos con veneno de cobra asiática, extrayendo la sangre de los caballos, separando los anticuerpos resistentes al veneno y mezclándolos en un líquido que podría inyectarse en una víctima de mordedura de serpiente.

Un miembro del personal comprueba la temperatura de un caballo
Un miembro del personal del instituto comprueba la temperatura de un caballo involucrado en la generación de anticuerpos al veneno de serpiente al que ha estado expuesto. Los técnicos recogerán la sangre del caballo y separarán el plasma rico en anticuerpos, que se purifica, esteriliza y envasa como antídoto. El instituto produce unos 100.000 frascos de antídoto al año para tratar a personas de América Central y del Sur y África subsahariana. (El Instituto Clodomiro Picado)

Hoy en día, el ICP produce antivenenos de la misma manera, pero con procesos más avanzados que permiten un producto más puro. «Nuestros antivenenos son básicamente soluciones de anticuerpos de caballos específicos contra determinados venenos», dijo José María Gutiérrez, ex director del ICP y profesor emérito de la Universidad de Costa Rica, que supervisa el instituto. Los aproximadamente 110 caballos del ICP viven en su mayoría en una granja en el bosque nuboso cercano y son llevados a los establos para participar en la producción de antídotos periódicamente. El veneno se inyecta en el cuerpo de un caballo en pequeñas cantidades cada diez días durante dos o tres meses inicialmente, luego una vez cada dos meses, lo suficiente para que su sistema inmunitario aprenda a reconocer y crear defensas de anticuerpos contra el veneno con el tiempo, pero no lo suficiente para dañar al caballo. Después, se extrae sangre del caballo en una cantidad que es «como donar sangre en un banco de sangre», según Gutiérrez. «Tenemos los caballos bajo estricto control veterinario.»

Una vez que la sangre se asienta, el plasma que contiene anticuerpos se separa, purifica, filtra, esteriliza y mezcla en un líquido neutro. Los antivenenos se envían a hospitales, clínicas y puestos de atención primaria de la salud, donde se diluyen con solución salina y se administran por vía intravenosa a las víctimas de mordeduras de serpiente.

Clodomiro Picado, su libro y Albert Calmette
Arriba, Clodomiro Picado, que se crió en Costa Rica y estudió en Francia, fue zoólogo, botánico y autor de un libro de 1931, left, sobre serpientes venenosas. Trabajó en un momento en que las mordeduras de serpientes eran una causa importante de muerte en Costa Rica. A la izquierda, Albert Calmette, c. 1920, un médico francés famoso por su contribución a la vacuna contra la tuberculosis, produjo el primer antídoto contra la mordedura de serpiente en 1895, después de haber estudiado serpientes venenosas mientras estaba estacionado en Saigón para el Instituto Pasteur. (Instituto Clodomiro Picado (2); © Institut Pasteur – Musée Pasteur)

El antídoto contrarresta el veneno con precisión a nivel molecular, como una cerradura y una llave. Debido a que los venenos varían químicamente entre las especies, un antídoto para proteger contra la mordedura de una serpiente específica debe prepararse con veneno de esa serpiente o de una que tenga un veneno muy similar. Para producir un antídoto que proteja contra múltiples especies, llamado» polivalente», se deben combinar estratégicamente diferentes venenos en la producción. «Esa especificidad hace que los anti-venenos sean difíciles de producir», dijo Gutiérrez. «En contraste, la antitoxina tetánica es la misma en todo el mundo, porque la toxina tetánica es una sola toxina.»

El ICP mantiene una colección diversa de serpientes vivas, en su mayoría capturadas y donadas por agricultores y terratenientes costarricenses, algunas criadas en cautiverio. A partir de estos, los técnicos de ICP han construido un impresionante stock de venenos extraídos, complementado con importaciones ocasionales de venenos exóticos.

«Veneno, más veneno y más veneno allí», dijo el coordinador del serpentario Aarón Gómez, al abrir un congelador en una sala de laboratorio, exponiendo docenas de muestras. Después de la extracción, la mayoría de los venenos se deshidratan inmediatamente para su conservación. Desenroscó la parte superior de un recipiente de plástico del tamaño de un tarro de especias, revelando contenido que parecía polvo de mostaza molido amarillo. «Es veneno de terciopelo», dijo. «Tenemos 1,5 kilos», dijo con las cejas levantadas. Eso es suficiente para matar 24 millones de ratones o probablemente miles de personas.

