Cuidado de los niños – educación y cuidado de la primera infancia

Introducción

Un número cada vez mayor de niños entre el nacimiento y la edad de 2 años están siendo colocados en cuidados no parentales durante el día y la semana laboral, debido principalmente al aumento del empleo materno. En los Estados Unidos, entre 1980 y 1998, la tasa de participación en la fuerza de trabajo de las madres con hijos aumentó del 38% al 59%.1 En 1999, el 44% de los niños menores de 1 año de edad, el 53% de los niños de 1 año de edad y el 57% de los niños de 2 años de edad estaban bajo cuidado no parental de forma regular.2 La investigación sobre el desarrollo social, emocional y cognitivo temprano sugiere que las consecuencias a corto y largo plazo de los contextos de prestación de cuidados dependen menos de la forma de atención (por ejemplo, la atención materna frente a otros cuidados) que de la calidad de la atención.2 Por lo tanto, examinar el impacto del cuidado infantil en los niños pequeños es examinar cuestiones relacionadas con la calidad del cuidado tanto en el hogar como en contextos de cuidado infantil.

Sujeto

Para examinar el impacto del cuidado infantil en el desarrollo de niños muy pequeños, es necesario definir el cuidado infantil y la calidad del cuidado. El cuidado de niños puede definirse simplemente como el cuidado no parental en el hogar de un niño, en el hogar de otra persona o en un centro que puede proporcionar a los niños oportunidades de crianza y aprendizaje que complementan y/o complementan las que se brindan en el hogar. El cuidado de los niños también puede proporcionar servicios de apoyo a los padres que trabajan y, en algunos casos, puede contribuir a reducir el número de niños que viven en la pobreza, y proporcionar cuidados temporales a los niños que corren el riesgo de sufrir daños en sus propias familias. El hecho de que el cuidado infantil pueda mejorar el desarrollo social y emocional de los niños depende de la calidad del cuidado proporcionado. La calidad de la atención no se define como la forma de atención (por ejemplo, en el hogar o en un centro), sino como la provisión de relaciones de crianza, un entorno estimulante y salud y seguridad básicas.

Problemas

Las familias con más recursos materiales, sociales y emocionales tienden a usar cuidado infantil de mayor calidad.2 Para determinar la influencia de la calidad del cuidado de los niños en el desarrollo, se debe medir la calidad del cuidado dentro de la familia y en los centros de cuidado de los niños. Además, puede haber influencias tanto a corto como a largo plazo o «durmientes» del cuidado infantil en el desarrollo de los niños. Por lo tanto, medir el impacto de la atención temprana requiere investigación longitudinal. Además, dado que no hay períodos críticos en la influencia de varios entornos, hogares y contextos comunitarios más amplios en el desarrollo de los niños, los estudios de investigación longitudinales deben usar modelos ecológicos que midan la influencia a lo largo del tiempo. Estos son protocolos de investigación complejos y costosos. Además, aunque los aspectos estructurales del cuidado infantil (por ejemplo, la educación formal del cuidador) se correlacionan con la calidad del cuidado infantil a corto plazo, ya que los aspectos estructurales del cuidado tienden a estar interrelacionados (los cuidadores con una educación más formal tienden a cuidar solo a unos pocos niños a la vez), no hay indicadores únicos de calidad en el cuidado infantil. Hay pocas diferencias de raza, etnia o lengua materna en la influencia de la calidad en el desarrollo de los niños.2 Sin embargo, las prácticas utilizadas para crear calidad en el cuidado infantil difieren en el origen étnico y el idioma del hogar.3

Contexto de investigación

Los estudios de investigación sobre los vínculos entre el cuidado infantil y el desarrollo de los niños pequeños son, necesariamente, correlacionales en lugar de experimentales. Además, a medida que más padres de muy bajos ingresos se incorporan a la fuerza de trabajo de bajos salarios (debido a los cambios en la naturaleza global del trabajo y en la política de bienestar social), más niños muy pequeños de familias de muy bajos ingresos son colocados en contextos de cuidado infantil muy informales. Hay pocos datos sobre el curso del desarrollo de estos niños.

Preguntas clave de investigación

Las preguntas de investigación importantes en esta área incluyen las siguientes:

  1. ¿Cuáles son los impactos a corto y largo plazo de la calidad variable en el desarrollo infantil?
  2. ¿Es diferente la asociación entre la calidad del cuidado infantil y el desarrollo infantil en niños de color o en familias con ingresos muy bajos?
  3. ¿La edad en que el niño ingresa al cuidado infantil influye en el desarrollo?

