Den amerikanske økonomi er afhængig af forbrugerudgifter-kan den overleve en pandemi?

COVID-19-pandemien har radikalt påvirket den amerikanske økonomi og reduceret Amerikanske husholdningers udgifter til materialevarer, flyrejser, fritidsaktiviteter samt brugen af biler. Som et resultat er drivhusgasemissionerne midlertidigt faldet dramatisk.

selvom dette kan være positivt for miljøet, er den sociale pris høj: siden USA. økonomien er stærkt afhængig af forbrugernes udgifter, landet oplever den højeste arbejdsløshed siden den store Depression, truslen om hjemløshed for titusinder af mennesker og en fiasko af virksomheder store og små. Hvordan kom USA frem til det punkt, hvor masseforbrug – og de drivhusgasemissioner, der er forbundet med det – er nødvendigt for økonomisk og social trivsel? Er drivhusgasreduktioner og en blomstrende økonomi uforenelige?

et forbrugersamfund er en konstruktion fra det 20.århundrede. Den amerikanske drøm er blevet synonymt med at købe materielle varer som biler, huse, møbler eller elektronik og fordreje dens oprindelige betydning. I dag udgør de amerikanske husholdningers forbrugsvaner 70% af det amerikanske bruttonationalprodukt, en måling, der beskriver økonomiens størrelse. Amerikanske virksomheder bruger omkring 230 milliarder dollars på reklame hvert år, halvdelen af alle de penge, der bruges på reklame globalt.

Køb dine drømme

dagens forbrugersamfund opstod efter afslutningen af Første Verdenskrig, drevet af fremkomsten af den moderne reklamebranche og lettet ved udbredt vedtagelse af forbrugerkredit. Edvard Bernays, nevø af Sigmund Freud, er generelt krediteret med at opfinde inden for markedsføring i 1920 ‘ erne.essensen af hans tilgang var at udnytte folks ønsker om at føle sig godt, kraftfuld og seksuel i stedet for at understrege nytten af et produkt. Bernays skabte udtrykket” engineering of consent “og populariserede udtrykket” forbruger”, når de henviste til amerikanske folk.

Masseforbruget voksede støt indtil begyndelsen af den store Depression. Men den bevidste skabelse af det nuværende forbrugersamfund startede for alvor i løbet af 1940 ‘erne og 1950’ erne. da Anden Verdenskrig sluttede, gjorde det også krigstidens industrielle produktion. Industriledere flyttede deres enorme produktionskapacitet fra militæret til den civile sektor.

mange fremstillingsjob skabt af Anden Verdenskrig gik tabt, da krigen sluttede. Foto af Science in HD på Unsplash

samtidig var præsident Harry Truman bekymret for truende arbejdsløshed blandt tilbagevendende veteraner og så masseproduktion af forbrugsvarer som løsningen. GI-regningen fra 1944 hjalp tilbagevendende veteraner med at købe huse med nedbetalinger og statsgaranterede lån. Pantrentefradrag og statsfinansieret infrastruktur-lokale forsyningsselskaber og veje, et nationalt motorvejssystem – gjorde forstæder til boligejerskab til en logisk økonomisk plan for familier, mens Social sikring gav lettelse fra at skulle spare op til alderdom.

fagforeninger havde også øget lønningerne for deres medlemmer, så arbejdende familier havde råd til huse, biler og husholdningsapparater. På dette særlige historiske tidspunkt, forretning, regering og arbejdskraft kom sammen, forenet i deres fælles mål om at øge husholdningernes forbrug som grundlaget for økonomisk velstand og social harmoni.

