Dentro del Laboratorio de Cadáveres Parte 1: El Pasado, Presente y Futuro de la Disección de Cadáveres

Publicado el 27/6/19 por Laura Snider

La tecnología de simulación de disección es sin duda una adición útil al plan de estudios en muchos laboratorios y aulas, pero realizar disecciones de cadáveres reales sigue siendo una parte importante de la educación médica para estudiantes de todo el mundo.

Trabajar con un cuerpo humano real es tanto una experiencia psicológica como técnica. Muchos estudiantes tienen una reacción emocional al trabajar con su «primer paciente», y esto les da una apreciación más profunda de lo que significa ser médico.

En esta primera entrega de nuestra serie de laboratorio de cadáveres, vamos a hablar sobre la historia de la disección de cadáveres, porque comprender cómo llegamos a donde estamos ahora nos ayuda a apreciar lo afortunados que son los estudiantes de hoy en día al aprender de los cuerpos de donantes dispuestos.

Los albores de la disección

La obtención de cadáveres humanos para la disección nunca ha sido fácil. Pero, ¿cómo pasamos de ver la disección como un destino peor que la muerte a alentar a la gente a convertir sus cuerpos en ciencia? ¿Los ladrones de tumbas vendían cadáveres a las escuelas de medicina en su día? (Spoiler: sí.)

En el siglo III a. C., los médicos Herófilo y Erasistrato realizaron disecciones en la erudita ciudad de Alejandría. Sin embargo, la práctica se volvió menos común después de su muerte, y desde la destrucción de Alejandría en 389 d.C. hasta que las universidades comenzaron a aparecer en toda Europa en el siglo XI, no hubo disecciones humanas (oficiales). Debido a que la disección de humanos estaba prohibida en el Imperio Romano, los primeros anatomistas como Galeno a menudo basaron su trabajo en disecciones de animales.

La «primera disección sistémica humana autorizada oficialmente desde Herófilo y Erasistrato» tuvo lugar en la Universidad de Bolonia en 1315. Disecciones como esta eran muy diferentes de las que se llevan a cabo en los laboratorios hoy en día. Tres personas estuvieron a cargo de la presentación: un Lector leyó un texto de anatomía (las obras de Galeno, por ejemplo), mientras que un Sector hizo el procedimiento quirúrgico real y un Ostensor señaló las partes relevantes del cuerpo.

A medida que pasó el tiempo, el tamaño de la audiencia para las disecciones anatómicas creció. Una vez que el Papa Clemente VII dio el visto bueno a las disecciones humanas para el estudio de la anatomía en 1537, las sesiones de disección fueron asistidas cada vez más no solo por académicos sino también por el público en general. Los teatros anatómicos se construyeron para acomodar a las grandes multitudes que asistían a estas disecciones públicas, y la Universidad de Padua estableció la primera en 1594. Otras universidades le siguieron rápidamente: Bolonia en 1595, Leiden en 1596 y París en 1604.

Disección anatómica por Andreas Vesalius de un cadáver femenino, a la que asistió una gran multitud de espectadores. Grabado en madera, 1555. Crédito: Colección Wellcome. CC BY.

«Body Snatchers» vs «Resurreccionistas»

Aunque la disección se convirtió en un elemento cada vez más vital de la educación médica, el suministro de cadáveres (casi todos criminales ejecutados hasta ese momento) tuvo problemas para mantenerse al día con el aumento de la demanda. El robo de tumbas fue una forma particularmente común de cerrar esta brecha en la Gran Bretaña y los Estados Unidos del siglo XVIII y XIX. Aunque muchos se refirieron a los ladrones de tumbas como «ladrones de cuerpos», algunos profesionales médicos los llamaron «resucitadores».»

Con el fin de desalentar el robo de tumbas, se aprobó una nueva legislación. El Motín de Médicos de Nueva York de 1788, en el que una multitud furiosa irrumpió en el Hospital de Nueva York, influyó en la aprobación de una ley de 1789 que prohibía el robo de tumbas en Nueva York. La ley también amplió la variedad de delitos para los que la muerte más la disección era una sentencia—solía ser solo asesinato hasta que esta ley permitía que los ladrones ejecutados y los incendiarios también fueran castigados con disección. Inglaterra ya había aprobado una legislación similar (la Ley de asesinatos) en 1752, legalizando la disección de los cuerpos de los asesinos ejecutados y ampliando la variedad de crímenes que podían ser castigados con la horca.

William Cheselden dando una demostración anatómica de ca. 1730/1740. Crédito: Colección Wellcome. CC BY.

