Coronavirus: ¿Por qué las personas no se enferman a pesar de estar infectadas?

3 de agosto de 2020

por Lisa M. Krieger

de Crédito: CC0 Public Domain

mientras que otras personas se estaban muriendo de COVID-19, Rick Wright hicieron llamadas telefónicas a sus clientes de negocios. Levantaba pesas, hacía flexiones y se deslizaba en una elíptica. A altas horas de la noche, llevaba a su perro a dar largos paseos.

«nunca me sentí enfermo. Ni tos, sibilancias, dolor de cabeza. Absolutamente nada», dijo Wright, de 63 años, de Redwood City, a pesar de dar positivo en la prueba del virus, 40 días seguidos, después de haber sido expuesto a bordo del crucero Diamond Princess en febrero pasado.

A los siete meses de una pandemia que ha matado a más de 667.000 personas en todo el mundo, los científicos están buscando pistas sobre por qué las personas infectadas como Wright se sienten bien.

Comprender el misterio de su protección puede ayudar a sugerir objetivos para vacunas y tratamiento. Estos casos también subrayan la importancia de las máscaras y las pruebas ampliadas, ya que las personas asintomáticas pueden transmitir la infección a otros sin saberlo.

El virus de la COVID-19 parece sin precedentes en su espectro de gravedad, de inocuo a letal, dijo el Dr. Anthony Fauci, director de los Institutos Nacionales de Alergias y Enfermedades Infecciosas.

«Por lo general, un virus lo suficientemente bueno como para matarte enfermaría a casi todo el mundo al menos un poco», dijo en la primera Conferencia Mundial sobre la COVID-19 de este mes.

La naturaleza del patógeno en sí no parece explicar la variabilidad de persona a persona. Entre las familias del mismo hogar, infectadas por el mismo virus, las personas pueden enfermarse profundamente o escapar ilesas.

Tampoco parece importar la cantidad de virus que circula en el cuerpo.

Más bien, la evidencia emergente sugiere que la respuesta inmunitaria de una persona, en gran medida influenciada por la genética, es lo que ayuda a determinar la gravedad de la enfermedad, dicen los expertos en enfermedades infecciosas.

Para capturar nuestras defensas en acción, los científicos con un proyecto de la Universidad de California en San Francisco conducen su camioneta, equipada con una mesa de examen y una silla de flebotomía, a las casas de personas recién infectadas, recolectando muestras de moco, sangre, orina y heces. Miden cómo responde el cuerpo a medida que el virus se afianza.

«Podemos ver bajo el capó lo que está sucediendo con la respuesta inmune», dijo el Dr. Sulggi Lee, profesor asistente de medicina de la UCSF e investigador principal del estudio CHIRP (Patogénesis de la Respuesta Inmune del Huésped COVID-19). Han examinado a 17 personas hasta ahora, pero su objetivo es reclutar a 60.

Las estimaciones de la proporción de casos asintomáticos verdaderos—personas infectadas y que nunca desarrollan síntomas en comparación con personas infectadas y que luego se enferman—han oscilado entre el 40% y el 45%, dijo el epidemiólogo de la UCSF, el Dr. George Rutherford. Es difícil identificar esos casos porque las personas se sienten saludables, así que no se hagan la prueba.

Pero el número podría ser mucho mayor. Durante un reciente bombardeo de pruebas en el Distrito de la Misión de San Francisco, donde se invitó a casi 3,000 personas a hacerse una muestra, enfermas o no, el Dr. Carina Márquez y su equipo se sorprendieron al descubrir que el 53% de las personas que dieron positivo no tenían fiebre o tos, dolores musculares o fatiga severa. Respiraban normalmente. Tenían un sentido perfecto del olfato y el gusto.

Los expertos en salud pública no saben exactamente cuánta propagación es causada por personas asintomáticas. Pero sospechan que es uno de los principales impulsores de la pandemia.

Para estar seguros, estas personas infectadas no están tosiendo ni estornudando, síntomas que propagan muchos virus. Pero están hablando, e incluso cantando. Y mientras la gente enferma se queda en casa en la cama, la gente está fuera de casa.

Esta semana, un estudio masivo de 32,480 empleados y residentes de centros de cuidado de ancianos de Massachusetts encontró niveles sorprendentemente similares de virus en pacientes con o sin síntomas.

Se necesitan pruebas periódicas de residentes a largo plazo, así como pruebas de rutina y enmascaramiento del personal, para ayudar a reducir la transmisión, escribieron la Dra. Monica Gandhi y su equipo de UCSF en el New England Journal of Medicine.

«La transmisión asintomática del SARS-CoV-2 es el talón de Aquiles del control de la pandemia de COVID-19», concluyeron.

Está bien establecido que la edad de una persona y las afecciones médicas preexistentes pueden hacerla más vulnerable a una enfermedad grave. Las personas mayores de 65 años o aquellas con enfermedades cardiovasculares, diabetes y antecedentes de tabaquismo u obesidad mueren en un número mucho mayor que las personas más jóvenes y saludables.

Pero las condiciones que ayudan a las personas infectadas a mantenerse bien son más difíciles de alcanzar.

«Todavía es muy temprano, y hay poco conocimiento sobre las respuestas inmunitarias en pacientes asintomáticos», dijo el Dr. Bali Pulendran, profesora de patología y de microbiología e inmunología en la Universidad de Stanford.

Hay informes que sugieren que la respuesta de anticuerpos al virus en individuos asintomáticos es más débil que en personas con síntomas graves. Eso es contrario a las suposiciones anteriores de que las personas más sanas producen más anticuerpos para combatir la enfermedad.

Quizás otras partes del sistema inmunitario, como las células T, las células asesinas naturales y las células mieloides, están entrando rápidamente, manteniendo el virus bajo control, dijo Lee de UCSF.

¿Qué haría que esta respuesta temprana fuera tan vigorosa?

Es posible que la persona haya estado expuesta a otros tipos de coronavirus en el pasado, por lo que tiene la llamada «reactividad cruzada».»Debido a que sus células T reconocen el virus relacionado de la COVID-19, están preparadas para defenderse, dijo Lee. Esto podría ayudar a explicar la reducción de la enfermedad en niños y residentes de África subsahariana, con una mayor exposición a muchos virus.

También es probable que la genética desempeñe un papel en la respuesta inmunitaria temprana. Los científicos están específicamente interesados en los genes del cromosoma 3 humano y en si las mutaciones pueden predisponer o proteger a alguien de la progresión grave de la enfermedad.

«¿ Qué es único de estas personas?»preguntó Lee. «Tenemos que entender toda la gama de lo que está sucediendo.»

«La clave», dijo, » es descubrir cómo las personas son naturalmente capaces de manejar el virus tan bien.»

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