Aconitina

Esta semana, un poderoso veneno que se dice que tiene el poder de transformar hombres lobo y curar mordeduras de serpientes. Brian Clegg saca la ficción de los hechos

Brian Clegg

No es frecuente que un gran poeta nos hable de un compuesto químico, pero en Oda a la melancolía, John Keats comenta:

No, no, no vayas a Lethe, ni a twist
Wolf’s-bane, de raíces estrechas, por su vino venenoso.

Ese ‘vino venenoso’ contiene el compuesto potencialmente letal aconitina, llamado así por el género de plantas Aconitum que florece en toda Europa. La planta tiene muchos nombres alternativos que suenan misteriosos: la pesadilla del lobo, el acónito, la colmena de ratón y la pesadilla del leopardo se encuentran entre sus más comunes. La parte de acónito simplemente se refiere a la forma de las flores, aunque no está claro por qué una colección tan extraña de animales debe desconfiar de ella.

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Aconitina estructura

Fuente: Ben Mills

Hay más de 200 Aconitum especies en todo el mundo, muchas productoras de alcaloides tóxicos. El compuesto aconitina en sí es un enredo retorcido de anillos fusionados y puenteados unidos a una molécula aromática, que parece algo así como un intento fallido de hacer un modelo 3D de una vaca con pajitas para beber. Su fórmula química C34H47NO11 no da una sensación realista de esa estructura torturada. Con la capacidad de cruzar la barrera hematoencefálica, el veneno interfiere con los canales de señalización de iones de sodio cruciales, y surte efecto rápidamente después del consumo. Su impacto se siente en minutos y el veneno puede causar un paro cardíaco o insuficiencia respiratoria en una hora.

Con las plantas como fuente fácilmente disponible, la aconitina ha sido durante mucho tiempo un veneno de elección, ya sea consumido como sólido, picado en alimentos o disuelto en alcohol, ya que tiene una solubilidad limitada en agua. Su uso surge en la escritura griega Antigua, y se presenta tanto en la ficción como en la realidad a lo largo de la historia moderna. En Enrique IV de Shakespeare, el rey aconseja a Tomás de Clarence cómo manejar a su hermano mercurial, sugiriendo que solo lo molesta cuando está de buen humor para que el «vaso unido de su sangre «»nunca gotee, aunque funcione tan fuerte/ Como el acónito o la pólvora impetuosa».

Aconitum napellus - planta venenosa de los Alpes

Fuente: ©

Quizás más interesante que el papel de veneno directo es la extraña imaginación que produce ese nombre. El vínculo de la aconitina con los hombres lobo, que de nuevo parece remontarse a los antiguos griegos, puede deberse a algunos de los primeros síntomas del envenenamiento por aconitina: se asemejan a los síntomas de la rabia. En la ficción de fantasía, a menudo se supone que el matalobos causa o previene la transformación de un hombre lobo.

El herbolario isabelino Nicholas Culpeper, cuyo herbario completo de 1653 fue la biblia para los tratamientos herbarios británicos de su tiempo, tenía sentimientos encontrados sobre la aconitina. Desde un punto de vista moderno, el enfoque de Culpeper, lleno de guía astrológica, puede parecer irremediablemente poco científico, sin embargo, en ese momento probablemente estaba más enfocado en curas efectivas (y menos en honorarios) que los médicos que a menudo hacían diagnósticos sin siquiera ver a sus pacientes y de los que era amargamente crítico.

Culpeper nos dice que tenemos «muchos Aconitos venenosos que crecen en los campos, de los cuales debemos ser cautelosos: pero hay uno medicinal que se guarda en la tienda; esto se llama Acónito Sano; Antora, y Colmillo de lobo Sano». Este Aconitum anthora, o acónito amarillo, es común en los Alpes y se cultivaba en ese momento en jardines del Reino Unido. Aunque la planta principal contiene alcaloides, las raíces carecen de la presencia venenosa de aconitina. Opinión de Culpeper: «Se dice que es muy útil contra venenos vegetales. Una decocción de la raíz es una buena loción para lavar las partes mordidas por criaturas venenosas, pero no se considera mucho en este momento, y debe mantenerse cautelosamente fuera del camino de los niños

La aconitina es una sustancia que es mejor evitar, de una planta que puede parecer atractiva – Aconitum variegatum tiene flores moradas bastante bonitas – pero es demasiado arriesgado agregarla al jardín. Puede que haya aparecido como una poción útil en Harry Potter, pero para el mundo real, vale la pena echarle de menos este veneno alcaloide.

Ben Valsler

Brian Clegg en aconitina, un veneno con una poética pasado. La próxima semana, Neil Withers explora un rubí real que no es:

Neil Withers

Debo decepcionar al Príncipe Negro, Enrique V, Don Pedro el Cruel y el Príncipe Abu Dijo: El Rubí del Príncipe Negro no es un rubí. Es una maravillosa piedra preciosa roja, sin duda, pero es una espinela.

Ben Valsler

Neil presenta un clásico de la química de estado sólido, la espinela, la próxima semana. Hasta entonces, háganos saber si hay algún compuesto del que le gustaría saber más por correo electrónico [email protected], o en twitter @ChemistryWorld. Soy Ben Valsler, gracias por acompañarme.

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