Detrás de escena: ¿Qué sucede en la cabina de vuelo durante una distracción?

Desde el despegue hasta tocar el suelo, la mayoría de los vuelos funcionar bastante suave. Como pilotos de líneas aéreas, hacemos esto cientos de veces al año. Sin embargo, de vez en cuando, sucede algo que significa que no podemos aterrizar en el destino planeado. Sea el mal tiempo, problemas técnicos o problemas en la cabina de pasajeros, de vez en cuando tenemos que cambiar nuestros planes y desviar a otro aeropuerto. En términos generales, la mayoría de la gente no es fanática del cambio. Nos gusta tener un plan y apegarnos a él. Sin embargo, como pilotos de aerolíneas, tenemos que estar constantemente abiertos al cambio y tener la capacidad de mezclar nuestros planes en cualquier momento. Así es como manejamos una desviación en vuelo.

¿Por qué los vuelos se desvían?

Mientras que una desviación en vuelo no es una ocurrencia regular, volar un avión de pasajeros es un entorno en constante cambio. Siempre somos conscientes de que es posible que necesitemos cambiar nuestros planes en cualquier momento, sin importar la etapa del vuelo. La mayoría de las desviaciones se producen por tres razones principales: mal tiempo en el aeropuerto de destino, problemas técnicos con el avión o problemas con los pasajeros.

Tiempo

Antes de cada vuelo, comprobamos el pronóstico del tiempo para nuestra hora estimada de llegada al aeropuerto de destino. En vuelos de corta distancia, esto normalmente está a solo un par de horas de distancia. Sin embargo, en vuelos de larga distancia, esta hora de llegada podría ser casi 24 horas más tarde. Como resultado, la precisión de los pronósticos meteorológicos es extremadamente importante. Al acercarse al aeropuerto de destino, para garantizar la seguridad de la aeronave y sus ocupantes, hay un criterio mínimo de clima en el que se permite a la aeronave acercarse a tierra. En términos generales, esto está determinado por la visibilidad en el suelo y, en cierta medida, por la baja altura de la nube. Estos límites varían de un aeropuerto a otro, de pista a pista y de tipo de aeronave a tipo de aeronave.

El mal tiempo en el destino es una razón común para desviar el vuelo a otro aeropuerto.

Si el clima reportado es peor que los mínimos publicados, los pilotos no pueden acercarse a tierra legalmente. A veces, el clima puede ser reportado como bueno, pero a medida que nos acercamos a la pista, si no vemos las pistas visuales por la ventana que necesitamos para aterrizar, debemos realizar una vuelta y regresar al aire. Si no hay mejoras en el clima, puede ser necesario desviarse a otro aeropuerto con mejores condiciones climáticas.

Problemas técnicos

Los aviones de pasajeros modernos son máquinas enormemente complejas con millones de piezas diferentes. Como con cualquier máquina, los sistemas van mal. Con esto en mente, los diseñadores de aviones lo han anticipado y han incorporado sistemas de respaldo en caso de que el sistema primario falle. En algunos casos, incluso hay copias de seguridad para los sistemas de copia de seguridad. Esto no solo mejora la seguridad de vuelo, sino que también reduce el impacto en la puntualidad cuando hay problemas técnicos. Dicho esto, de vez en cuando, ocurren problemas técnicos que hacen necesario que los pilotos desvíen el avión. Rara vez se trata de un problema de seguridad, sino más bien de un problema operativo. Por ejemplo, un avión que despega de Londres para volar a Nueva York desarrolla un problema con uno de sus sistemas cuando sobrevuela Irlanda. Si bien esto no es un problema de seguridad y los pilotos podrían continuar con seguridad a Nueva York, es posible que los ingenieros en Nueva York no tengan las piezas de repuesto para solucionar el problema cuando aterrice el avión. Podría quedar atrapado allí durante días y días, causando interrupciones en toda la red de la aerolínea. Como resultado, el departamento de operaciones de la aerolínea puede considerar que es mejor que la aeronave regrese a Londres para ser reparada en la instalación principal de mantenimiento, en lugar de continuar a Nueva York.

Problemas con los pasajeros

Si sacas a 400 personas al azar de la calle y las pones en una habitación, obtendrás una mezcla real de personas. Algunos viejos, otros jóvenes. Algunos sanos, otros en forma. Algunos con problemas de salud mental, otros con discapacidades físicas. No importa quiénes seamos, todos estamos luchando nuestras propias batallas, batallas que a menudo son invisibles para quienes nos rodean. Si luego toma esa mezcla de 400 personas y las carga en un tubo de metal presurizado durante 20 horas, algunas en asientos económicos ajustados, a menudo con alcohol fácilmente disponible, es fácil ver cómo pueden surgir problemas.