denne udvikling fandt sted i sammenhæng med efterkrigstidens eufori over USAs ubestridte magt, efter Depressionens sult efter et bedre liv, fremskridt inden for billig masseproduktion og et demografisk boom. Forbrugerisme blev et symbol på det kapitalistiske systems overlegenhed over kommunismen i sovjetisk stil, som illustreret af den berømte “Køkkendebat” i 1959 på den amerikanske nationale udstilling i Moskva. Da han stod blandt de slanke arbejdsbesparende apparater i et moderne amerikansk køkken, demonstrerede vicepræsident Richard Nikita Khrusjtjov over for den sovjetiske premierminister Nikita Khrusjtjov den højere livskvalitet for arbejdende mennesker i USA

den store transformation

resultaterne af denne business-government-labor alliance var forbløffende. Den nationale produktion af varer og tjenester blev fordoblet mellem 1946 og 1956 og fordoblet igen i 1970. Masseproducerede billige og komfortable enfamiliehuse, der i stigende grad er fjernt fra bycentre, blev overkommelige. Den ikoniske 1949 levitten på Long Island, Ny York, var en model af forstæderne: ensartet, praktisk, adskilt af race og afhængig af bilen. I 1960 ejede 62% af amerikanerne deres hjem, i modsætning til 44% i 1940. Forstæder indkøbscentre, ensartet og racemæssigt adskilt, blev som standard offentlige samlingsrum, erstatter byens gader, cafeer og handelssteder.

denne sociale transformation fandt sted i et tidsrum af en enkelt generation. Forbrugerisme og en forstæder livsstil blev samfundets organiserende principper og synonymt med grundlæggende værdier som familiens trivsel, sikkerhed, demokratisk politisk frihed og den amerikanske drøm.

Suburban boligudvikling i Århus. Foto af Avi Voksman for Unsplash

grundlæggende bliver større

siden 1950 ‘ erne har denne version af et godt liv – formet af reklame for, hvad der var nødvendigt for at leve godt – været bemærkelsesværdigt stabilt. Men der er en vri: forestillingen om, hvad der repræsenterer grundlæggende komfort, har støt bevæget sig mod større og mere – SUV ‘ er og utallige bekvemmeligheder og teknologier, større og mere spredte huse fyldt med møbler og ting og yderligere badeværelser og soveværelser, større køkkener, medie-og motionsrum og udendørs stuer.

i dag er den bedste forudsigelse for husholdningens kulstofaftryk indkomst. Denne sammenhæng gælder i forskellige lande, uanset politiske synspunkter, uddannelse eller miljømæssige holdninger.

nytænkning af forbrug

Forbrug har en høj økologisk pris. Efterhånden som bruttonationalproduktet vokser – hovedsageligt drevet af husholdningernes forbrug – gør drivhusgasemissionerne det også. Mange forskere og politiske analytikere mener, at når teknologien øger energieffektiviteten og erstatter fossile brændstoffer med vedvarende energikilder, vil drivhusgasemissionerne blive reduceret markant. Men på trods af de hurtige fremskridt inden for disse teknologier er der ingen beviser for, at tendenser i drivhusgasemissioner er adskilte og uafhængige af økonomiske væksttendenser. Der er heller ikke grundlag for tanken om, at grøn vækst vil forhindre den forventede klimakatastrofe, som verden står over for.samtidig er der kun få tegn på, at amerikanerne er blevet lykkeligere i de sidste syv årtier med voksende forbrugerisme.

købekraft er ikke det eneste mål for lykke. Foto af Conner Baker for Unsplash

denne pandemi afslører for mig sårbarheden i en økonomi, der er stærkt afhængig af en enkelt kilde til økonomisk aktivitet – forbrug. Fra mit perspektiv ville USA være bedre stillet, hvis økonomien – vores kollektive rigdom – var tungere vægtet mod offentlige udgifter til og investeringer i uddannelse, sundhedspleje, offentlig transport, boliger, parker og bedre infrastruktur og vedvarende energi. En sådan økonomi vil bidrage til menneskers trivsel, udlede mindre drivhusgas og være mindre sårbar over for pludselige forstyrrelser i forbrugerudgifterne.

som jeg ser det, er det tid til en ærlig offentlig samtale om kulstofaftrykket i vores “grundlæggende” livsstil og hvad amerikanerne har brug for snarere end hvad de får at vide, at de har brug for.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.