Las serpientes que producen los venenos más potentes del mundo habitan en desiertos, bosques tropicales y mares cálidos. Muchos representan una grave amenaza para las personas, pero rara vez se encuentran otros. Debajo del mapa, aprende sobre diez de las serpientes más letales, clasificadas en orden descendente por la potencia del veneno. —La investigación por Katherine R. Williams

mapa del mundo mostrando las serpientes lugares
(Eritrea Dorcely)

Enhydrina schistosa

Ninguno
(Alamy)

Letal dosis del veneno*: 0.6 microgramos
Veneno de rendimiento**: 79 miligramos
nombre Común(s): Serpiente marina de pico, serpiente marina de nariz de gancho, serpiente marina Valakadyn

Esta especie altamente agresiva mata a más humanos que cualquier otra serpiente marina. Su veneno es tan potente que un animal puede llevar lo suficiente para matar hasta 22 personas.

*Cantidad estimada de veneno, en microgramos, para matar el 50 por ciento de los ratones de laboratorio en una muestra, si cada ratón pesaba 30 gramos. Un microgramo es 0,001 miligramos, aproximadamente la masa de una sola partícula de polvo de hornear.

**Cantidad máxima de veneno, seco, en miligramos, producido al mismo tiempo por una serpiente adulta.

El éxito del ICP en el mantenimiento y la cría de serpientes que de otro modo se encuentran mal en cautiverio ha permitido que la colección incluya cantidades viables de venenos extremadamente raros. Por ejemplo, una técnica innovadora que implica una dieta de filetes de tilapia sostiene alrededor de 80 serpientes de coral en el serpentario, una cantidad rara. «La mayoría de los otros productores no producen antídoto de coral», dijo Gómez. «Pero debido a que tenemos serpientes, podemos producir el veneno, por lo que podemos producir el antídoto.»El veneno de serpiente de coral, una potente neurotoxina, es cuatro veces más letal que el veneno de terciopelo. En forma de polvo, es de color blanco puro.

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No hay duda de que factores históricos como la atención médica accesible, la migración de las zonas rurales a las urbanas e incluso una disminución del descalzo contribuyeron a la disminución de las muertes por mordedura de serpiente en Costa Rica. Pero sin los antivenenos del ICP, las mordeduras seguirían conllevando un grave riesgo. Los remedios tradicionales populares antes de la proliferación de antivenenos, como beber un elixir de hoja de tabaco o frotar un hueso en la mordedura, no eran rival para el veneno de serpiente.

Un paciente que recibe antivenom
A Médicos Sin Fronteras clínica en Abdurafi, Etiopía, un 24 años de edad de los trabajadores agrícolas recibieron antiveneno después de que una serpiente mordió en la frente mientras ella dormía. (MSF)

Sin embargo, otros países no pueden reclamar tal progreso. Solo la India sufre casi 50.000 muertes por mordedura de serpiente venenosa cada año, principalmente por la víbora escamosa, la cobra india, la víbora de Russell y el krait común. La tasa de mortalidad por mordedura de serpiente de Nigeria se ha reportado en 60 muertes por cada 100,000 personas—más de cinco veces la tasa de mortalidad por accidentes automovilísticos en los Estados Unidos.

Una botella de anticuerpos.
Un tratamiento combinado de mordedura de serpiente producido por el instituto costarricense consiste en anticuerpos contra tres serpientes venenosas que habitan en el África subsahariana. (Susanne Doettling / MSF)

«Queremos ampliar el conocimiento y la experiencia generados en Costa Rica para contribuir a resolver este problema en otras regiones y países», dijo Gutiérrez, quien también es miembro de la junta directiva de Global Snakebite Initiative, una organización sin fines de lucro que aboga por un mayor reconocimiento y comprensión de la mortalidad por mordedura de serpiente en todo el mundo, especialmente en regiones empobrecidas. Desde la casi erradicación de las muertes por mordedura de serpiente en Costa Rica, el ICP se ha esforzado por llenar los vacíos de antivenenos en estos lugares lejanos donde los antivenenos han sido inadecuados, inaccesibles o inexistentes.