Pasajeros en un avión easyJet con destino a Nápoles, Italia. Foto de Lori Zaino para The Points Guy UK.
Cuanto mayor sea el número de pasajeros, mayor será el alcance de los problemas. (Foto de Lori Zaino/The Points Guy)

En la mayoría de los vuelos de larga distancia, al menos un pasajero sufrirá algún tipo de problema médico. Los viajes largos combinados con la edad y la mala salud son una receta perfecta para que una persona se sienta un poco enferma. Afortunadamente, la tripulación de cabina está entrenada para hacer frente a una serie de afecciones médicas y es capaz de hacer frente a la mayoría de estos problemas. En caso de que un pasajero se encuentre gravemente enfermo, puede ser necesario desviar el avión para que pueda recibir una mejor atención médica de médicos y paramédicos en tierra.

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El comportamiento humano también puede ser causa de problemas en la cabina de pasajeros. Como industria, estamos viendo más y más incidentes de pasajeros perturbadores. Como pilotos, tenemos la responsabilidad de garantizar no solo la seguridad, sino también la experiencia del cliente de todos los pasajeros a bordo del avión. Si el comportamiento de un individuo se considera una amenaza para la seguridad de la aeronave, o de los que están en ella, se puede tomar la decisión de desviar la aeronave y descargar a esa persona.

Combustible

El tiempo de vuelo de una aeronave es siempre limitado. No hay opción de detenerse y pensar las cosas. Como resultado, la decisión sobre cuánto combustible tomar al inicio del vuelo es compleja y crítica. Un estudio cuidadoso del pronóstico del tiempo nos alertará de cualquier problema potencial en el destino. Si el clima es lo suficientemente malo como para impedir que los aviones se acerquen, o el aeródromo necesita tiempo para despejar la nieve de las pistas, los aviones tendrán que entrar en patrones de espera y esperar. Si se esperan estas condiciones, lo más probable es que los pilotos consuman más combustible de lo normal. Además de esto, todos los vuelos deben llevar combustible separado que les permita volar desde el aeropuerto de destino previsto a otro aeropuerto donde puedan aterrizar de forma segura. Dependiendo de la ubicación geográfica y el clima, esto puede ser un aeropuerto a pocos kilómetros de distancia. O, en el caso de islas como las Seychelles, el aeropuerto de desvío podría estar a varias horas de distancia. Este aeropuerto de desviación planificado se seleccionará sobre la base de que el pronóstico del tiempo sea lo suficientemente bueno para aterrizar.

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Decidir desviar

Al igual que con muchas decisiones en la vida, no siempre hay una respuesta simple. Dependiendo del problema y de todas las variables que vienen con él, puede haber una serie de opciones viables para tomar. En vuelo, muy a menudo el factor más importante es el tiempo. ¿Cuánto tiempo tenemos para tomar esta decisión? Si hemos dado la vuelta después de hacer un acercamiento con mal tiempo, pero tenemos suficiente combustible para aguantar una hora, la presión de tiempo para tomar la decisión de desviar no es particularmente alta. Sin embargo, si un pasajero ha sufrido un ataque cardíaco grave, el tiempo necesario para tomar la decisión podría ser la diferencia entre la vida y la muerte. Dos pilotos trabajando durante la salida del aeropuerto Dallas Fort Worth en Estados Unidos de América. La vista desde la cabina de vuelo con una gran carga de trabajo la noche de inicio a través del protector contra el viento Los problemas técnicos pueden variar, dependiendo de la gravedad del problema. Si hay un problema con los baños, hay mucho tiempo para conversar con el departamento de operaciones sobre lo que consideran que sería mejor para el funcionamiento de la red. Sin embargo, si tenemos que apagar un motor debido a una sobrecarga o sobrecalentamiento, no hay tiempo para tener estas charlas. Esta es la razón por la que, en cualquier etapa del vuelo, una buena tripulación sabrá exactamente dónde está su aeródromo de desviación más cercano donde pueden aterrizar de forma segura, dadas las condiciones climáticas y de la aeronave actuales.

En la cabina de vuelo

Una vez que se ha tomado la decisión de desviarse, la carga de trabajo en la cabina de vuelo aumenta drásticamente. Hay una serie de tareas que deben completarse antes de que podamos aterrizar en el aeropuerto de desvío, por lo que dividir los trabajos entre ambos pilotos (o tres pilotos en un vuelo de largo alcance) es clave. El tiempo disponible es la fuerza motriz para priorizar esas tareas. Si has leído alguna de mis historias anteriores, probablemente estarás familiarizado con la filosofía de» Volar, Navegar, Comunicar». Si no es así, la premisa básica es que antes de realizar cualquier otra tarea, asegúrese de que el único foco de atención de un piloto esté en la trayectoria de vuelo de la aeronave. A continuación, deben asegurarse de que el avión viaja exactamente donde quieren que esté. Finalmente, el otro piloto puede comunicarse con las personas relevantes para organizar la desviación.