Sin embargo, los cuerpos de los criminales por sí solos no podían suministrar todos los cadáveres necesarios para la investigación, por lo que el robo de tumbas continuó. Fueron leyes llamadas Leyes de anatomía las que realmente restringieron la práctica en el Reino Unido y los Estados Unidos. Estas leyes permitían que los cuerpos no reclamados de instituciones públicas como hospitales de caridad, casas de trabajo, asilos y prisiones se utilizaran para la disección médica. Los cuerpos también pueden ser donados a las escuelas de medicina por las familias de los fallecidos. La Ley de Anatomía de Warburton de Inglaterra de 1832 añadió la estipulación adicional de que los cuerpos de los criminales ejecutados ya no se les permitía ser utilizados para la disección. Massachusetts fue el primer estado de los Estados Unidos en aprobar Leyes de Anatomía (en 1830 y 1833), aunque estas no prohibían explícitamente la disección de los cuerpos de los criminales ejecutados.

Donaciones de cuerpos en los siglos XX y XXI: «Eligieron estar Aquí»

Leyes como los Actos de Anatomía pueden haber desalentado el robo de tumbas, pero no hicieron mucho para eliminar el estigma que rodea la disección de cadáveres: diseccionar el cuerpo post mortem se consideraba una marca de pobreza. No fue hasta el siglo 20 que el estigma en contra de donar el cuerpo a la ciencia disminuyó.

En los años 50 y 60, varias exposiciones periodísticas sobre el alto costo de los funerales en los Estados Unidos – » The High Cost of Dying «de Bill Davidson,» Can You Afford to Die?»de Roul Tunley, y The American Way of Death de Jessica Mitford—fueron publicados. En respuesta, muchas personas decidieron que preferirían donar su cuerpo a la ciencia en lugar de pagar por un funeral escandalosamente caro. Por lo tanto, 1968 vio la aprobación de UAGA, la Ley de Regalo Anatómico Uniforme, que estableció legalmente el cuerpo de una persona como su propiedad: si alguien quería que su cuerpo fuera donado, sus familiares más cercanos no podían actuar en contra de ese deseo. Fue adoptado por 48 estados en 1972, y ahora los 50 estados tienen regulaciones similares.

Afortunadamente, los cuerpos diseccionados en las escuelas de medicina de Estados Unidos hoy en día son donados. De hecho, muchos médicos optan por donar sus propios cuerpos después de morir, ya que saben lo valioso que es trabajar con especímenes reales para la educación médica.

Mark Cicchetti, director general del programa de regalos anatómicos de la Escuela de Medicina de Harvard, dice a sus estudiantes que los donantes son «todos muy diferentes, pero lo único que tienen en común es que todos eligieron estar aquí.»¡Y eso es un gran problema! Dada la historia de la adquisición del cuerpo, el éxito de los programas de cuerpo voluntario es un logro considerable.

Tener el cuerpo estudiado por médicos en prácticas después de la muerte no es un castigo, sino un regalo para la próxima generación de profesionales médicos. Como dijo a la AAMC el Dr. Jeffrey Laitman (ex presidente de la Asociación Americana de Anatomistas (AAA) y actual director de anatomía y morfología funcional de la Escuela de Medicina Icahn), el cuerpo de uno es visto como «una cosa socialmente importante para dar.»

Tales regalos son apreciados por estudiantes y profesores por igual: las escuelas de medicina a menudo celebran servicios conmemorativos donde los estudiantes honran a sus «primeros pacientes» junto con las familias de los donantes. Este video, que contiene extractos de la ceremonia conmemorativa de donantes de la Universidad de Oakland, muestra lo lejos que ha llegado la sociedad para asegurarse de que los cadáveres de laboratorio sean tratados con respeto acorde con la generosidad que se necesita para donar el cuerpo a un mayor entendimiento científico.

Manténgase en sintonía para el siguiente post Dentro del Laboratorio de Cadáveres, donde escucharemos a un profesor que enseña un laboratorio de anatomía gruesa.

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Fuentes adicionales:

  • Crash Course History of Science # 9 (Ancient & Medicina Medieval)
  • Crash Course History of Science # 15 (La Nueva Anatomía)
  • Elizondo‐Omaña, R. E., Guzmán‐López, S. y De Los Angeles García‐Rodríguez, M. (2005). La disección como herramienta de enseñanza: Pasado, presente y futuro. El Registro Anatómico Parte B.
  • Garment, A., S. Lederer, N. Rogers y L. Boult (2007). Let the dead teach the living: The rise of body bequeathal in twentieth-century America (en inglés). Medicina Académica 82.
  • Ghosh, Sanjib Kumar (2015). Human cadaveric dissection: a historical account from ancient Greece to the Modern Era (en inglés). Anatomy & Biología celular 48:3.
  • Hulkower, Raphael (2011). From Sacrilege to Privilege: The Tale of Body Procurement for Anatomical Dissection in the United States (en inglés). The Einstein Journal of Biology and Medicine (en inglés).

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