Incluso los Estados Unidos, con su ciencia médica avanzada y su robusta industria farmacéutica, han experimentado escasez ocasional de antivenenos. A pesar de los precios exorbitantes por los que el producto se puede vender en los EE.- por lo general, más de 100 veces lo que buscan los antivenenos ICP—la relativa rareza de las mordeduras venenosas y el proceso de fabricación esotérico y laborioso han mantenido la producción de antivenenos como una industria de nicho allí. Solo dos entidades en los Estados Unidos producen actualmente antivenenos para serpientes para uso humano: Pfizer (para contrarrestar el veneno de serpiente de coral) y Boston Scientific (para contrarrestar víboras de pozo como serpientes de cascabel).

Una serpiente de coral Clark
La serpiente de coral Clark, nativa de las selvas tropicales en partes de Costa Rica, Panamá y Colombia, es nocturna y no suele molestar a la gente. Los científicos del ICP han decodificado su veneno y han encontrado tres compuestos tóxicos. (Alamy)

Que deja laboratorios como el ICP cumpliendo con el suministro de antivenenos donde la demanda es mayor. Fundada en 1970, ICP comenzó a suministrar medicamentos de manera constante a otros países de América Central en la década de 1990. Para desarrollar nuevos antivenenos para regiones necesitadas, a principios de la década de 2000 comenzó a importar venenos extranjeros con los que inocular a sus propios caballos; el instituto no importa serpientes vivas debido a preocupaciones ecológicas y de seguridad.

Durante una década, el instituto ha estado distribuyendo un antiveneno de nuevo desarrollo a Nigeria, capaz de proteger contra los venenos de la víbora de alfombra de África Occidental, la víbora sopla y la cobra escupidora de cuello negro. Las mordeduras de estas serpientes mortales habían sido tratadas en el pasado principalmente con un antídoto polivalente fabricado por Sanofi-Pasteur, pero el gigante farmacéutico francés, citando la falta de ganancias, cesó la producción en 2014, dejando una brecha peligrosa en el mercado. El antídoto del PCI se está utilizando actualmente en otros países de la región, desde Burkina Faso hasta la República Centroafricana. «Médicos sin Fronteras ahora está usando nuestro antídoto en sus estaciones en África», dijo Gutiérrez.

Una víbora de pestañas
Nombrada por las escamas inusuales que sobresalen de su cabeza, la víbora de pestañas es una serpiente venenosa que se encuentra desde el sur de México hasta Venezuela. (El Instituto Clodomiro Picado)

» El Instituto Clodomiro Picado ha estado haciendo esta producción durante muchos, muchos años, y lo tienen marcado», dijo Steve Mackessy, bioquímico de la Universidad del Norte de Colorado, que ha colaborado con el instituto. «Producen un producto asequible que funciona muy, muy bien. Así que aplicar eso a una situación en la que hay anti-venenos que no estaban disponibles en absoluto, o eran de mala calidad, o de poca eficacia porque en su mayoría están diseñados contra otras especies, es un regalo del cielo para esos países.»

Se estima que 250.000 personas han sido tratadas con antivenenos de ICP en América Central, América del Sur, África y el Caribe. El instituto ha desarrollado recientemente nuevos productos para Asia, específicamente para Papua Nueva Guinea, hogar del taipán extremadamente venenoso—y Sri Lanka, donde se ha descrito que los antídotos importados de la India utilizados allí son en gran medida ineficaces.

Una serpiente bushmaster.
La serpiente venenosa más grande del Nuevo Mundo es el bushmaster, aquí, la especie centroamericana, que puede crecer hasta 11 pies. Sus colmillos de una pulgada de largo inyectan abundante veneno a las presas. (Instituto Clodomiro Picado)

Los antivenenos pueden no ser un negocio lucrativo, pero Gutiérrez insiste en que el acceso a estos medicamentos esenciales debe considerarse un derecho humano y no una mercancía. «Este es un tema filosófico aquí», dijo. «Cualquier ser humano que sufra envenenamiento por mordedura de serpiente debería tener derecho a recibir un antídoto.»

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El propio Clodomiro Picado—cuyo imponente busto adorna un letrero fuera de la entrada del ICP—no fue generoso en su estimación del carácter de las serpientes. «El que muere víctima de serpientes no lucha, su muerte no se gana por conquista, sino por robo», escribió. «Por esta razón, la serpiente, junto con el veneno y la daga, son signos de traición y traición.»Gutiérrez es más mesurado, señalando que las serpientes han sido dioses y demonios en mitologías de todo el mundo: «Son fascinantes, pero pueden matarte.”

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