Volar

La primera tarea es conseguir que el avión apunte en la dirección correcta. En la mayoría de los casos, se requerirá permiso de ATC para desviarse de nuestra ruta. Sin embargo, con problemas técnicos, es posible que necesitemos que la aeronave se aleje de su trayectoria de vuelo actual antes de que podamos hablar con el ATC. En el caso de un motor apagado sobre el Atlántico, esto se hará en unos pocos segundos.

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En el caso de una desviación médica o relacionada con el clima, habrá tiempo para transmitir nuestras intenciones al ATC antes de cambiar de rumbo.

Enviar un informe de emergencia de CPDLC es una forma rápida de informar a ATC de que estamos cambiando de rumbo debido a un problema técnico urgente. (Foto de Charlie Page/The Points Guy)

Con las desviaciones relacionadas con el clima, sabemos de antemano cuánto combustible necesitaremos para volar al aeropuerto de desviación. Con esto en mente, podremos calcular una hora exacta en la que tendremos que renunciar a esperar para aterrizar en el destino previsto y dirigirnos al aeropuerto de desvío. Al avisar a ATC de esto con suficiente antelación, no les sorprenderá cuando pidamos desviarnos. En el caso de las derivaciones médicas, si bien puede ser importante que el pasajero enfermo llegue a tierra lo antes posible, la seguridad de todos los demás a bordo sigue siendo el factor más importante. Como resultado, es imprescindible coordinar una nueva ruta con ATC antes de iniciar el desvío.

Navegar

Con el desvío aprobado por ATC, podemos comenzar a reprogramar el Ordenador de Gestión de Vuelo (FMC) para navegar la aeronave hacia el aeropuerto de desvío. Esto requiere que un piloto cambie el destino y luego ingrese a la ruta según lo prescrito por ATC. Una vez que sepamos hacia dónde vamos lateralmente, también necesitamos pensar en lo que estamos haciendo verticalmente. La distracción puede llevarnos a través de una cadena montañosa. Si es así, ¿cuál es la altitud más baja a la que podemos descender con seguridad? Se debe confirmar una nueva Altitud Mínima de Ruta (MEA) comprobando las cartas de a bordo. La siguiente tarea es obtener la información más reciente de los aeródromos del aeropuerto de desvío. Esto proporcionará la pista y el enfoque en uso, así como las condiciones climáticas. Una vez que se conocen, se realizan cambios adicionales en el FMC para garantizar que la aeronave esté configurada para volar el tipo de aproximación deseado. Las cartas de aeródromos deben seleccionarse en los iPads de ambos pilotos para prepararse para un informe de llegada al nuevo aeropuerto.

La página alternativa nos permite iniciar un desvío al aeródromo seleccionado.

Comunicar

La parte final del proceso es agradable de hacer, pero no necesariamente obligatoria. Como se mencionó anteriormente, el tiempo disponible es lo que prioriza las tareas. Esta es la razón por la que la parte de comunicar es la última. Como ya habremos hablado con el ATC, esta parte implicará informar a todas las partes interesadas pertinentes de nuestra desviación. El primero es normalmente la tripulación de cabina. Si se trata de una desviación médica, probablemente ya sean conscientes de que el plan es desviarlo. Sin embargo, con una desviación técnica o climática, lo más probable es que no se den cuenta. Con la tripulación al tanto del plan, podemos hablar con los pasajeros a través del sistema de megafonía. La tripulación podrá responder a cualquier pregunta que pueda tener. Por último, si hay tiempo, intentaremos que el departamento de operaciones de la aerolínea sepa que nos estamos desviando. Esto les dará la oportunidad de ponerse en contacto con los agentes de asistencia en tierra y darles tiempo para prepararse para nuestra llegada. Sin embargo, si el tiempo es corto, este paso se omitirá.

Línea de fondo

La decisión de desviar un avión nunca se toma a la ligera. Siempre hay grandes costos involucrados con una desviación — operativa y financiera. Dicho esto, la seguridad es la prioridad número uno de su piloto y nada se interpondrá entre ellos y el resultado seguro del vuelo. Una vez en tierra en el aeropuerto de desvío, las cosas a menudo toman tiempo para progresar. El departamento de operaciones de la aerolínea puede no tener idea de que el avión se ha desviado hasta que los pilotos llaman desde tierra. El vuelo seguro de la aeronave siempre tiene prioridad sobre la comunicación del plan con otras personas. Esta es la razón por la que las cosas a menudo parecen caóticas e inconexas una vez en el suelo. La tripulación y la aerolínea necesitan tiempo para elaborar un plan. Cualquiera que sea la razón de una desviación, tenga la seguridad de que se hizo exclusivamente por la seguridad de los que estaban a bordo del avión.

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Foto destacada de JT Genter / The Points Guy.

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