Resultados de investigaciones recientes

Hay un sólido cuerpo de evidencia que vincula la calidad del cuidado infantil con el desarrollo simultáneo de los niños y un creciente cuerpo de literatura con respecto a otras consecuencias a largo plazo.2 Tales hallazgos son consistentes entre estudios y familias que varían en etnicidad, idioma del hogar y nivel de ingresos. Solo unos pocos estudios4 – 6 han intentado definir el nivel de calidad necesario para un desarrollo óptimo. Estos estudios, todos realizados en centros de cuidado infantil con licencia o hogares de cuidado infantil familiar, sugieren que el umbral de calidad es muy alto, mucho más alto que el acuerdo modal de cuidado infantil en los Estados Unidos. Sin embargo, cuando los niños experimentan una atención de alta calidad, en algunos estudios el cuidado infantil surge como un factor de protección para los niños.2

Otro cuerpo de investigación sugiere que la edad de ingreso al cuidado infantil no es un factor de riesgo en sí mismo.2 Sin embargo, la atención muy temprana y amplia en instalaciones de mala calidad sí resulta desventajosa. Además de los estudios que relacionan la atención de mala calidad con un desarrollo que no es óptimo, otros estudios han demostrado que el cuidado extenso de niños pequeños puede interferir con el desarrollo de una interacción armoniosa entre madre e hijo. Por ejemplo, la Red de Investigación de Cuidado Infantil Temprano de NICHD7 encontró que los bebés y niños pequeños con más horas de cuidado experimentaron una interacción madre-hijo menos positiva.

Conclusiones

Estar en el cuidado infantil, cuidado por un adulto que no es el padre, no necesita estar asociado con un desarrollo menos que óptimo en niños pequeños. De hecho, puede estar asociado a un mayor desarrollo o incluso ser un factor compensatorio. Sin embargo, para mejorar el desarrollo o cumplir una función de protección, el cuidado de los niños debe ser de calidad suficiente. El cuidado infantil de alta calidad va más allá de ser un lugar seguro para los niños para incluir la provisión de relaciones de crianza y ambientes estimulantes que organizan y estructuran el aprendizaje de los niños. El hecho de que un niño tenga cuidado infantil de alta calidad depende en parte de los recursos materiales y sociales de las familias. El cuidado de niños de alta calidad es escaso, representando quizás el 10% -15% de todo el cuidado disponible. Pero debe tenerse en cuenta que la calidad del cuidado infantil no se confunde con la forma de cuidado: los niños pueden experimentar un cuidado infantil de alta calidad en una variedad de entornos. No obstante, hay muy poca información sobre las consecuencias simultáneas y longitudinales para los niños que experimentan una atención infantil muy informal de baja calidad en combinación con la pobreza familiar y para las madres cuya sensibilidad puede verse afectada por sus propias condiciones de trabajo difíciles.

Consecuencias para las políticas y los servicios

Si la influencia del cuidado de los niños en el desarrollo de los niños muy pequeños depende de la calidad de la atención que reciben, de ello se desprende que es necesario mejorar la calidad general de la atención para mejorar el desarrollo del niño.

  1. Bachu A, O’Connell M. Fertility of American Women. Junio de 1998. Washington, DC: U. S. Census Bureau; 2000. Informes de Población Actual P250-526. Disponible en: http://www.census.gov/prod/2000pubs/p20-526.pdf. Consultado el 24 de octubre de 2003.
  2. Shonkoff JP, Phillips DA, eds. From neurons to neighborhoods: The science of early childhood development (en inglés). Washington, DC: National Academy Press; 2000.
  3. Wishard AG, Shivers EM, Howes C, Ritchie S. Programa de cuidado infantil y prácticas de maestros: Asociaciones con la calidad y las experiencias de los niños. Early Childhood Research Quarterly 2003;18 (1): 65-103.
  4. Burchinal M, Howes C, Kontos S. Predictores estructurales de la calidad del cuidado infantil en hogares de cuidado infantil. Early Childhood Research Quarterly 2002; 17 (1): 87-105.
  5. Howes C, Phillips DA, Libro blanco M. Umbrales de calidad: Implicaciones para el desarrollo social de los niños en el cuidado infantil basado en centros. Child Development 1992; 63 (2): 449-460.
  6. Peisner-Feinberg ES, Burchinal MR, Clifford RM, Culkin ML, Howes C, Kagan SL, Yazejian N. La relación de la calidad del cuidado infantil preescolar con las trayectorias de desarrollo cognitivo y social de los niños hasta el segundo grado. Desarrollo Infantil 2001;72(5):1534-1553.
  7. La Red de Investigación de Cuidado Infantil Temprano de NICHD Cuidado infantil e interacción madre-hijo en los primeros 3 años de vida. Developmental Psychology 1999; 35 (6): 1399-1413.

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