Dicción científica: El Origen de la ‘Química’

IRA FLATOW, presentadora: Es hora de nuestro episodio mensual de Science Diction, donde hablamos sobre los orígenes de las palabras científicas, con mi invitado Howard Markel, profesor de historia de la medicina en la Universidad de Michigan en Ann Arbor, también director del Centro de Historia de la Medicina. Deberían combinar esos nombres para que sea más fácil decirlo. Hola, Howard.

HOWARD MARKEL: Hola, Ira. ¿Qué tal?

FLATOW: ¿Cómo estás? ¿Cuál es nuestra palabra de hoy?

MARKEL: Bueno, la palabra de hoy es química.

FLATOW: Tenemos química.

MARKEL: Tenemos…

FLATOW: Tú y yo tenemos algo de química.

MARKEL: Lo hacemos. Lo hacemos. Sabes, hay muchas cosas, todos hemos tomado química en la secundaria, y algunos de nosotros incluso la hemos tomado en la universidad. Pero hay una gran controversia. ¿Vino del antiguo Egipto o de la antigua Grecia? Ahora algunos han afirmado que hay un origen egipcio. En el año 300 d.C., un emperador romano, Diocleciano, decretó que se quemaran todos los escritos egipcios que describían la transmutación del oro en plata. Y basándose en este edicto, así como en varias inscripciones jeroglíficas, personas como Plutarco en el año 100 d.C. insistieron en que la palabra raíz chem se derivaba del nombre del antiguo Egipto, que se llamaba la tierra de chem, o alquemia. Y eso realmente significa tierra negra rica, el tipo de tierra que floreció cerca de las orillas del Nilo, y que era apreciada por su fertilidad en comparación con la arena del desierto circundante.

Pero el Oxford English Dictionary, por otro lado, declara que la palabra es más probable que sea el hijo de raíces griegas, chemia, que significa verter o infusión. Y los antiguos griegos aplicaban este término a lo que llamaríamos química farmacéutica. Los médicos extraían jugos o infusiones de plantas con fines medicinales. Durante muchos siglos, la química y la alquimia fueron prácticamente intercambiables para egipcios, Persas, Griegos, Romanos y, más tarde, europeos, hasta bien entrado el siglo XVI. Y el objetivo era descubrir o crear una piedra filosofal mítica que pudiera convertir metales básicos en oro y plata y también actuar como un elixir que curara mágicamente todos los males de uno y nos concediera la juventud eterna.

Pero también había un maravilloso conjunto de filosofías asociadas a la alquimia que se referirían a su propia transformación en una persona virtuosa. Y eso continuó hasta los escritos psicoanalíticos de Carl Jung. Debo mencionar, por cierto, que el libro original de» Harry Potter», el primero, de acuerdo con el tema alquímico, se llamaba «Harry Potter y la Piedra filosofal».»Pero a pesar de su gran éxito en Gran Bretaña, los estados UNIDOS el editor lo cambió a» Harry Potter y la Piedra del Hechicero » porque creían que ningún niño estadounidense compraría un libro que contuviera la palabra filósofo.

FLATOW: Cielos no lo permitan.

MARKEL: Pero más tarde, en el siglo XVII, muchos filósofos naturales y alquimistas, incluido Robert Boyle, comenzaron a repensar el campo, y querían aplicar métodos físicos para estudiar la materia. Y de hecho, Robert Boyle escribió un tratado de 1661 llamado «El quimista Escéptico», y renombró el campo de la química. Y es conocido por muchas cosas, mejor conocido por la Ley de Boyle, la relación universalmente proporcional entre la presión absoluta y el volumen de gas.

Y a medida que avanzaban los siglos, había una gran cantidad de revolucionarios científicos, ya sabes, Lavoisier, John Dalton, muchos otros. Y desarrollaron lo que hoy conocemos como química moderna, que es un marco cuantitativo y reproducible para comprender no solo la composición de la materia, sino también cómo la materia puede cambiar de forma por medio de reacciones químicas.

Así que ha pasado algún tiempo desde que descubrimos las enseñanzas de la alquimia y la piedra filosofal y todo ese maravilloso misticismo sobre transformar no solo el plomo en oro, sino también a nosotros mismos, a menos que sea así, usted se gradúe de la prestigiosa Escuela Hogwarts de Brujería y Hechicería. Me han dicho que todavía se enseña allí.

FLATOW: Bueno, Howard, sabes cómo resumir todo muy, muy bien y actualizarlo. Muchas gracias. Una historia fascinante.

MARKEL: Bueno, gracias por invitarme.

FLATOW: Y que tengas un buen fin de semana.

MARKEL: Tú también. Ten un seguro.

FLATOW: Sí. Haremos lo mejor que podamos. Muchas gracias, Howard.

MARKEL: OK.

FLATOW: Howard Markel, profesor de historia de la medicina en la Universidad de Michigan en Ann Arbor y también director del Centro de Historia de la Medicina de allí. Es todo el tiempo que tenemos por hoy.

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